Una llamarada solar 10 mil millones de veces más poderosa que la del sol

Se vio que la estrella enana roja JW 566 (círculo interior) producía su colosal llamarada solar el 26 de noviembre de 2016. Imagen a través de Rogelio Bernal Andreo / CC BY-SA 3.0.

Las erupciones solares, enormes chorros de gas en erupción, son comunes en nuestro sol, pero ¿qué pasa con otras estrellas? Resulta que otras estrellas también las producen, como lo han sabido los astrónomos desde hace mucho tiempo. Las estrellas enanas rojas, en particular, pueden tener erupciones solares masivas. Pero ahora, los astrónomos han observado una nueva llamarada solar en una estrella joven que casi desafía la creencia: 10 mil millones de veces más poderosa que cualquier otra que se haya visto en nuestro propio sol.

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Los astrónomos que utilizan el telescopio James Clerk Maxwell (JCMT) en Hawai informaron el descubrimiento el 11 de febrero de 2019. El artículo revisado por pares se publicó en The Astrophysical Journal (el artículo completo está en línea en arXiv). La detección inicial de la erupción fue el 26 de noviembre de 2016. Como señaló el astrónomo Steve Mairs, investigador principal del equipo de descubrimiento:

Un descubrimiento de esta magnitud solo podría haber sucedido en Hawai. Usando el JCMT, estudiamos el nacimiento de estrellas cercanas como un medio para comprender la historia de nuestro propio sistema solar. Observar bengalas alrededor de las estrellas más jóvenes es un territorio nuevo y nos está dando información clave sobre las condiciones físicas de estos sistemas.

Esta es una de las formas en que estamos trabajando para responder las preguntas más duraderas de las personas sobre el espacio, el tiempo y el universo que nos rodea.

La región de la Nebulosa de Orión donde se detectó la llamarada solar. Es una región llena de polvo de la galaxia, y un lugar donde se están formando nuevas estrellas. Imagen vía Rogelio Bernal Andreo / CC BY-SA 3.0.

La llamarada fue detectada por JCMT utilizando la tecnología de radio de alta frecuencia de vanguardia del telescopio y técnicas sofisticadas de análisis de imágenes. El telescopio utiliza una cámara especial de 10.000 píxeles súper enfriada llamada SCUBA-2, que debe mantenerse a una temperatura muy baja de -459.5 grados Fahrenheit (-290 grados Celsius).

Del periódico:

El evento puede ser el destello más luminoso conocido asociado con un objeto estelar joven ...

Las erupciones solares ocurren cuando las líneas del campo magnético de una estrella se retuercen y se enredan entre sí hasta que se rompen, liberando enormes cantidades de energía y partículas cargadas en el espacio. Una llamarada solar típica en el sol libera energía equivalente a millones de bombas de hidrógeno de 100 megatones explotando al mismo tiempo.

La llamarada que se vio en esta otra joven estrella, sin embargo, fue 10 mil millones de veces más poderosa que eso .

La región en la Nebulosa de Orión vista por SCUBA-2 donde se detectó la inmensa llamarada solar en la joven estrella JW-566. Imagen vía HECK / East Asian Observatory.

La erupción se observó en una estrella muy joven llamada JW 566, a unos 1.269 años luz de distancia en la Nebulosa de Orión. Durando solo unas pocas horas, se cree que fue causado por una interrupción en un poderoso campo magnético que estaba canalizando material sobre la estrella joven y en crecimiento a medida que gradualmente ganaba masa del gas y el polvo circundante.

JW 566 es una estrella variable, específicamente, una estrella T Tauri, de menos de 10 millones de años. Está pasando por un período de crecimiento antes de que sea lo suficientemente masivo como para que la fusión de hidrógeno se encienda en su núcleo.

JCMT, operado por el Observatorio de Asia Oriental, es el único telescopio en el hemisferio norte capaz de encontrar este tipo de actividad de erupción solar, dijeron estos astrónomos. JCMT ha estado observando a casi 1, 000 estrellas cercanas muy jóvenes como parte de un programa de seguimiento mensual.

El equipo dijo que continuará monitoreando JW 566 como parte de la Encuesta Transitoria JCMT, para ver si se pueden observar brotes adicionales.

El telescopio James Clerk Maxwell (JCMT) en Mauna Kea en Hawai. Imagen vía JCMT.

Por cierto, las erupciones solares serían peligrosas para los viajeros espaciales humanos sin blindaje porque resultan de ellas partículas de muy alta energía. También pueden afectar negativamente algunas tecnologías terrenales, por ejemplo, los satélites en órbita terrestre.

Al mismo tiempo, sin embargo, algunos científicos creen que las erupciones solares podrían haber desempeñado un papel en ayudar a "poner en marcha" la vida en la Tierra primitiva. Parte de la energía requerida para la vida temprana podría provenir de las erupciones solares, según Vladimir Airapetian, astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, en un estudio de 2016:

Para hacer cosas orgánicas a partir de cosas inorgánicas, necesitas mucha energía.

Lo mismo, un comienzo de la vida, proporcionado por las erupciones solares, podría suceder en los planetas que orbitan otras estrellas. En particular, los exoplanetas del tamaño de la Tierra o súper-Tierra que en las zonas habitables de sus estrellas podrían obtener un beneficio, en términos de vida, de las erupciones solares.

Lo mismo puede ser cierto para las estrellas enanas rojas, como JW 566. Pero la naturaleza es compleja y, por lo que podemos decir, las condiciones necesarias para la vida pueden ser delicadas. Se sabe que las enanas rojas son muy activas en términos de erupciones solares, tal vez demasiado activas. El mismo intenso bombardeo de erupción solar que podría impulsar la vida también podría dificultar que la vida continúe en la superficie de un planeta.

Una gran llamarada solar en nuestro propio sol. Imagen vía NASA / GSFC / SDO.

En pocas palabras: las erupciones solares en nuestro sol son un fenómeno sorprendente, pero este descubrimiento muestra que algunas estrellas, especialmente las más jóvenes, pueden tener erupciones mucho más poderosas que esas, alucinantemente.

Fuente: Encuesta transitoria JCMT: una llamarada submilimétrica extraordinaria en el sistema binario T Tauri JW 566

Via Obervatories Maunakea

Via Science Alert