¿100 mil millones de estrellas fallidas en la Vía Láctea?

Ver más grande. El | Imagen de infrarrojo cercano en falso color del núcleo del joven grupo masivo RCW 38, ubicado a 5.500 años luz de nuestro sol. El campo de visión es de aproximadamente 1, 5 años luz de diámetro. Las inserciones muestran las enanas marrones candidatas a racimos más débiles y menos masivas, que pesan solo unas pocas decenas de masas de Júpiter. Imagen vía astrónomos Koraljka Muzic / Aleks Scholz / Rainer Schoedel / Vincent Geers / Ray Jayawardhana / Joana Ascenso / Lucas Cieza.

En la Reunión Nacional de Astronomía de la semana pasada en el Reino Unido, un equipo de astrónomos de siete miembros de todo el mundo dijo que nuestra galaxia, la Vía Láctea, podría albergar unos 100 mil millones de enanas marrones. A menudo descritas como estrellas fallidas, las enanas marrones son objetos híbridos, demasiado masivos para ser llamados planetas, pero no lo suficientemente masivos como para provocar reacciones de fusión termonuclear en sus núcleos y así brillar como lo hacen las estrellas. El nuevo resultado proviene de una encuesta realizada con el Very Large Telescope (VLT) en Chile. El equipo observó cuidadosamente cinco regiones formadoras de estrellas en nuestra Vía Láctea, más el cúmulo estelar relativamente distante RCW 38.

A partir de su encuesta, el equipo estima que nuestra galaxia, la Vía Láctea, tiene al menos 25 mil millones hasta 100 mil millones de enanas marrones. Su declaración decía:

Incluso esto podría ser una subestimación significativa, ya que hay muchas enanas marrones de menor masa y más débiles, presentes en todas partes en los cúmulos estelares.

Los investigadores, liderados por el astrónomo Ray Jayawardhana de la Universidad de York en Toronto, Canadá, descubrieron que hay aproximadamente una enana marrón por cada dos estrellas en el cúmulo estelar RCW 38, similar a la proporción que habían encontrado previamente en cúmulos estelares más cercanos y menos densos. El miembro del equipo Aleks Scholz de la Universidad de St. Andrews en el Reino Unido dijo:

Hemos encontrado muchas enanas marrones en estos grupos. Y sea cual sea el tipo de racimo, las enanas marrones son realmente comunes. Las enanas marrones se forman junto a las estrellas en grupos, por lo que nuestro trabajo sugiere que hay una gran cantidad de enanas marrones por ahí.

Jayawardhana y sus colaboradores han estado buscando enanas marrones jóvenes desde 2006. En general, los astrónomos han identificado miles de estos objetos desde su descubrimiento en 1995. Hasta ahora, las enanas marrones más conocidas se encuentran a menos de 1, 500 años luz de nuestro sol, relativamente cerca astronómicamente hablando, simplemente porque las enanas marrones son intrínsecamente débiles y difíciles de observar a grandes distancias. Es por eso que la observación del cúmulo estelar RCW 38, a 5.500 años luz de distancia, es significativa. La declaración de los astrónomos explicó:

El hecho de que hayan encontrado la misma cantidad de enanas marrones en RCW 38 sugiere que el entorno donde se forman las estrellas, ya sean estrellas más o menos masivas, compactas o menos pobladas, solo tiene un pequeño efecto sobre cómo se forman las enanas marrones.

El equipo utilizó una cámara de óptica adaptativa en el VLT para capturar imágenes lo más nítidas posible, dada la gran distancia del RCW 38 desde la Tierra y la proximidad de las débiles enanas marrones a las estrellas brillantes y masivas.

Comparación de tamaño general entre una estrella de baja masa, una enana marrón y el planeta Júpiter. En esta imagen, se muestra que la enana marrón es aproximadamente un 15% más grande que Júpiter. Imagen vía Wikimedia Commons.

En pocas palabras: los astrónomos examinaron las regiones de formación estelar y el lejano cúmulo estelar RCW 38, buscando enanas marrones. Encontraron aproximadamente una enana marrón por cada dos estrellas en RCW 38 y creen que puede haber entre 25 mil y 100 mil millones de enanas marrones en la Vía Láctea.