5 cosas que sabemos, y 5 que no sabemos, sobre 'Oumuamua

Por Phil Davis / Ciencia de la NASA

1. Sabemos que no es de por aquí.

El objeto conocido como 1I / 2017 U1 (y apodado 'Oumuamua) viajaba demasiado rápido (196, 000 millas por hora, eso es 54 millas por segundo o 87.3 kilómetros por segundo) para haberse originado en nuestro sistema solar. Los cometas y asteroides de nuestro sistema solar se mueven a una velocidad más lenta, generalmente un promedio de 12 millas por segundo (19 km por segundo). En términos no técnicos, 'Oumuamua es un vagabundo interestelar .

Concepto artístico del objeto interestelar 'Oumuamua. Imagen vía ESA / Hubble, NASA, ESO, M. Kornmesser.

2. No estamos seguros de dónde vino.

'Oumuamua ingresó a nuestro sistema solar desde la dirección aproximada de la constelación de Lyra, pero es imposible saber de dónde vino originalmente. Hace miles de años, cuando 'Oumuamua comenzó a alejarse de su sistema planetario original, las estrellas estaban en una posición diferente, por lo que es imposible determinar su punto de origen. Podría haber estado vagando por la galaxia durante miles de millones de años.

3. Sabemos que está fuera de aquí.

'Oumuamua está saliendo de nuestro sistema solar y no regresará. Se dirige rápidamente en dirección a la constelación de Pegaso y cruzará la órbita de Neptuno en aproximadamente cuatro años y cubrirá la distancia de un año luz en aproximadamente 11, 000 años.

4. Realmente no sabemos cómo se ve.

Solo lo hemos visto como una mota de luz a través de un telescopio (está muy lejos y mide menos de media milla de largo), pero su rotación única nos lleva a creer que se alarga como un cigarro, aproximadamente 10 veces más largo que es amplio Ya no podemos verlo. Los conceptos del artista son las mejores conjeturas sobre cómo se vería.

5. Sabemos que recibió un pequeño aumento de velocidad.

Una campaña de observación de respuesta rápida nos permitió observar cómo 'Oumuamua recibió un impulso inesperado en la velocidad. La aceleración cambió ligeramente su curso de las predicciones anteriores. Davide Farnocchia, del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, dijo:

Esta fuerza sutil adicional sobre 'Oumuamua probablemente es causada por chorros de material gaseoso expulsado de su superficie. Este mismo tipo de desgasificación afecta el movimiento de muchos cometas en nuestro sistema solar.

6. Sabemos que está cayendo.

Las variaciones inusuales en el brillo del cometa sugieren que está girando en más de un eje.

Esta ilustración muestra 'Oumuamua corriendo hacia las afueras de nuestro sistema solar. Como la rotación compleja del objeto hace que sea difícil determinar la forma exacta, hay muchos modelos de cómo podría verse. Imagen vía NASA / ESA / STScI.

7. No sabemos de qué está hecho.

Los cometas en nuestro sistema solar lanzan mucho polvo y gas cuando se acercan al sol, pero 'Oumuamua no lo hizo, lo que llevó a los observadores a considerar definirlo como un asteroide.

Karen Meech, astrónoma del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai, dijo que los pequeños granos de polvo, presentes en la superficie de la mayoría de los cometas, pueden haberse erosionado durante el largo viaje de 'Oumuamua a través del espacio interestelar. Ella dijo:

Cuanto más estudiamos 'Oumuamua, más emocionante se vuelve.

Podría estar emitiendo gases que son más difíciles de ver que el polvo, pero es imposible saberlo en este momento.

8. Sabíamos esperarlo.

Solo que no cuando. El descubrimiento de un objeto interestelar se ha anticipado durante décadas. El espacio entre las estrellas probablemente tiene miles y miles de millones de asteroides y cometas deambulando de forma independiente. Los científicos entendieron que, inevitablemente, algunos de estos pequeños cuerpos entrarían en nuestro propio sistema solar. Esta visita interestelar de Oumuamua refuerza nuestros modelos de cómo se forman los sistemas planetarios.

9. No sabemos lo que está haciendo ahora.

Después de enero de 2018, 'Oumuamua ya no era visible para los telescopios, incluso en el espacio. Pero los científicos continúan analizando los datos recopilados durante la campaña de observación internacional y descifran más misterios sobre este visitante interestelar único.

10. Sabemos que hay una buena posibilidad de que veamos otro ... eventualmente.

Debido a que 'Oumuamua es el primer objeto interestelar observado en nuestro sistema solar, los investigadores advierten que es difícil sacar conclusiones generales sobre esta clase recién descubierta de cuerpos celestes. Las observaciones apuntan a la posibilidad de que otros sistemas estelares expulsen regularmente pequeños objetos similares a cometas y debería haber más de ellos flotando entre las estrellas. Las futuras encuestas terrestres y espaciales podrían detectar más de estos vagabundos interestelares, proporcionando una muestra más grande para que los científicos la analicen. Meech dijo:

¡Apenas puedo esperar al próximo objeto interestelar!

En pocas palabras: lo que la ciencia sabe y no sabe sobre 'Oumuamua, el primer objeto interestelar confirmado que pasa a través de nuestro sistema solar.