Arecibo recibe una subvención de $ 19 millones para encontrar y estudiar NEO

Cazadores de asteroides de Arecibo. La científica principal Anne Virkki (centro) revisa imágenes con la investigadora científica Flaviane Venditti (izquierda) y el científico posdoctoral Sean Marshall (derecha). En los próximos 4 años, según los términos de la nueva subvención, utilizarán el gran plato en el Observatorio de Arecibo durante hasta 800 horas al año para encontrar y analizar objetos cercanos a la Tierra, incluidos asteroides y pequeños cometas. Imagen vía UCF.

La Universidad de Florida Central (UCF), que administra el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico en nombre de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. (NSF), anunció el 26 de agosto de 2019 que recibió una gran subvención de la NASA para observar y caracterizar Objetos de la Tierra (NEO) que representan un peligro potencial para la Tierra o que podrían ser candidatos para futuras misiones espaciales. Total para la subvención de cuatro años: $ 19 millones.

Esa es una gran inversión en Arecibo, que ha estado utilizando el radar para analizar NEO durante algunos años, desde mediados de los 90 observando entre 60 y 120 objetos por año. Sin embargo, este observatorio ha tenido problemas de financiación en los últimos años, que ahora están resueltos en el futuro inmediato. En un comunicado, UCF comentó que el equipo de cazadores de asteroides en Arecibo espera:

... para obtener mucho conocimiento sobre los asteroides.

Y eso es todo lo bueno, como la mayoría estará de acuerdo. En las últimas décadas, los astrónomos se han dado cuenta del potencial de los asteroides para golpear nuestra Tierra moderna y causar un daño quizás desastroso. Más sobre eso a continuación. El Congreso convirtió a los NEO en una prioridad cuando ordenó a la NASA en 2005 buscar y caracterizar al menos el 90 por ciento de los objetos cercanos a la Tierra de más de 140 metros (459 pies) para el año 2020. Esta nueva subvención: un premio de cuatro años y $ 19 millones - viene inmediatamente después de una subvención de 4, 3 millones a 4 años, anunciada a principios de este mes, para fondos suplementarios de emergencia para actualizaciones y reparaciones a la gran antena de radio de Arecibo y el sitio circundante, necesaria especialmente en los últimos años a medida que varios huracanes han barrido Caribe, incluidos los huracanes Irma y María en 2017.

La combinación de las dos subvenciones pone a Arecibo en una posición muy sólida, por ahora.

Es interesante en parte porque Arecibo fue el telescopio de apertura única más grande del mundo desde su finalización en 1963 hasta julio de 2016 ... pero nada más. Ese honor ahora le corresponde al telescopio esférico de apertura de quinientos metros de China (FAST). Antes de FAST, Arecibo fue descrito como excepcionalmente poderoso para encontrar y analizar NEO. Eso puede ser cierto, y es cierto que el gran plato en Arecibo, integrado en una depresión natural en el paisaje de esta isla caribeña, es una herramienta poderosa para la investigación profesional no solo en estudios de radar de NEO sino también para radioastronomía y estudios atmosféricos.

Una amplia vista del plato de radio de Arecibo. El plato colector principal es de 1, 000 pies (305 metros) de diámetro, construido dentro de la depresión dejada por un sumidero kárstico. Imagen vía el Observatorio de Arecibo.

UCF dijo en un comunicado:

El observatorio es el hogar del sistema de radar planetario más poderoso y sensible del mundo, lo que significa que también es una herramienta única disponible para analizar NEO, como asteroides y cometas. El conocimiento ayuda a la NASA a determinar qué objetos presentan riesgos significativos y cuándo y qué hacer para mitigarlos. Los funcionarios de la NASA también pueden usar la información para determinar qué objetos son los más viables para las misiones científicas aterrizar en un asteroide no es igualmente fácil para todos ellos. La información que el observatorio proporcionó sobre el asteroide Bennu, por ejemplo, es uno de los factores que llevó a la NASA a seleccionar la misión OSIRIS-REx para su financiación.

El premio también incluye dinero para apoyar la educación STEM entre estudiantes de secundaria en Puerto Rico, [reuniendo] a 30 estudiantes locales de secundaria por semestre una vez por semana durante 16 clases para aprender sobre ciencia e investigación en el observatorio.

La científica principal del programa de radar planetario de Arecibo es Anne Virkki (sígala en @annevirkki en Twitter). Explicó cómo los estudios de radar pueden avanzar en el conocimiento humano de los asteroides:

El sistema de radar planetario de banda S ... en el Observatorio de Arecibo es el sistema de radar planetario más sensible del mundo. Es por eso que Arecibo es una herramienta tan increíble para nuestro trabajo. Nuestra caracterización y astrometría de radar son fundamentales para identificar objetos que son realmente peligrosos para la Tierra y para la planificación de los esfuerzos de mitigación. Podemos usar nuestro sistema para restringir el tamaño, la forma, la masa, el estado de rotación, la composición, la binaridad, la trayectoria y los entornos gravitacionales y de superficie de los NEO y esto ayudará a la NASA a determinar objetivos potenciales para futuras misiones.

Esta animación está construida a partir de imágenes de radar de Arecibo del asteroide cercano a la Tierra 3200 Phaethon, adquiridas del 15 al 19 de diciembre de 2017. Leer más.

Los astrónomos se han dado cuenta del potencial de daño de los NEO . Cuando comencé a escribir sobre astronomía en la década de 1970, algunos astrónomos se burlaron de la idea de que nuestra Tierra moderna podría ser golpeada por un asteroide. Por supuesto, los científicos sabían que la Tierra había sido golpeada muchas veces en el pasado. Aunque la mayoría de los cráteres de meteoritos en la Tierra han sido desgastados por el viento y el clima, los grandes cráteres de meteoritos todavía marcan la superficie de la Tierra en algunos lugares, por ejemplo, el Cráter de Meteoritos cerca de Winslow, Arizona. Estos cráteres son signos visibles de que los asteroides grandes pueden bombardear nuestro planeta y lo hicieron, pero esos bombardeos fueron, en su mayor parte, relegados únicamente al pasado distante por la mayoría de los astrónomos hasta hace relativamente poco.

Varias cosas cambiaron para alterar esa opinión. Por un lado, un evento en la memoria viva, el evento de Tunguska de 1908, que tuvo lugar en una parte remota de Siberia y permaneció misterioso durante muchos años, llegó a ser ampliamente aceptado como probablemente causado por un pequeño cometa o un asteroide pedregoso. Más importante aún, la tecnología cambió, mejorando hasta el punto en que los astrónomos pudieron descubrir muchos más asteroides que antes. Algunos miles de asteroides fueron conocidos y nombrados en la década de 1970. Ahora se conocen cientos de miles de asteroides y, de hecho, algunos tienen órbitas que los acercan a la Tierra. Estos son los objetos cercanos a la Tierra (NEO) que la NASA quiere cazar y rastrear con Arecibo y, en última instancia, visitar.

Los NEO son una bendición y una maldición. Contienen materias primas que la humanidad algún día podrá extraer. Pero, aunque los astrónomos saben con certeza que ningún gran asteroide destructor del mundo está en curso de colisión con la Tierra en el futuro previsible, estamos menos seguros de los asteroides más pequeños, los que podrían, por ejemplo, destruir una ciudad. En los últimos años, los astrónomos han comenzado a hablar de la Tierra en la galería de tiro cósmico. La Tierra es el objetivo en esta forma de ver las cosas, y los asteroides son las balas.

Pequeños asteroides barren cerca de la Tierra todo el tiempo. No es inusual que un pequeño asteroide se acerque más a nosotros que la luna. Los científicos estiman que varias docenas de asteroides en el rango de tamaño de 6 a 12 metros (20 a 39 pies) vuelan por la Tierra a una distancia más cercana que la luna cada año. Solo se detecta una fracción de estos.

La NASA quiere detectar más de esos asteroides de paso cercano. Quiere aprender a viajar a asteroides y mitigar el potencial de una colisión. Es por eso que acaba de otorgar esta gran donación a Arecibo. ¡Buena suerte, cazadores de asteroides!

El mecanismo de dirección del haz y algunas antenas en el mundialmente famoso Observatorio de Arecibo en Puerto Rico. Ferdinand Arroyo, de la Sociedad de Astronomía del Caribe (Sociedad Astronómica del Caribe) tomó esta hermosa foto en 2014. Lea más sobre esta imagen.

En pocas palabras: el Observatorio de Arecibo acaba de recibir una beca de 4 años y $ 19 millones de la NASA para encontrar y estudiar objetos cercanos a la Tierra (NEO).

Vía UCF