Una estrella moribunda dinámica, atrapada por el Hubble

¿Has oído hablar de las nebulosas planetarias? No tienen nada que ver con los planetas. Son conchas de gas, desprendidas por estrellas moribundas. Esta imagen, tomada con el telescopio espacial Hubble, muestra una nebulosa planetaria de 2 lóbulos conocida como NGC 2371/2. Los lóbulos son las regiones nubladas en la parte inferior izquierda y superior derecha, liberadas por la estrella brillante en el centro del marco. La estrella, ahora muriendo, eventualmente se enfriará y se atenuará para convertirse en una enana blanca. Imagen vía ESA / Hubble y NASA, R. Wade et al.

Así es como la NASA describió esta foto del telescopio espacial Hubble:

El tema de esta imagen confundió a los astrónomos cuando se estudió por primera vez; en lugar de clasificarse como un solo objeto, en cambio se registró como dos objetos, debido a su estructura lobulada simétrica (conocida como NGC 2371 y NGC 2372, aunque a veces se hace referencia en conjunto como NGC 2371/2).

Estos dos lóbulos son visibles en la esquina inferior izquierda y superior derecha del marco, y juntos forman algo conocido como nebulosa planetaria. A pesar del nombre, tales nebulosas no tienen nada que ver con los planetas; NGC 2371/2 se formó cuando una estrella similar al sol llegó al final de su vida y despegó de sus capas externas, desprendiendo el material constituyente y empujándolo hacia el espacio para dejar solo un remanente estelar sobrecalentado. Este remanente es visible como la estrella brillante en el centro del marco, que se encuentra perfectamente entre los dos lóbulos.

La estructura de esta región es compleja. Está lleno de densos nudos de gas, chorros de rápido movimiento que parecen cambiar de dirección con el tiempo y nubes de material en expansión que fluyen hacia afuera en lados diametralmente opuestos de la estrella remanente. Los parches de esta escena brillan intensamente cuando la estrella remanente emite radiación energética que excita el gas dentro de estas regiones, haciendo que se ilumine. Esta escena continuará cambiando en los próximos miles de años. Eventualmente, los lóbulos nudosos se disiparán por completo, y la estrella remanente se enfriará y se atenuará para formar una enana blanca.

En pocas palabras: nebulosa planetaria de dos lóbulos NGC 2371/2, como se ve por el telescopio espacial Hubble.

A través de la NASA