El plan de un multimillonario para buscar vida en Encelado

Imagen de la nave espacial Cassini de 2010 de la luna Encelado de Saturno. La luna está retroiluminada, con su contorno oscuro coronado por chorros brillantes, también conocidos como géiseres, que emanan de la región polar sur de Encelado. Imagen vía NASA / JPL / SSI.

La luna de Saturno, Encelado, es muy pequeña, solo tiene alrededor de 310 millas (500 kilómetros) de ancho, pero puede contener pistas sobre uno de los misterios más grandes de todos los tiempos: ¿estamos solos ? Debajo de la corteza helada se encuentra un océano salado global, no muy diferente de los océanos de la Tierra. ¿Podría ese océano contener vida de algún tipo? Esa es una pregunta para la que muchos científicos, y el público en general, quisieran encontrar una respuesta. Encelado, sin embargo, está muy lejos y las misiones planetarias son caras, pero puede haber una solución ideal.

El empresario y físico multimillonario Yuri Milner quiere enviar una misión privada de regreso a este intrigante mundo, y la NASA quiere ayudarlo. Esta increíble idea se informó por primera vez en New Scientist el 8 de noviembre de 2018 (tenga en cuenta que este artículo está detrás de un muro de pago). Luego fue informado por Gizmodo el mismo día.

El multimillonario ruso Yuri Milner. Imagen vía Rusnanotekh.com

Según lo informado por Mark Harris en New Scientist :

Los acuerdos firmados por la NASA y la fundación Breakthrough Starshot sin fines de lucro de Milner en septiembre muestran que las organizaciones están trabajando en planes científicos, técnicos y financieros para la ambiciosa misión. La NASA ha comprometido más de $ 70, 000 para ayudar a producir un estudio conceptual para una misión de sobrevuelo. Los fondos no se pagarán a Breakthrough pero representan los costos de personal propios de la agencia en el proyecto.

Encelado es una luna muy pequeña, pero tiene un océano global debajo de su corteza helada. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Breakthrough Initiatives, parte de la Fundación Breakthrough Starshot sin fines de lucro de Milner, lideraría y pagaría la misión, con la consulta de la NASA. La junta directiva de Breakthrough Initiatives incluye a los multimillonarios Yuri Milner y Mark Zuckerberg, y al fallecido físico Stephen Hawking. Breakthrough Initiatives ha estado estudiando varios conceptos de misión para la exploración espacial, incluida una vela solar hacia estrellas cercanas, avanzando la tecnología para descubrir otros planetas similares a la Tierra y enviando un mensaje directo, similar al mensaje anterior de Arecibo, específicamente para tratar de atrapar atención de extraterrestres.

Encelado se ha convertido en un objetivo principal en la búsqueda de vida extraterrestre en nuestro sistema solar, ya que se cree que su océano subsuperficial es bastante similar a los océanos en la Tierra, gracias a los datos de la misión Cassini, que orbitó Saturno desde 2004 hasta septiembre del año pasado. . Los científicos ya saben que es salado y hay evidencia de actividad geotérmica en el fondo del océano, como los respiraderos volcánicos "fumadores" en el fondo de los océanos en la Tierra. Tales respiraderos geotérmicos, al menos en la Tierra, son oasis para una amplia variedad de vida marina a pesar de la oscuridad y las bajas temperaturas lejos de los respiraderos.

Cassini también investigó los penachos de Encelado: enormes "géiseres" de vapor de agua en erupción a través de grietas en la superficie en el polo sur de Encelado. Cassini voló a través de algunos de ellos, analizando su composición, y descubrió que contienen vapor de agua, partículas de hielo, moléculas orgánicas complejas y sales. Cassini no fue capaz de encontrar la vida directamente, pero sí encontró pistas y pistas valiosas de que puede haber algo vivo en ese océano alienígena, incluso si solo son microbios.

Los géiseres de Encelado: enormes columnas de vapor de agua brotan a través de grietas en la superficie helada del polo sur. Cassini los analizó y descubrió que contienen vapor de agua, partículas de hielo, moléculas orgánicas complejas, sales y metano. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

A principios de este año, New Scientist también informó que ya puede haber alguna evidencia tentativa de microbios en el océano de Encelado. Cassini detectó rastros de metano en las columnas de vapor de agua, y cuando los científicos probaron modelos informáticos de condiciones en el océano, descubrieron que los microbios que emiten metano después de combinar hidrógeno y dióxido de carbono, llamados metanógenos, podrían sobrevivir fácilmente allí. Según Chris McKay del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California:

Este [equipo] ha dado el primer paso para demostrar experimentalmente que los metanógenos pueden vivir en las condiciones esperadas en Encelado.

Los científicos descubrieron que los microbios podían prosperar a temperaturas y presiones que probablemente se encuentran en los océanos de Encelado, que oscilan entre 0 y 90 grados centígrados, y hasta 50 atmósferas terrestres. También descubrieron que los minerales olivinos, que se cree que existen en el núcleo de la luna, podrían descomponerse químicamente para producir suficiente hidrógeno para que prosperen los metanógenos.

Otra misión de regreso propuesta a Enceladus es el Buscador de vida de Enceladus (ELF), que orbitaría a Saturno y pasaría repetidamente a través de las plumas, como Cassini, pero con instrumentos actualizados. Imagen vía Jonathan Lunine.

Otra misión de regreso propuesta a Encelado es el Buscador de vida de Encelado (ELF), que orbitaría a Saturno y pasaría repetidamente a través de las plumas, como Cassini, pero con instrumentos actualizados que incluso podrían probar si alguno de los aminoácidos encontrados se ha ido predominantemente. o estructuras diestras. (La vida en la Tierra crea predominantemente formas zurdas, y los científicos piensan que la vida en otros lugares también favorecerá una forma sobre la otra en lugar de una mezcla aleatoria como ocurriría con la química abiótica).

Cassini no fue diseñado para detectar la vida directamente, pero en una misión futura, como la propuesta, un espectrómetro de masas podría detectar relaciones de isótopos de carbono exclusivas de los organismos vivos, así como otros posibles marcadores biológicos. de metanógenos, incluidos lípidos e hidrocarburos.

La luna oceánica de Saturno, Encelado, vista por la nave espacial Cassini. El multimillonario Yuri Milner quiere enviar una misión allí para buscar vida. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

En pocas palabras: los científicos están ansiosos por regresar a Encelado para aprender más sobre su intrigante océano subsuperficial. El nuevo plan del multimillonario Yuri Milner, con la asistencia de la NASA, puede ser la mejor apuesta para regresar y ver si algo está nadando en esas misteriosas aguas alienígenas.

Via Gizmodo
Vía New Scientist (paywall)