Los astrónomos encuentran exoplanetas en datos del Hubble de hace una década

Los astrónomos del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, anunciaron la semana pasada (6 de octubre de 2011) que la evidencia visual de dos exoplanetas, o planetas que orbitan soles distantes, se descubrieron en los datos del Telescopio Espacial Hubble de 1998. Los dos planetas orbitan la joven estrella HR 8799, que se encuentra a 130 años luz de distancia.

Un equipo que utilizó los observatorios terrestres WM Keck y Gemini North de Hawái descubrió los tres planetas exteriores de la estrella en 2007 y 2008, y su planeta más interno en 2010. En 2009, David Lafreniere de la Universidad de Montreal descubrió el planeta más externo conocido de la estrella en 1998 Imágenes de Hubble; Remi Soummer de STScI y su equipo mejoraron sus técnicas para encontrar dos planetas más.

HR 8799 y su sistema son capturados en luz infrarroja por el telescopio Keck terrestre en 2008. Los puntos marcados b, cyd son los planetas más exteriores de la estrella, descubiertos en 2008. Crédito: WM Keck y Gemini North Observatories

En las imágenes originales del Hubble, tomadas con la cámara infrarroja cercana y el espectrómetro de objetos múltiples (NICMOS), la luz del HR 8799, que tiene una masa aproximadamente una vez y media la de nuestro sol, oscurece el tenue resplandor de sus planetas con un brillo aproximadamente 100, 000 veces más grande que sus satélites. Recientes mejoras de software han permitido a los astrónomos eliminar gran parte de la luz, dejando los planetas visibles.

La imagen original de HR 8799 está dominada por el brillo de esta estrella, por lo que no se pueden ver los planetas interiores.

Aunque el tamaño total del sistema planetario HR 8799 es comparable a nuestro propio sistema solar, las órbitas individuales de los planetas son mucho más largas. Se sabe que los tres planetas exteriores tienen órbitas de aproximadamente 400 años, 200 años y 100 años, respectivamente.

La imagen de 1998 con gran parte de la luz de las estrellas eliminada a través del procesamiento del software gracias a los avances tecnológicos en 2011. Crédito: NASA, ESA y R. Soummer (STScI)

Revelar las posiciones de los planetas en datos de hace 10 años permite a los astrónomos comparar sus posiciones en las imágenes actuales, lo que ayuda a los científicos a comprender mejor el sistema en su conjunto. Remi Soummer dijo en un comunicado de prensa de STScI:

El archivo nos dio 10 años de ciencia en este momento. Sin estos datos, habríamos tenido que esperar otra década. Son 10 años de ciencia gratis.

Sin embargo, el planeta más lento y más externo apenas ha cambiado de posición en 10 años. Soummer dijo:

Pero si vamos al siguiente planeta interior, vemos una pequeña órbita, y al tercer planeta interior vemos mucho movimiento.

Desafortunadamente, el planeta más interno de la estrella está posicionado de tal manera que la nueva técnica aún no revelará su posición. Cuando Hubble tomó la foto original, usó un coronógrafo, un instrumento que bloquea la luz emitida por la superficie real de una estrella, dentro de su cámara para bloquear parte de la luz de la estrella. Pero el planeta más cercano conocido de HR 8799 se encuentra dentro del área bloqueada por el coronógrafo.

Un concepto artístico del sistema HR 8799

Este descubrimiento es solo el comienzo para el equipo de Soummer, que incluyó a los recién graduados del Goucher College. El equipo planea reunir una lista de candidatos planetarios para telescopios terrestres para confirmar aplicando su nuevo método a aproximadamente otras 400 estrellas en el archivo NICMOS.

El sistema HR 8799 es el único sistema multiplanetas fuera del nuestro para el cual los astrónomos han obtenido instantáneas visuales.

En pocas palabras: el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore anunció el 6 de octubre que la evidencia visual de dos exoplanetas había sido descubierta en los datos del Telescopio Espacial Hubble de 1998. Los dos planetas orbitan la joven estrella HR 8799, que se encuentra a 130 años luz de distancia. En 2009, David Lafreniere, de la Universidad de Montreal, descubrió el planeta más externo conocido de la estrella en las imágenes del Hubble de 1998; Remi Soummer de STScI y su equipo mejoraron sus técnicas para encontrar dos planetas más.

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