El análisis revela un pequeño dinosaurio con plumas de arcoíris

Caihong juji es un dinosaurio recién descrito, parecido a un pájaro, con una cresta iridiscente del arco iris. Vivió en China hace unos 161 millones de años, y puede haber usado sus impresionantes plumas para atraer parejas. Ilustración de Velizar Simeonovski, The Field Museum, vía UT Austin Jackson School of Geosciences.

Un equipo de investigadores ha llevado a cabo un estudio de los restos de un dinosaurio del tamaño de un pollo que vivió en China hace unos 161 millones de años, durante el período Jurásico. Su análisis del fósil exquisitamente conservado, publicado el 15 de enero de 2018, en la revista Nature Communications, sugiere que el pequeño dinosaurio tenía un peludo peludo de plumas iridiscentes del arco iris.

Los científicos creen que el dinosaurio, llamado Caihong juji, "arcoíris con la gran cresta" en mandarín, usó sus llamativas plumas en el cuello y una cresta ósea en su hocico para atraer a sus compañeros.

Julia Clarke, profesora del Departamento de Ciencias Geológicas de la Facultad de Geociencias de la Universidad de Texas Jackson, ayudó a describir la nueva especie. Ella dijo en un comunicado:

Se sabe que la coloración iridiscente está relacionada con la selección y señalización sexual, y reportamos su evidencia más temprana en dinosaurios.

La losa de roca que contiene el fósil de dinosaurio incluía un esqueleto casi completo (marrón), así como impresiones de plumas (negro). Imagen vía Hu, et al., 2018.

El dinosaurio es interesante porque tiene características que son antiguas y modernas, dijo el coautor Xing Xu, profesor de la Academia de Ciencias de China. La cresta ósea es una característica que generalmente se ve en los dinosaurios de épocas anteriores, mientras que sus plumas en el cuello muestran evidencia de melanosomas, paquetes microscópicos que contienen pigmentos anchos, que pueden representar la primera aparición conocida de iridiscencia similar a la que se encuentra en muchos de los colibríes de hoy.

Un agricultor descubrió la losa de roca que contiene el fósil de dinosaurio en la provincia de Hebei, en el norte de China, en 2014. La roca contenía un esqueleto casi completo rodeado de impresiones hechas por plumas. Las impresiones conservaron la forma de los melanosomas. Los investigadores compararon las impresiones de melanosomas con los melanosomas que se encuentran en las aves vivas y descubrieron que se parecían más a las de las plumas iridiscentes del arcoíris de los colibríes.

El cráneo de dinosaurio largo y estrecho es similar al de un velociraptor, una forma que es única entre los dinosaurios con forma de pájaro. La barra de escala tiene 1 centímetro de largo. Imagen vía Hu, et al., 2018.

Caihong es también el primer dinosaurio conocido con plumas asimétricas, el tipo de pluma que se encuentra en las puntas de las alas de las aves modernas que ayuda a controlar el vuelo, dijeron los investigadores. Pero a diferencia de las aves de hoy, las plumas asimétricas de Caihong estaban en su cola, no en sus alas, un hallazgo que sugiere que las aves tempranas pueden haber tenido un estilo diferente de dirección o vuelo.

Los investigadores dicen que Caihong se destaca de los otros dinosaurios pequeños con forma de pájaro que vivieron en China durante el Jurásico. Mientras que los otros dinosaurios tenían cráneos triangulares y huesos del antebrazo más largos que las aves de hoy, Caihong tenía un cráneo largo y estrecho, y a diferencia de muchos de estos otros dinosaurios, sus extremidades anteriores cortas muestran proporciones más parecidas a las aves modernas. Clarke dijo:

Esta combinación de rasgos es inusual. Tiene un cráneo bajo y largo que parece un velociraptor con este tipo de plumaje completamente emplumado y peludo y una gran cola de abanico. Es realmente genial ... o tal vez espeluznante dependiendo de tu perspectiva.

En pocas palabras: los investigadores han descrito un pequeño dinosaurio con plumas de arcoíris que vivió en China hace unos 161 millones de años.

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