Algol es la estrella del demonio

La Gorgona Medusa tenía serpientes en lugar de pelo. Eek! Via Wikimedia y Caravaggio

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Si fueras uno de los primeros observadores de estrellas, podrías haber elegido Algol en la constelación de Perseo. Los primeros astrónomos apodaron a Algol, la Estrella del Demonio . Bwahaha!

Por supuesto, como todas las estrellas, Algol no da un poco de miedo. Pero está asociado en el cielo con un mítico monstruo aterrador, la Gorgona Medusa, que tenía serpientes en lugar de pelo. Se dice que era tan horrible en apariencia que verla convertiría a un espectador en piedra.

La estrella Algol toma su nombre de una palabra árabe que significa "la Cabeza del Demonio". Se dice que esta estrella representa la aterradora cabeza de serpiente del monstruo Medusa.

Perseo y Medusa

En la mitología de los cielos, Perseo, un gran héroe a menudo representado montado en Pegaso el Caballo Volador, usó la cabeza de Medusa para su propio beneficio, para convertir a Cetus, el monstruo marino en piedra. Quizás los antiguos asociaron el brillo variable de esta estrella con el malvado ojo de la Medusa.

¿Parpadeo? Si. Algol es una estrella variable conocida, que aumenta y disminuye en brillo.

Hay muchas estrellas variables conocidas en todo el cielo, pero Algol bien podría ser la estrella variable más famosa de todas. Esta estrella se ilumina y se atenúa con regularidad mecánica, completando un ciclo en 2 días, 20 horas y 49 minutos. Además, todo su ciclo es visible a simple vista.

Los primeros observadores de estrellas seguramente sabían acerca de su brillo cambiante y deben haber sonreído al nombrar a la variable Algol, una estrella de comportamiento extraño en un cielo lleno de estrellas que brillan constantemente, como un demonio mitológico.

¿Cómo puedes ver Algol? Es fácil de encontrar. Nuestro gráfico de cielo muestra el cielo del noreste para las tardes de otoño, especialmente alrededor de Halloween.

Cómo encontrar Algol

La constelación conspicua en forma de W o M, Cassiopeia, le permite saltar en estrella a Perseo. Dibuja una línea imaginaria desde la estrella Gamma Cassiopeia a través de la estrella Ruchbah para localizar a Perseo y luego a Algol. En las latitudes medias del norte, esta estrella se puede ver durante al menos parte de la noche durante todo el año. Pero se ve mejor en el cielo nocturno desde el otoño hasta la primavera. Es visible en el cielo del noreste en otoño, brilla alto en invierno y se balancea hacia el cielo del noroeste en primavera.

Animación de la estrella binaria eclipsante a través de Wikimedia Commons

Algol se ilumina y atenúa con regularidad mecánica, completando un ciclo en 2 días, 20 horas y 49 minutos. Además, esta estrella variable es fácil de observar solo a simple vista. En su punto más brillante, Algol brilla aproximadamente tres veces más que en su punto más débil. Al máximo brillo, Algol coincide con el brillo de la cercana estrella de segunda magnitud Almach. Como mínimo, la salida de luz de Algol se desvanece a la de la estrella Epsilon Persei.

Almach: la colorida estrella doble de Andrómeda

La astronomía moderna ha revelado el secreto de los cambios de humor de Algol. Es una estrella binaria eclipsante . Este tipo de binario se compone de dos estrellas, y cada estrella gira alrededor de la otra. Desde la Tierra, vemos el plano orbital de esta estrella binaria casi exactamente de borde. Por lo tanto, cuando el atenuador de las dos estrellas se balancea frente a la estrella más brillante, vemos a Algol con un brillo mínimo.