Hace 40 años hoy: Pioneer 11 pasó a Saturno

Esta imagen de Pioneer 11, tomada cuando la nave espacial estaba a 1, 768, 422 millas (2, 846, 000 km) de Saturno, muestra a Saturno y a su luna más grande Titán. Las irregularidades en la silueta y la sombra del anillo se deben a anomalías técnicas en los datos preliminares, corregidos posteriormente. Imagen vía NASA.

El 1 de septiembre de 1979, hace 40 años hoy, el Pioneer 11 de la NASA se ubicó a 13, 000 millas (21, 000 km) de Saturno, convirtiéndose en la primera nave espacial en barrer más allá de ese mundo. La nave espacial encontró un nuevo anillo para Saturno, ahora llamado el anillo "F", y también dos lunas nuevas, casi chocando con una de ellas al pasar volando. Fue un logro sorprendente en ese momento, cuando las naves espaciales de la Tierra apenas comenzaban a aventurarse hacia el exterior. Más importante aún, Pioneer 11 hizo lo que siempre hacen los pioneros: allanó el camino para aquellos que vinieron después de él, incluidas las dos naves espaciales Voyager, que se lanzaron en 1977 y visitaron Saturno en 1980 y '81. Finalmente, Pioneer 11 ayudó a sentar las bases para la maravillosa misión Cassini a Saturno, que orbitó el planeta entre 2004 y 2017 y que proporcionó vistas espectaculares y sin precedentes de Saturno y sus anillos y lunas.

Había dos naves espaciales pioneras. El Pioneer 10 visitó Júpiter, y el Pioneer 11 se utilizó para investigar los anillos de Saturno y para saber si una trayectoria a través de los anillos era segura para la próxima nave espacial Voyager.

Los científicos dijeron que Pioneer 11 también les permitió tener una idea de la composición interna de Saturno. Hace tiempo que se dice que Saturno no es muy denso y que, si pudieras encontrar un océano lo suficientemente grande como para contenerlo, Saturno flotaría en el agua. El Pioneer 11 mostró que Saturno probablemente tiene un núcleo relativamente pequeño para un mundo gigante gaseoso externo, solo 10 veces la masa de la Tierra, y que el planeta es principalmente hidrógeno líquido.

El Pioneer 11 todavía está navegando lejos de la Tierra, a pesar de que su transmisión se recibió el 30 de septiembre de 1995. Hasta donde los científicos saben, la nave espacial todavía se está moviendo hacia afuera, en la dirección general del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, es decir, generalmente en la dirección de nuestra constelación de Sagitario.

Visita la imagen de la nave espacial Cassini Salón de la fama

Ver más grande. El | A medida que pasaron los años, y la tecnología de imágenes de naves espaciales se volvió más sofisticada, las imágenes de este mundo mejoraron enormemente. Aquí hay una imagen de la nave espacial Cassini de Saturno que muestra el hemisferio norte del planeta en 2016, ya que esa parte del planeta se acercaba al solsticio de verano en mayo de 2017. El año de Saturno dura casi 30 años terrestres, y durante su largo tiempo allí, Cassini observó el invierno y primavera en el hemisferio norte de Saturno, y verano y otoño en el hemisferio sur. Lea más sobre esta imagen.

Conclusión: el 1 de septiembre de 1979, el Pioneer 11 se acercó más a Saturno.