Los astrónomos confirman que la Tierra tiene un amigo asteroide

Los astrónomos planetarios, aquellos que trabajan en objetos dentro de nuestro propio sistema solar, se reúnen la semana pasada en Provo, Utah. Una de las presentaciones, de Vishnu Reddy en el Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona, proporcionó nuevos datos y objetos descubiertos en 2016 que parecían moverse con la Tierra alrededor del sol. ¿Era un cohete quemador quemado, cayendo a lo largo de una peculiar órbita cercana a la Tierra alrededor del sol, y solo ocasionalmente se acercaba lo suficiente como para ser estudiado incluso con los telescopios más grandes? El trabajo reciente de Reddy dice que no. El objeto, llamado 2016 HO3, no es basura espacial, sino un asteroide ordinario, aunque pequeño, similar a muchos objetos cercanos a la Tierra que ahora se sabe que pasan constantemente por la Tierra.

Excepto que 2016 HO3 no está pasando rápidamente. Está viajando con nosotros.

El equipo de Reddy lo utilizó con uno de los telescopios más grandes del mundo: el Gran Telescopio Binocular (LBT) en el monte. Graham en el sureste de Arizona: para aprender la verdadera naturaleza de este objeto cercano a la Tierra. Una publicación de blog de este observatorio informó:

2016 HO3 es un pequeño objeto cercano a la Tierra (NEO) que mide no más de 100 metros (330 pies) de ancho que, mientras orbita alrededor del sol, también parece circular alrededor de la Tierra como un cuasi satélite. Hasta ahora solo se han descubierto cinco cuasi satélites, pero 2016 HO3 es el más estable de ellos. La procedencia de este objeto es desconocida. En escalas de tiempo de algunos siglos, el HO3 2016 permanece dentro de 38 a 100 distancias lunares de nosotros.

Las observaciones también muestran que el HO3 gira una vez cada 28 minutos y está hecho de materiales similares a los asteroides. Los astrónomos saben esto porque la luz reflejada en la superficie del HO3 2016 es similar a la de otros objetos cercanos a la Tierra y a los meteoritos en la superficie de la Tierra. Reddy dijo:

En un esfuerzo por limitar su período de rotación y la composición de la superficie, observamos el HO3 2016 el 14 y 18 de abril con el Gran telescopio binocular y el Telescopio Discovery Channel. El período de rotación derivado y el espectro de luz emitida no son infrecuentes entre los NEO pequeños, lo que sugiere que el HO3 2016 es un objeto natural de procedencia similar a otros NEO pequeños.

La publicación del blog LBTO explicó la extraña órbita del objeto:

Una forma de visualizar la órbita de HO3 es imaginando a un bailarín de hula-hoop, el sol en esta analogía, girando dos aros alrededor de las caderas al mismo tiempo, ligeramente fuera de sincronía. Mientras orbita alrededor del sol, el objeto realiza vueltas anuales alrededor de la Tierra.

Como resultado, el objeto parece orbitar la Tierra, pero no está gravitacionalmente unido a nuestro planeta.

Christian Veillet, director del Observatorio LBT, comentó:

De los objetos cercanos a la Tierra que conocemos, este tipo de objetos serían los más fáciles de alcanzar, por lo que potencialmente podrían ser objetivos adecuados para la exploración.

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2016 HO3 se ve en la esquina superior izquierda de esta animación compuesta por diez exposiciones de 2mn de largo en banda I usando MODS1 en el lado izquierdo de LBT: el telescopio rastrea el asteroide en movimiento, por lo que las estrellas de fondo (e incluso un par de galaxias) son arrastrado Imagen vía LBTO.

En pocas palabras: los astrónomos reunidos esta semana en Provo, Utah, confirman que el HO3 2016, un cuasi satélite de la Tierra, es un objeto natural y no basura espacial.

Fuente: Caracterización terrestre del cuasi satélite terrestre (469219) 2016 HO3

A través del blog LBTO.