Altair: brillante estrella del águila

La estrella caliente de rotación rápida Altair, que muestra las características de la superficie y el hecho de que la rotación rápida de Altair lo ha aplanado. En otras palabras, es más ancho que alto. Imagen vía Ming Zhao / Universidad de Michigan.

Altair está a solo 16, 8 años luz de distancia de la Tierra, lo que lo convierte en uno de nuestros vecinos estelares más cercanos. Al menos dos características de la estrella Altair lo hacen distintivo.

Primero, Altair gira rápidamente. Esta estrella requiere solo unas 10 horas para girar una vez sobre su eje, en contraste con las 24 horas para que nuestra Tierra gire o aproximadamente un mes para nuestro sol. En otras palabras, ¡esta poderosa estrella gira sobre su eje más rápidamente que la Tierra! Esta rotación rápida tiende a aplanar un poco la estrella, al igual que una corteza de pizza se aplana a medida que gira. Estimaciones aproximadas indican que el aplanamiento de Altair es de alrededor del 14 por ciento. El sol también es un esferoide achatado, aunque su aplanamiento es difícil de medir debido a la baja tasa de rotación.

En 2007, los astrónomos de la Universidad de Michigan combinaron la luz de cuatro telescopios ampliamente separados para producir la primera imagen (arriba) que muestra detalles de la superficie en Altair. Los investigadores, liderados por John Monnier de UM, utilizaron interferometría óptica para obtener esta imagen. Lea más sobre el estudio aquí.

Altair Imagen vía Wikipedia.

En segundo lugar, Altair se destaca porque es una estrella variable débil e inusual con hasta nueve tasas diferentes de brillo y desvanecimiento. Las variaciones de brillo son demasiado pequeñas para medir sin instrumentos sensibles, pero es probable que estén relacionadas con la alta velocidad de rotación de la estrella.

Por cierto, si Altair fuera sustituido por nuestro sol, a la distancia que está el sol ahora, la vida en la Tierra estaría condenada, ya que Altair brilla con 11 veces la luz visible del sol. Sin embargo, con una temperatura superficial de aproximadamente 7, 550 grados K ​​(13, 130 grados Fahrenheit o 7, 277 grados Celsius), Altair no es mucho más caliente que el sol a 5, 800 K (9, 980 F o 5, 527 C). Las temperaturas más altas generalmente revelan una mayor masa, al menos para las estrellas de la secuencia principal, y se cree que Altair tiene más de 1.7 veces la masa de nuestro sol.

Como verlo

Altair es la duodécima estrella más brillante, por lo que es respetablemente brillante (magnitud aparente 0.76 o 0.77), un hecho que aumenta su probabilidad de verla en los cielos de verano u otoño. Además, Altair está flanqueada por otras dos estrellas, Tarazed y Alshain. Cuando los ve, puede pensar en estas estrellas como caminando tres juntas y cogidas del brazo por la esfera celestial.

La estrella brillante Altair es parte del famoso asterismo del Triángulo de Verano, que consta de 3 estrellas brillantes (Vega, Deneb y Altair) en 3 constelaciones diferentes. Puedes reconocer Altair porque tiene 2 estrellas más débiles a cada lado. Lea más sobre el Triángulo de verano.

Altair también se conoce como Alpha Aquilae, y es la estrella más brillante de la constelación de Aquila el Águila.

Además, los observadores de estrellas conocen a Altair como parte de un patrón completamente diferente y mucho más grande, pero muy reconocible. Altair es el vértice sur del Triángulo de Verano, que también está compuesto por las estrellas Vega y Deneb.

El 1 de junio, Altair se eleva unos 90 minutos después del atardecer, como se ve desde las latitudes medias del norte. A finales de septiembre se acerca al meridiano cuando cae la noche. A finales de año, los observadores nocturnos lo extrañarán por completo, ya que se pone menos de tres horas después del sol.

Muchas representaciones colocan a Altair como la cabeza o el cuello de un águila con las alas extendidas. Las puntas de las alas están formadas por las estrellas Theta y Zeta de la constelación Aquila el Águila, siendo la cola Lambda. Una vez visualizado, se puede ver a Aquila el Águila volando hacia el este a través de la Vía Láctea, aparentemente a punto de devorar la pequeña constelación Delphinus, el Delfín.

Historia y mito

El nombre Altair es de origen árabe y tiene el mismo significado que el nombre de la constelación Aquila en latín; es decir, ambos significan simplemente "águila".

Altair de Aquila el Águila, con dos constelaciones más pequeñas cerca. Imagen vía Wikipedia.

En la mitología clásica, Aquila, y por extensión también Altair, era un águila favorecida por Zeus. Jugó un papel en numerosos mitos, incluido el secuestro de Ganímedes en el que un niño (Ganímedes) es llevado al Monte Olimpo por orden de Zeus para convertirse en el copero de los dioses. En otro mito, Aquila es el águila que atormenta a Prometeo, y Hércules le dispara con una flecha envenenada.

En India, a veces se piensa que Altair con sus dos estrellas flanqueantes, Beta y Gamma (Tarazed y Alshain) son las huellas celestiales del dios Vishnu.

Altair está separada de la estrella Vega de aspecto similar (pero más brillante) en la constelación de Lyra por la gran banda iluminada por las estrellas de la Vía Láctea. En Asia, esta banda nebulosa a través de nuestro cielo se conoce como el Río Celestial. Una historia común en China, Japón y Corea es la de un joven pastor (Altair) que se enamora de una princesa celestial (Vega), que teje la tela del cielo. La princesa se enamoró tanto del pastor que descuida sus deberes de tejido. Este acto enfurece al padre de la princesa, el Emperador Celestial, quien decreta que el pastor debe mantenerse alejado de su hija, en el lado opuesto del río. Sin embargo, el Emperador finalmente escuchó las súplicas de la princesa y permitió que el pastor cruzara el Río Celestial una vez al año, el séptimo día del séptimo mes.

En Japón, Altair es Hikoboshi, y Vega es Orihime (o Tanabata). Si llueve el día del festival de Tanabata, se dice que son las lágrimas de Orihime porque Hikoboshi no podía navegar por las traicioneras aguas del Río Celestial.

La posición de Altair es RA: 19h 50m 47.0s, dec: + 08 ° 52 ′ 06 ″

En pocas palabras: Altair es la estrella más brillante de la constelación de Aquila, y una de las estrellas más cercanas a nuestro sistema solar.