¿Una corriente en chorro en el océano de Europa?

La superficie helada de Europa está cubierta por grietas largas y delgadas, haciendo que la luna parezca un huevo roto. Un nuevo estudio sugiere que una corriente de chorro ecuatorial en el océano de Europa crea estrés en la corteza de hielo exterior de esta luna joviana, lo que produce grietas. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Al igual que la Tierra, se cree que Europa, la luna de Júpiter, es un mundo acuático. Los científicos tienen una fuerte evidencia de que un océano subterráneo global se encuentra debajo de la corteza de la superficie helada exterior de Europa. Por lo que sabemos hasta ahora, este entorno marino no es muy diferente de lo que existe en los océanos de la Tierra. Hay un fondo rocoso y posibles respiraderos hidrotermales muy parecidos a los encontrados en los fondos oceánicos de nuestro planeta.

Ahora los investigadores en París han descubierto que podría haber otra característica común: las corrientes oceánicas, y específicamente lo que los científicos llaman una corriente en chorro oceánico para Europa. En un nuevo artículo revisado por pares en Nature Astronomy, publicado el 11 de marzo de 2019, estos científicos describieron evidencia de que el campo magnético de Júpiter podría estar creando una corriente en chorro en el océano de Europa, que puede ser comparable a la Corriente del Golfo en la Tierra.

Christophe Gissinger y Ludovic Petitdemange fueron coautores del nuevo trabajo. Ambas residen en París con la École Normale Supérieure y el Laboratorio de Estudios de Radiación y Materia en Astrofísica. Del resumen de su artículo:

Durante las últimas décadas, los datos de las misiones espaciales han proporcionado pruebas contundentes de océanos líquidos profundos debajo de una delgada corteza helada exterior en varias lunas de Júpiter, particularmente Europa. Pero estas observaciones también han planteado muchas preguntas sin respuesta con respecto a los movimientos oceánicos generados bajo el hielo, o los mecanismos que conducen a las características geológicas observadas en Europa.

Mediante simulaciones numéricas directas del interior de Europa, mostramos aquí que el campo magnético de Júpiter genera un chorro oceánico retrógrado en el ecuador, que puede influir en la dinámica global del océano de Europa y contribuir a la formación de algunas de sus características superficiales mediante la aplicación de un unidireccional par en la capa de hielo de Europa.

Ilustración de la corteza de hielo exterior de Europa. Se cree que el agua del océano debajo puede alcanzar la superficie a través de grietas o respiraderos volcánicos. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Los investigadores utilizaron datos de la misión Galileo a Júpiter, que finalizó en 2003. Teorizaron que el poderoso campo magnético de Júpiter podría producir movimiento en el océano salado del subsuelo de Europa, y sus simulaciones numéricas confirmaron esta idea. Dijeron que la corriente en chorro en el océano de Europa debería estar cerca del ecuador de la luna, moviéndose unos pocos centímetros por segundo y fluyendo en la dirección opuesta al giro de la luna.

Tal chorro de corriente podría ayudar a explicar por qué la superficie de Europa está tan agrietada. El flujo de la corriente en chorro opuesto a la rotación de la luna causaría estrés en la capa de hielo exterior, formando las grietas. Gissinger le dijo a New Scientist :

No ralentizará toda la luna porque las fuerzas de marea de Júpiter son enormes y mantendrá la rotación de Europa igual, pero creará estas grietas que hemos visto.

Una vista más cercana de las grietas en la superficie de Europa. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / SETI Institute.

Otro efecto calculado sería un hielo más delgado cerca de los polos, ya que parte de la energía del campo magnético se disiparía de la superficie de la luna, cerca de los polos. Y eso es exactamente lo que se ha observado. Se han visto posibles géiseres en la superficie de Europa, similares a los que se encuentran en la luna Encelado de Saturno, que también tiene un océano subterráneo global.

Lo que hace que una corriente en chorro sea aún más interesante es que en la Tierra, la Corriente del Golfo ayuda a moverse alrededor de los compuestos necesarios para la vida. Esto puede aumentar las posibilidades de vida existentes en el océano de Europa. Como señaló Gissinger:

Sabemos en la Tierra que la Corriente del Golfo es muy importante para transportar compuestos que son importantes para la vida.

Se cree que el océano de Europa es bastante similar al ambiente de las profundidades del océano en la Tierra. Está representado como oscuro y salado, con respiraderos hidrotermales en el fondo del océano que también podrían servir como nichos cálidos para la vida, tal como lo hacen en la Tierra. La vida prospera alrededor de ese tipo de respiraderos en los océanos de la Tierra, que proporcionan calor y nutrientes. ¿Podría estar sucediendo lo mismo en Europa? Solo un mayor estudio de Europa ayudará a responder esa pregunta. Con ese fin, los científicos espaciales están planeando una nueva misión a esta luna de Júpiter, la Europa Clipper, que se lanzará en algún momento a principios de la década de 2020.

Diagrama de la Corriente del Golfo en el Océano Atlántico. Se cree que la corriente en chorro de Europa es bastante similar a su contraparte terrenal. Imagen a través de la naturaleza .

Europa Clipper realizará múltiples sobrevuelos cercanos de Europa, utilizando instrumentos avanzados para analizar la superficie de la luna y el océano en sí con mucho más detalle que nunca. Una misión de aterrizaje también puede seguir a Europa Clipper más tarde, que en realidad aterrizaría en la superficie helada y examinaría el hielo y el regolito en busca de posibles evidencias de vida que podrían haber sido depositados en la superficie por los géiseres u otras corrientes ascendentes del océano debajo.

El océano de Europa y los océanos subterráneos de otras lunas como Encelado y Titán han demostrado que los mundos de agua son realmente comunes en nuestro sistema solar, y quizás también en otros sistemas solares. El nuevo estudio muestra que, si bien los océanos de la Tierra pueden estar en la superficie del planeta, los océanos ocultos en otros mundos aún pueden compartir muchas de las mismas características, lo que los convierte en entornos emocionantes para la exploración.

Imagen compuesta de Júpiter y Europa. Imagen a través de la nave espacial Galileo y la NASA.

En pocas palabras: si hay una corriente en chorro en el océano de Europa, no solo haría que ese océano sea aún más similar a los de la Tierra, sino que incluso podría aumentar las posibilidades de vida en ese profundo, oscuro y extraño abismo.

Fuente: un jet ecuatorial impulsado magnéticamente en el océano de Europa

Via Phys.org