20 años de seguimiento de objetos cercanos a la Tierra

Ver video completo. El | Esta animación de la NASA representa un mapeo de las posiciones de objetos conocidos cercanos a la Tierra (NEO) en puntos en el tiempo durante los últimos 20 años. Termina con un mapa de todos los asteroides conocidos a partir de enero de 2018. Ahora hay más de 18, 000 NEO conocidos y la tasa de descubrimiento promedia alrededor de 40 por semana. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA publicó originalmente esta historia

El 11 de marzo de 1998, los astrónomos de asteroides de todo el mundo recibieron un mensaje ominoso: los nuevos datos de observación sobre el recientemente descubierto asteroide 1997 XF11 sugirieron que había una posibilidad de que el objeto de media milla de ancho (casi un km de ancho) pudiera golpear la Tierra en 2028 .

El mensaje provino del Minor Planet Center, en Cambridge, Massachusetts, el repositorio mundial para tales observaciones y la determinación inicial de las órbitas de asteroides. Y aunque tenía la intención de alertar solo a la pequeña comunidad astronómica que caza y rastrea asteroides para solicitar más observaciones, la noticia se difundió rápidamente.

La mayoría de los medios de comunicación no sabían qué hacer con el anuncio, y destacaron erróneamente la posibilidad de que la Tierra estuviera condenada.

Afortunadamente, resultó que la Tierra nunca estuvo en peligro desde 1997 XF11. Después de realizar un análisis de órbita más exhaustivo con las observaciones de asteroides disponibles, Don Yeomans, entonces líder del grupo de Dinámica del Sistema Solar en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, junto con su colega Paul Chodas, concluyeron lo contrario. Chodas, quien ahora es director del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) de la NASA, ubicado en JPL, dijo:

El impacto de 2028 fue esencialmente imposible.

Hasta el día de hoy todavía recibimos consultas sobre las posibilidades de que XF11 impacte en 2028. Simplemente no hay posibilidad de que XF11 afecte a nuestro planeta ese año, o durante los próximos 200 años.

Chodas lo sabe gracias a los cálculos precisos de órbita del CNEOS utilizando datos de observación enviados al Minor Planet Center por observatorios de todo el mundo que detectan y rastrean el movimiento de asteroides y cometas. Durante las últimas dos décadas, los cálculos del CNEOS han permitido a la NASA convertirse en el líder mundial en estos esfuerzos, vigilando de cerca todos los asteroides y cometas cercanos, especialmente aquellos que pueden cruzar la órbita de la Tierra. Chodas dijo:

Calculamos órbitas de alta precisión para todos los asteroides y cometas y mapeamos sus posiciones en el sistema solar, tanto hacia delante para detectar posibles impactos, como hacia atrás para ver dónde han estado en el cielo. Proporcionamos el mejor mapa de órbitas para todos los cuerpos pequeños conocidos en el sistema solar.

La tabla muestra el número acumulado de asteroides cercanos a la Tierra (NEA) conocidos en función del tiempo. El área en rojo representa la cantidad de NEA conocidas de más de 0.6 millas (1 km). El área en naranja representa la cantidad de NEA conocidas mayores de 460 pies (140 metros). El área en azul representa el número de NEA conocidos en todos los tamaños. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Mapeando el peligro celestial

Los objetos cercanos a la Tierra (NEO) son asteroides y cometas en órbitas que los llevan al sistema solar interno, dentro de 121 millones de millas (195 millones de kilómetros) del sol, y también dentro de aproximadamente 30 millones de millas (50 millones de kilómetros) de la órbita de la Tierra alrededor del Sol.

El frenesí mediático en torno a NEO 1997 XF11 demostró la necesidad de claridad y precisión en la comunicación con el público sobre los pases cercanos de estos objetos por la Tierra, así como, dijo Chodas:

... la importancia de la revisión por pares antes de hacer declaraciones públicas como estas.

La intención original de la NASA era cumplir con una solicitud del Congreso de 1998 para detectar y catalogar al menos el 90 por ciento de todos los NEO de más de un kilómetro de tamaño (aproximadamente dos tercios de una milla) en 10 años. Para ayudar a alcanzar la meta del Congreso, la sede de la NASA solicitó que el JPL establezca una nueva oficina para trabajar con los datos proporcionados por el Minor Planet Center para la presentación de todas las observaciones de asteroides y cometas. La nueva oficina también se coordinaría con los observatorios operados por instituciones académicas en todo Estados Unidos, así como con los activos de vigilancia espacial de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos.

En el verano de 1998, la NASA estableció el Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra, y el JPL se convirtió en el hogar de los datos y análisis de investigación de la agencia sobre NEO, y luego se llamó Oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra.

En 2016, la oficina pasó a llamarse Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) junto con el establecimiento de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria en la sede de la NASA en Washington.

Durante aproximadamente 20 años, CNEOS ha sido el centro central de la NASA para mapear con precisión las órbitas de todos los NEO conocidos, predecir sus próximos acercamientos, evaluar de manera confiable sus posibilidades de impacto en nuestro planeta y entregar esa información a los astrónomos de todo el mundo y al público en general .

Predecir enfoques e impactos cercanos: centinela y explorador

El primer paso y el más importante para evaluar el riesgo de impacto de un asteroide o cometa es determinar si la órbita de un objeto dado cruzará la órbita de la Tierra, y luego qué tan cerca estará realmente de nuestro planeta. JPL estaba determinando órbitas de alta precisión para algunos NEO incluso antes de que la NASA lanzara su Programa de Observaciones NEO, y desde entonces ha actualizado sus modelos de órbita para proporcionar la evaluación más precisa disponible para las posiciones y órbitas de asteroides.

Los observatorios de todo el mundo toman imágenes digitales del cielo para detectar puntos de luz en movimiento (el asteroide o el cometa) durante días, semanas, meses e incluso décadas. Luego informan las posiciones de estos objetos en movimiento en relación con el fondo estático de las estrellas al Centro de Planetas Menores sancionado por la Unión Astronómica Internacional (para más detalles, vea Cómo una mota de luz se convierte en un asteroide). Los científicos del CNEOS luego usan todos estos datos de observación para calcular con mayor precisión la órbita de un NEO y predecir su movimiento hacia adelante en el tiempo durante muchos años, buscando enfoques cercanos e impactos potenciales en la Tierra, su luna y otros planetas.

Un sistema CNEOS llamado Sentry busca todas las posibles posibilidades de impacto futuro en la Tierra en los próximos 100 años, para cada NEO conocido. El monitoreo de impacto de Sentry se ejecuta continuamente utilizando los últimos modelos de órbita generados por CNEOS, y los resultados se almacenan en línea. En la mayoría de los casos hasta ahora, las probabilidades de cualquier impacto potencial son extremadamente pequeñas, y en otros casos, los objetos mismos son tan pequeños, de menos de 20 metros de tamaño, o casi 66 pies, que casi con seguridad se desintegrarían incluso si lo hicieran. Entrar en la atmósfera de la Tierra. Steve Chesley, de JPL, miembro del equipo CNEOS que fue el principal desarrollador del sistema Sentry, dijo:

Si Sentry encuentra impactos potenciales para un objeto, lo agregamos a nuestra tabla en línea de 'riesgo de impacto', y los observadores de asteroides pueden priorizar ese objeto para una observación adicional. Cuantas más mediciones se realicen de la posición del objeto a lo largo del tiempo, mejor podremos predecir su trayectoria futura.

En la mayoría de los casos, las nuevas mediciones significan que el objeto puede eliminarse de la lista de riesgos porque se reducen las incertidumbres en la ruta orbital y se descarta la posibilidad de impacto.

Más recientemente, CNEOS también desarrolló un sistema llamado Scout para proporcionar análisis de trayectoria más inmediatos y automáticos para los objetos descubiertos más recientemente, incluso antes de que observatorios independientes confirmen su descubrimiento. Operando durante todo el día, el sistema Scout no solo notifica a los observadores los objetos de mayor prioridad para observar en un momento dado, sino que también alerta inmediatamente a la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de cualquier posible impacto inminente en las próximas horas o días. Un ejemplo reciente es el impacto predicho por los Scouts del pequeño asteroide 2018 LA sobre Botswana, África.

Más caza para hacer

Con la incorporación de estudios de asteroides financiados por la NASA más capaces a lo largo de los años, el Programa de Observaciones NEO de la NASA es responsable de más del 90 por ciento de los descubrimientos de cometas y asteroides cercanos a la Tierra. Ahora hay más de 18, 000 NEO conocidos y la tasa de descubrimiento promedia alrededor de 40 por semana.

Aunque el objetivo original del Congreso de 1998 se ha excedido y se ha avanzado mucho en el descubrimiento y seguimiento de asteroides en las últimas dos décadas, el trabajo no ha terminado. En 2005, el Congreso estableció un nuevo objetivo mucho más ambicioso para el Programa de Observaciones NEO: descubrir el 90 por ciento de los NEO hasta el tamaño mucho más pequeño de 450 pies (140 metros), y hacerlo para el año 2020.

Es posible que estos asteroides más pequeños no presenten una amenaza de catástrofe global si impactan en la Tierra, pero aún podrían causar una devastación regional masiva y la pérdida de vidas, especialmente si ocurren cerca de un área metropolitana. CNEOS continúa realizando mejoras en sus herramientas de análisis orbital, capacidades de presentación de imágenes y gráficos, y actualizaciones de sus sitios web para proporcionar de manera rápida y precisa la información más reciente sobre los NEO a la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria, la comunidad astronómica y el público.

En pocas palabras: ¿Asteroide en dirección a la Tierra? El Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA, que ahora ingresa a su tercera década, realiza más del 90 por ciento de los descubrimientos de asteroides y cometas cercanos a la Tierra

Puede encontrar más información sobre CNEOS, asteroides y objetos cercanos a la Tierra en:

https://cneos.jpl.nasa.gov

https://www.jpl.nasa.gov/asteroidwatch

Para obtener más información sobre la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA, visite:

https://www.nasa.gov/planetarydefense

Para noticias y actualizaciones de asteroides y cometas, siga @AsteroidWatch en Twitter.

Vía NASA / JPL-Caltech