Los astrónomos completan el primer simulacro global de rastreo de asteroides

En esta simulación de sobrevuelo, la Tierra es el punto azul. Un satélite geosíncrono y su órbita son morados. La órbita de la luna es blanca. El camino del asteroide pasa por un camino verde. Observe cómo la órbita del TC4 2012 se desvía a medida que pasa por la Tierra, volviéndose más oscura a medida que se sumerge debajo del plano eclíptico. Imagen creada con orbitsimulator.com, a través de Tony873004 / AstroBob.

A lo largo de la historia humana, los terrícolas hemos sido, en su mayor parte, alegremente inconscientes de la amenaza potencial que representan los asteroides cercanos a la Tierra (NEO). Solo en las últimas décadas, la mejora de los mecanismos de seguimiento y la observación de más astrónomos han aumentado la conciencia pública y científica sobre este tema. Ahora sabemos que hay, potencialmente, millones de trozos de escombros voladores en el espacio, y que las rocas espaciales barren la Tierra continuamente. Los astrónomos también saben que ningún gran asteroide destructor de continentes está en curso de colisión con la Tierra, en el futuro previsible. Pero los asteroides que rompen la ciudad, como aquel cuya onda expansiva rompió ventanas en la ciudad rusa de Chelyabinsk en febrero de 2013, hiriendo a 1, 500 personas y dañando más de 7, 000 edificios, son más pequeños y, por lo tanto, más difíciles de rastrear. Además, ¿qué haríamos si viéramos uno en nuestro camino? Un primer paso sería obtener la información : descubrir si, de hecho, el asteroide estaba realmente en curso de colisión con la Tierra y averiguar todo lo que pudiéramos al respecto. Ahora, un equipo internacional de astrónomos dirigido por científicos de la NASA ha practicado este primer paso al completar con éxito el primer ejercicio de seguimiento de asteroides global, utilizando un asteroide real.

Utilizaron el asteroide designado TC4 2012, que pasó con seguridad cerca de la Tierra, dentro de la órbita de la luna, del 11 al 12 de octubre de 2017. Antes de este año, este objeto se observó durante solo una semana en el año 2012. Los astrónomos rastrearon su órbita lo suficientemente bien como para saber que regresaría y se acercaría a la Tierra, pero no representaría ningún peligro para nosotros, aunque no tenían su órbita precisa precisamente. Fue entonces cuando nació la idea de la Campaña de Observación TC4.

La Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA lanzó la campaña el pasado abril. La NASA dijo:

El ejercicio comenzó en serio a fines de julio, cuando el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral recuperó el asteroide. El final fue un acercamiento cercano a la Tierra a mediados de octubre. El objetivo: recuperar, rastrear y caracterizar un asteroide real como un impactador potencial, y probar la Red Internacional de Advertencia de Asteroides en busca de observaciones, modelado, predicción y comunicación de asteroides peligrosos.

El objetivo del ejercicio fue el asteroide 2012 TC4, un pequeño asteroide originalmente estimado entre 30 y 100 pies (10 y 30 metros) de tamaño, que se sabía que estaba muy cerca de la Tierra. El 12 de octubre, TC4 pasó de manera segura a la Tierra a una distancia de solo 27.200 millas (43.780 km) sobre la superficie de la Tierra. En los meses previos al sobrevuelo, astrónomos de los EE. UU., Canadá, Colombia, Alemania, Israel, Italia, Japón, los Países Bajos, Rusia y Sudáfrica rastrearon TC4 desde telescopios terrestres y espaciales para estudiar su órbita, forma, rotación y composición.

Detlef Koschny, codirector del segmento de objetos cercanos a la Tierra (NEO) en el programa de Conciencia de la Situación Espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA), dijo:

Esta campaña fue una excelente prueba de un caso de amenaza real. Aprendí que en muchos casos ya estamos bien preparados; La comunicación y la apertura de la comunidad fue fantástica.

Utilizando las observaciones recopiladas durante la campaña, los científicos del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, pudieron calcular con precisión la órbita del TC4, predecir su distancia de sobrevuelo el 12 de octubre y buscar cualquier posibilidad de un impacto futuro. Davide Farnocchia de CNEOS, quien dirigió el esfuerzo de determinación de la órbita, dijo:

Las observaciones de alta calidad de los telescopios ópticos y de radar nos han permitido descartar cualquier impacto futuro entre la Tierra y el TC4 2012. Estas observaciones también nos ayudan a comprender los efectos sutiles, como la presión de la radiación solar, que pueden empujar suavemente la órbita de los asteroides pequeños.

Los astrónomos se enteraron de que la órbita de TC4 2012 ha cambiado debido a sus encuentros cercanos de 2012 y 2017 con la Tierra. El color cian muestra la trayectoria antes del sobrevuelo de 2012, el magenta muestra la trayectoria después del sobrevuelo de 2012 y el amarillo muestra la trayectoria después del sobrevuelo de 2017. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Además de la campaña de observación, la NASA utilizó este ejercicio para probar las comunicaciones entre los muchos observadores y también para probar los mensajes y las comunicaciones internas del gobierno de los EE. UU. A través de la rama ejecutiva y las agencias gubernamentales, como lo haría durante una emergencia de impacto real prevista. Vishnu Reddy, del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona en Tucson, quien dirigió la campaña de observación, dijo:

Demostramos que podíamos organizar una gran campaña de observación mundial en un corto plazo y comunicar los resultados de manera eficiente,

Michael Kelley, director de ejercicio TC4 en la sede de la NASA en Washington agregó:

Hoy estamos mucho mejor preparados para enfrentar la amenaza de un asteroide potencialmente peligroso que antes de la campaña TC4.

La Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA administra el Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra y es responsable de encontrar, rastrear y caracterizar los asteroides y cometas potencialmente peligrosos que se acercan a la Tierra, emitir advertencias sobre posibles impactos y ayudar a la coordinación de la planificación de respuesta del gobierno de EE. UU. amenaza de impacto real.

El asteroide 2012 TC4 estaba a 0, 72 millones de millas de la Tierra en esta imagen del 10 de octubre de 2017 del miembro de la comunidad EarthSky Mike Olason en Denver, Colorado.

En pocas palabras: esto es solo una prueba. Los astrónomos informan sobre la Campaña de Observación TC4, que, en octubre, utilizó un verdadero asteroide cercano a la Tierra para practicar nuestra respuesta global a una posible amenaza de asteroide.

Vía NASA JPL