Los astrónomos confirman la fuente de una corriente de gas del tamaño de una galaxia

La Corriente de Magallanes es una nube de gas débil y difusa, asociada durante mucho tiempo con las Nubes de Magallanes Grandes y Pequeñas, galaxias enanas que orbitan nuestra Vía Láctea. Estos astrónomos utilizaron quásares distantes, aquí denominados A, B y C, para comprender la fuente de la nube de gas. Imagen vía UW-Madison / STScI. Lea más sobre esta imagen.

Los astrónomos dijeron el 23 de marzo de 2018 que ahora confirmaron la fuente de una enorme nube de gas que se arquea alrededor de nuestra galaxia, la Vía Láctea. La nube de gas se conoce como la Corriente de Magallanes. Tiene el tamaño de una galaxia, 300, 000 años luz de largo, en contraste con el diámetro de 100, 000 años luz de nuestra Vía Láctea. La nube parece estar alejada de las Grandes y Pequeñas Nubes de Magallanes, dos de las muchas galaxias enanas que orbitan nuestra Vía Láctea. Pero, ¿cuál de las nubes es la fuente de la corriente de gas? Ahora, al examinar la composición química del gas, los astrónomos dicen que confían en que una rama de la nube, a veces llamada el Brazo Principal, proviene de la Pequeña Nube de Magallanes.

La gravedad de la Gran Nube de Magallanes aparentemente ha tirado de la corriente de gas de su compañero más pequeño. El nuevo estudio se publica en el Astrophysical Journal revisado por pares.

El gas en la corriente de Magallanes es difícil de estudiar directamente porque es muy tenue y tenue. Los astrónomos que buscan la fuente del gas no miran el gas directamente.

En cambio, apuntan hacia quásares distantes ubicados detrás de la Corriente de Magallanes. A medida que la luz de los cuásares perfora el gas, pequeñas cantidades de varios elementos en el gas absorben longitudes de onda específicas de la luz del cuásar. El equipo utilizó un análisis espectroscópico de la luz de los cuásares para revelar abundancias químicas en la nube de gas. Las mediciones provienen del Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos en el Telescopio Espacial Hubble, así como de espectrógrafos en el Telescopio de Green Bank en Green Bank, West Virginia.

Los astrónomos vieron por primera vez la Corriente de Magallanes en 1965. La vincularon por primera vez a las Nubes de Magallanes en 1974. Esta corriente de gas en arco, ahora conocida por conectar las Nubes de Magallanes a la Vía Láctea, se cree que es más joven que nuestra galaxia, solo 1 o 2 mil millones de años.

Los astrónomos del nuevo estudio dan crédito a Blair Savage, profesor emérito de astronomía en la Universidad de Wisconsin-Madison, por sentar las bases que condujeron a la comprensión actual de la Corriente de Magallanes. Savage trabajó durante décadas para comprender los complejos de gas alrededor de la Vía Láctea, incluida la Corriente de Magallanes. Seis de los astrónomos en el documento actual, ahora en varias instituciones, incluido el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial y la Universidad de Wisconsin-Madison, fueron reclutados originalmente por Savage para abordar el problema durante su entrenamiento en UW-Madison.

Los autores del nuevo estudio dijeron que el conocimiento sobre la Corriente de Magallanes ayudará a los astrónomos a refinar sus modelos de cómo las Grandes y Pequeñas Nubes de Magallanes orbitan nuestra Vía Láctea. Elena D Onghia de la Universidad de Wisconsin-Madison, una de las autoras del nuevo estudio, comentó en un comunicado:

Todavía no sabemos cómo se formó la Vía Láctea. Tenemos esta enorme cantidad de gas alrededor de la Vía Láctea, y todavía no sabemos su origen. Saber de dónde viene nos ayuda a comprender cómo se forman las galaxias, incluida nuestra Vía Láctea.

Desde el hemisferio sur, las Nubes de Magallanes aparecen en el cielo como ramas difusas del rastro iluminado por las estrellas de la Vía Láctea. La nube de gas no se puede percibir a simple vista, a pesar de que contiene la masa de varios cientos de millones de soles.

Los astrónomos dicen que este gas que algún día podría llover sobre nuestra galaxia y provocar una nueva formación estelar.

Las nubes de Magallanes grandes y pequeñas (en la parte inferior) se ven en esta exposición de 8 minutos, por encima del telescopio grande del sur de África. Imagen vía Jeff Miller / UW-Madison.

En pocas palabras: los astrónomos han estado trabajando durante décadas para obtener información sobre la gran nube de gas, llamada la Corriente de Magallanes, que se arquea alrededor de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Ahora dicen que la Pequeña Nube de Magallanes es la fuente del Brazo Principal de la Corriente.

Fuente: Abundancias químicas en el brazo principal de la corriente de Magallanes

Via Universidad de Wisconsin