Una gran franja de Texas se agita y se hunde

Plataformas petroleras en la cuenca del Pérmico, en las afueras de Midland, Texas, a través del Houston Chronicle.

¿Recuerdas el libro de Edna Ferber, Giant, convertido en una película clásica de 1956 con Rock Hudson y Elizabeth Taylor? La película fue filmada en y alrededor de la ciudad de Marfa, en el oeste de Texas, ubicada en lo que se llama la Cuenca Pérmica, un área de aproximadamente 250 millas (400 km) de ancho y 300 millas (480 km) de largo. En algún lugar de la historia (alerta de spoiler), el personaje de Jett Rink, interpretado en la película por James Dean, encuentra petróleo. Eso fue ficción. Pero, en realidad, la Cuenca Pérmica del Oeste de Texas ha sido conocida por mucho tiempo como rica en petróleo y gas, y en los últimos años ha resurgido la perforación activa. Según la Comisión de Ferrocarriles de Texas, más de 7, 000 campos petroleros ahora salpican la cuenca del Pérmico, y el uso reciente de prácticas mejoradas de recuperación (como fracturación hidráulica, también conocida como fractura hidráulica) ha resultado en "un impacto sustancial en la producción de petróleo de los Estados Unidos". Mientras tanto, un equipo de investigadores de la Southern Methodist University (SMU) en Dallas, Texas, ha hecho un descubrimiento sorprendente. Han descubierto que grandes porciones de cuatro condados de Texas en la cuenca del Pérmico se están hundiendo y elevando.

Los condados son Winkler, Ward, Reeves y Pecos, un área casi del tamaño del estado estadounidense de Connecticut (aproximadamente 4, 000 millas cuadradas, o 10, 000 km cuadrados). El área de estudio en estos condados incluye las ciudades de Texas de Pecos, Monahans, Fort Stockton, Imperial, Wink y Kermit.

El equipo de investigación, que analizó imágenes de radar, calificó sus resultados de alarmantes.

En un lugar, dijeron, el suelo se ha desplazado hasta 40 pulgadas (aproximadamente un metro) en los últimos 2.5 años.

Imagen a través de naturalgasintel.com.

West Texas es un desierto. Pero también alberga algunas áreas naturales atesoradas, como la piscina de manantiales naturales más grande del mundo en el condado de Reeves, una de las áreas estudiadas por el equipo de SMU. Imagen vía Balmorhea State Park.

La declaración de los investigadores dijo:

Las imágenes [radar], junto con los datos de producción de pozos petroleros de la Comisión de Ferrocarriles de Texas, sugieren que el terreno inestable del área está asociado con décadas de actividad petrolera y su efecto sobre las rocas debajo de la superficie de la Tierra.

La declaración también dijo:

... décadas de actividad de producción de petróleo han desestabilizado localidades pobladas por pequeños pueblos, carreteras y una vasta red de oleoductos y gasoductos y tanques de almacenamiento.

El estudio fue publicado el 16 de marzo de 2018 en la revista científica Nature Reports . Entre otras cosas, el estudio sugiere que dos sumideros gigantes cerca de Wink, Texas, podrían ser solo "la punta del iceberg".

Anteriormente, estos mismos investigadores de SMU también estudiaron los 2 sumideros masivos entre las ciudades de Wink y Kermit, Texas, en la cuenca del Pérmico, y descubrieron que los agujeros se están haciendo más grandes. Existe la preocupación de que los pozos puedan converger en un solo agujero gigante. Imagen vía WBUR.

Una tubería retorcida se extiende cerca de Wink Sinkhole No. 1, mostrando la fuerza del colapso de toneladas de tierra. Imagen vía Rafael Aguilera / The Texas Tribune.

El autor del estudio Zhong Lu, geofísico de la Universidad Metodista del Sur en Dallas, Texas, es un experto mundial en análisis de imágenes de radar satelital. Lu dijo en un comunicado:

El movimiento del suelo que estamos viendo no es normal. El suelo no suele hacer esto sin alguna causa.

Estos peligros representan un peligro para los residentes, carreteras, ferrocarriles, diques, presas y oleoductos y gasoductos, así como la posible contaminación del agua subterránea.

Los científicos trabajaron con imágenes de radar adquiridas entre noviembre de 2014 y abril de 2017.

La producción de petróleo en la Cuenca Pérmica del Oeste de Texas alcanzó un nuevo récord en 2017. Imagen a través de Marfa, radio pública de Texas.

Los investigadores advirtieron que el movimiento del suelo podría extenderse más allá de lo que el radar observó en el área de cuatro condados. Dijeron que toda la región, que consiste en formaciones de sal y piedra caliza solubles en agua, y formaciones de esquisto bituminoso, es altamente vulnerable a la actividad humana debido a su geología. El coautor del estudio Jinwoo Kim de SMU dijo:

Estamos bastante seguros de que cuando miremos más allá, y lo estamos, encontraremos que hay movimiento de tierra incluso más allá de eso. Esta región de Texas ha sido perforada como un alfiletero con pozos de petróleo y pozos de inyección desde la década de 1940 y nuestros hallazgos asocian esa actividad con el movimiento del suelo.

También se han registrado seis pequeños terremotos al sur de Pecos, Texas, en los últimos años, lo que sugiere que la deformación del suelo generó tensión acumulada y provocó el deslizamiento de las fallas existentes. Kim comentó:

Hemos visto un aumento de la actividad sísmica alrededor de Pecos en los últimos cinco a seis años. Antes de 2012, los terremotos no se habían registrado allí. Al mismo tiempo, nuestros resultados indican claramente que se está produciendo una deformación del suelo cerca de Pecos. Aunque los terremotos y el hundimiento de la superficie podrían ser una coincidencia, no podemos excluir la posibilidad de que estos terremotos fueran inducidos por actividades de producción de hidrocarburos.

Leer más a través de SMU

Pozos petroleros del oeste de Texas, a través de la Comisión de Ferrocarriles de Texas. Esta imagen proviene de una página actualizada el 17 de enero de 2018.

En pocas palabras: Investigadores de la Southern Methodist University en Dallas analizaron imágenes de radar de una región rica en petróleo en el oeste de Texas, que está teniendo un resurgimiento en la perforación activa debido a la fractura hidráulica (fracking). Han descubierto que grandes porciones de cuatro condados de Texas en la cuenca del Pérmico se están hundiendo y elevando. En un lugar, el suelo se ha desplazado 40 pulgadas (aproximadamente un metro) en los últimos dos años y medio.

Fuente: Asociación entre geohazards localizados en el oeste de Texas y actividades humanas, reconocida por las imágenes de radar satelital Sentinel-1A / B