¿Son iguales día y noche en el equinoccio?

La palabra equinoccio significa "noche igual". ¿Son iguales día y noche en el equinoccio?

El equinoccio de marzo de 2019, el equinoccio de primavera o vernal del hemisferio norte y el equinoccio de otoño del hemisferio sur, cae el miércoles 20 de marzo a las 21:58 UTC (5:58 pm EDT; traduzca UTC a su hora). La palabra equinoccio significa noche igual, y a menudo se dice que los días y las noches tienen la misma duración dos veces al año, en los equinoccios de marzo y septiembre, para todos en todo el mundo. ¿Es verdad?

¿Todos reciben 12 horas de día y 12 horas de noche en los equinoccios? No exactamente. En realidad, hay más día que noche en el día de un equinoccio. Hay dos razones por las cuales.

1. El sol es un disco, no un punto. Observe cualquier puesta de sol y sabrá que el sol aparece en el cielo de la Tierra como un disco.

No es puntual, como lo son las estrellas, y sin embargo, por definición, la mayoría de los almanaques consideran el amanecer como cuando el borde delantero del sol toca por primera vez el horizonte oriental. Definen la puesta de sol como cuando el borde posterior del sol finalmente toca el horizonte occidental.

Esto en sí mismo proporciona de 2 1/2 a 3 minutos adicionales de luz diurna a latitudes templadas medias.

La refracción atmosférica eleva el sol aproximadamente 1/2 grado hacia arriba en nuestro cielo tanto al amanecer como al atardecer. Esto adelanta el tiempo del amanecer real, mientras que retrasa el tiempo del atardecer real. El resultado son varios minutos de luz solar adicional, no solo en un equinoccio, sino todos los días. Imagen vía Wikipedia.

2. Refracción atmosférica. La atmósfera de la Tierra actúa como una lente o un prisma, elevando al sol aproximadamente 0.5 grados desde su posición geométrica real cada vez que el sol se acerca al horizonte. Casualmente, el diámetro angular del sol se extiende alrededor de 0.5 grados, también.

En otras palabras, cuando ves el sol en el horizonte, en realidad está justo debajo del horizonte geométricamente.

¿Qué significa la refracción atmosférica para la duración de la luz del día? Avanza el amanecer y retrasa la puesta del sol, agregando casi otros seis minutos de luz diurna a latitudes templadas medias. Por lo tanto, más luz diurna que nocturna en el equinoccio.

Los almanaques astronómicos por lo general no dan la hora del amanecer o el atardecer al segundo. Esto se debe a que la refracción atmosférica varía un poco, dependiendo de la temperatura del aire, la humedad y la presión barométrica. La temperatura más baja, la humedad más alta y la presión barométrica más alta aumentan la refracción atmosférica.

El día del equinoccio, el centro del sol se establecería aproximadamente 12 horas después de la salida, dado un horizonte nivelado, como en el mar, y sin refracción atmosférica.

Contemplando la puesta de sol en la isla filipina de Leyte. Foto de Abie Oquias Baybay.

En pocas palabras: hay un poco más de día que de noche en el día de un equinoccio. Eso es porque el sol es un disco, no un punto de luz, y porque la atmósfera de la Tierra refracta (dobla) la luz solar. Estos factores se suman para proporcionar unos 8 minutos adicionales de luz diurna el día del equinoccio a latitudes templadas medias.