Andrea Milani calcula las probabilidades de asteroides asesinos

Andrea Milani es matemática de la Universidad de Pisa en Italia, y es experto en rastrear asteroides asesinos. Encabeza uno de los dos únicos grupos en el mundo que calculan las probabilidades de que un asteroide golpee la Tierra. El Dr. Milani estaba en Austin, Texas, a principios de 2011 para recibir el Premio Brouwer de la Sociedad Astronómica Americana, y fue entonces cuando Jorge Salazar de EarthSky lo alcanzó.

¿Un asteroide asesino impactará la Tierra en el futuro previsible?

El número de asteroides no se define correctamente a menos que hable de tamaño. Por ejemplo, la cantidad de asteroides que pueden atravesar la órbita de la Tierra, y son mayores de un kilómetro, es solo de aproximadamente 1, 000. Entonces, en este punto, los conocemos bien: conocemos esencialmente el 80 por ciento de ellos.

Y sabemos que este 80 por ciento no nos va a afectar en los próximos 100 años más o menos.

Concepto artístico de un ataque de asteroides. Crédito de imagen: NASA

Hay muchos más asteroides más pequeños. No es posible conocerlos a todos. Estamos progresando, pero no es posible conocer todos los objetos hasta unas pocas décimas de metro.

Pero, aunque los asteroides más pequeños podrían golpearnos, la cantidad de daño que podrían causar es bastante menor. Además, en cierta medida estamos protegidos por la atmósfera. Se estima que si un asteroide es más pequeño que unos 40 metros, a menos que sea metálico, no llegará al suelo. Por lo tanto, puede provocar grandes fuegos artificiales en la atmósfera, pero no es necesariamente peligroso.

Así que todavía tenemos trabajo por hacer para disminuir el riesgo. Pero, en realidad, la mayor parte del trabajo ya se ha realizado en los últimos 20 años más o menos.

¿Qué pasa con la posibilidad de que haya un asteroide sorpresa que los científicos desconocen?

De los objetos que ya hemos descubierto, podemos calcular si golpean la Tierra o no. Para los que no hemos descubierto, no lo sabemos, lo que significa que todavía pueden venir por sorpresa.

El objetivo es reducir esta incertidumbre observando, invirtiendo en telescopios y computadoras y el trabajo de personas calificadas de tal manera que sepamos más y más. De esa manera, los que son completamente desconocidos y pueden sorprendernos son cada vez menos.

Ha habido un progreso muy significativo, pero el trabajo casi nunca termina.

El asteroide Apophis estableció un récord cuando fue el primer objeto en alcanzar un nivel 2 en la escala Torino en 2004. Crédito de la imagen: NASA

¿Hay algo en los datos de asteroides que te preocupe o que te mantenga despierto por la noche?

En este momento, no. Un objeto en particular, que se llama Apophis, descubierto alrededor de la Navidad de 2004, hizo eso. No teníamos muchos datos. Nuestro resultado no fue tan cuantitativo como nos hubiera gustado. Y, por lo tanto, no estábamos en condiciones de excluir que impactaría la Tierra en 2029.

Y la probabilidad de este evento tal como fue calculada por los datos que teníamos en ese momento era muy grande: uno en 37. Como cero en la ruleta. Todos pierden. Y luego, unos días después de Navidad, llegaron nuevos datos, lo que nos permitió excluir la posibilidad de un impacto en 2029.

Ahora este mismo asteroide todavía tiene la posibilidad de impactar la Tierra en 2036. Pero eso es mucho menos probable. Honestamente, no lo considero amenazante en este momento. Sin embargo, este es el único asteroide que nos dará el peor susto en nuestro trabajo en nuestro campo.

Acabas de recibir el premio Brouwer de la American Astronomical Society por tu trabajo en mecánica celeste. ¿Qué te inspiró a seguir este camino en astronomía?

No comencé con los asteroides. Soy, por profesión, matemático. Entonces comencé desde el lado más abstracto de la pregunta. Luego, gradualmente, pasé a una mecánica celeste cada vez más aplicada, que tiene que ver con datos reales de ambos telescopios y también de satélites y sondas espaciales interplanetarias.

Asteroides Crédito de imagen: NASA

Lo que me interesó fue que es una disciplina en la que es posible hacer un trabajo extremadamente riguroso, de acuerdo con las muy exigentes reglas de las matemáticas. Pero, al mismo tiempo, se trata de cosas reales. Es riguroso, pero también consistente con la realidad.

Y esta es una oportunidad que no se da a menudo, para hacer una ciencia que sea pura y al mismo tiempo realista.

¿Dónde ubica la comprensión de los astrónomos del cosmos en relación con las inmensas olas de nuevos datos que provienen de nuevas misiones e instrumentos? ¿Están los astrónomos detrás de la curva de nuevos datos?

El problema no es que no podamos hacer frente a los datos. El problema es que necesita que los científicos observen los datos y vean qué contienen. Entonces, si realiza una inversión muy grande en algo como un nuevo telescopio grande o un nuevo satélite, y luego no le paga a la gente para que vea los datos, esencialmente está desperdiciando el esfuerzo. No debe creer que es suficiente construir juguetes maravillosos si no invierte también en cerebros humanos, personas capacitadas y calificadas, que trabajan con dedicación para extraer el valor real de los datos brutos.

Lo que me gustaría aclarar es que la ciencia realmente funciona. Es decir, puedes predecir el movimiento de una nave espacial, el movimiento de un asteroide, el movimiento de la Tierra. Podemos modelar muchas cosas con gran detalle. Podemos describir y predecir con extrema precisión. Entonces, la ciencia es una herramienta de comprensión, y los métodos de la ciencia son extremadamente efectivos como una guía para hacer frente a la realidad.

Y creo que esta lección es extremadamente importante en estos días, porque veo demasiada irracionalidad flotando. Por supuesto, la ciencia no lo sabe todo. Hay cosas que son conocidas y no conocidas. Pero al menos sabemos lo que sabemos, y sabemos lo que no sabemos, lo cual es bastante importante.

Escuche la entrevista de 8 minutos con Andrea Milani sobre lo que los científicos saben sobre los asteroides asesinos y sobre el asteroide Apophis, en la parte superior de esta página.