Todo sobre lluvia helada

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La lluvia helada es simplemente lluvia que cae a través de una capa superficial de temperaturas frías a 0 grados Celsius (32 grados F) o menos cerca de la superficie. Cuando esta lluvia se sobreenfría, puede congelarse al contacto con carreteras, puentes, árboles, líneas eléctricas y vehículos. Cuando la lluvia helada se acumula, puede agregar mucho peso a los árboles, un cuarto de pulgada de hielo puede agregar 500 libras de peso, lo que puede derribar los árboles y provocar numerosos cortes de energía y daños a los hogares.

La lluvia helada es generalmente la amenaza climática que crea la mayoría de los accidentes automovilísticos, lesiones y muertes en las tormentas de invierno. Muchas personas pueden conducir bajo la lluvia y la nieve, pero cuando las carreteras se vuelven heladas, es casi imposible conducir. Las tormentas de hielo severas pueden cerrar grandes ciudades, provocar miles de apagones, y las más violentas también pueden convertirse en desastres de miles de millones de dólares (raro).

Aquí hay un diagrama que muestra la importancia de cómo cae la precipitación en forma de lluvia, aguanieve, nieve o lluvia helada. Es importante saber la diferencia entre nieve, aguanieve y lluvia helada.

1) La nieve se forma cuando toda la capa de aire se congela por debajo. La nieve consiste en cristales de hielo y es blanca y esponjosa.

2) El aguanieve se forma cuando la capa de aire subcongelado es bastante profunda, de 3, 000 a 4, 000 pies. Esto permite que la gota de agua se congele en un pequeño trozo de hielo y se convierta en aguanieve al caer a la superficie. La precipitación en invierno que cae en forma de pequeñas bolitas de hielo es aguanieve. El granizo solo se asocia con tormentas eléctricas fuertes y son de mayor tamaño y pueden causar daños.

3) La lluvia helada se forma cuando la capa de subcongelamiento es muy poco profunda. A 2, 000 pies de la superficie, las temperaturas están por encima de cero, por lo que cualquier precipitación que cae es líquida. Una vez que la lluvia golpea ese aire frío y poco profundo cerca de la superficie, se congela al contacto con cualquier objeto.

Tormenta de hielo en Toronto, Canadá. Imagen vía bellenews

El aire frío y superficial en la superficie a veces puede ocurrir gracias a la contención de aire frío. La contención de aire frío, abreviada como CAD, es donde una masa de aire frío de bajo nivel queda atrapada topográficamente. Estos eventos pueden ser muy comunes cerca o alrededor de las regiones montañosas, y se sabe que ocurren en todo el este de los Estados Unidos gracias a los Montes Apalaches. Algunas de las peores tormentas de hielo que se formaron fueron gracias a este efecto CAD que también se conoce como la "cuña". El término se usa constantemente porque el aire frío y poco profundo se acumula en las montañas de los Apalaches gracias a una cresta de alta presión que generalmente se encuentra en Nueva Inglaterra, el este de Canadá o el Atlántico Medio.

Cuando se trata de lluvia helada, es el peso del hielo en los árboles lo que causa problemas importantes. Pueden caerse y aplastar automóviles, casas y líneas eléctricas. Según Steve Nix, las especies de árboles quebradizos generalmente reciben la peor parte de la formación de hielo pesado. Los árboles como los álamos, arces plateados, abedules, sauces y bayas son más propensos a romperse y caerse debido al peso del hielo. Una de las principales razones por las que estos árboles se rompen y se caen primero es porque son de rápido crecimiento. También desarrollan entrepiernas débiles en forma de V que pueden separarse fácilmente bajo el peso adicional del hielo.

Imagen vía NWS Hastings por Marla Doxey

Lluvia helada en Kentucky. Imagen vía NWS / NOAA

En pocas palabras: la lluvia helada es simplemente lluvia que cae en una capa superficial de temperaturas frías que está por debajo de cero. Cuando esta gotita sobreenfriada golpea un objeto, se congela y se convierte en hielo.