Los astrónomos espían la estrella más distante hasta ahora

Los astrónomos dijeron el 2 de abril de 2018 que utilizaron el telescopio espacial Hubble para encontrar la estrella más distante hasta el momento. Esta estrella está al menos 100 veces más lejos que la próxima estrella individual jamás vista, a excepción de las explosiones de supernova. Normalmente, cuando hablamos de objetos a esta gran distancia, en este caso, visto en un momento a solo 4.400 millones de años después del Big Bang, estamos hablando de explosiones de supernova u otros objetos o eventos muy, muy brillantes en el universo, quizás galaxias que contienen miles de millones de estrellas, o cúmulos de galaxias, o procesos energéticos que ocurren dentro de las galaxias. Pero este descubrimiento es de una sola estrella. Es una estrella azul caliente, llamada Lensed Star 1, o LS1, por los astrónomos, cuya luz se amplió unas 2.000 veces a través de una técnica llamada microlente gravitacional. Los científicos dijeron en un comunicado que el descubrimiento proporciona:

… Una nueva visión de la formación y evolución de las estrellas en el universo primitivo, los componentes de los cúmulos de galaxias y también sobre la naturaleza de la materia oscura.

Como sucede a menudo en astronomía, los astrónomos estaban mirando algo más: una explosión de supernova en el cúmulo de galaxias MACS J1149.5-223, cuando encontraron esta estrella muy distante en abril de 2016. Al detectar la estrella azul caliente, se iluminó debido a la ampliación por la técnica de lentes, en la misma galaxia que albergaba la supernova.

Ver más grande. El | Esta imagen muestra el lejano cúmulo de galaxias MACS J1149.5 + 223. Después de ser ampliada unas 2.000 veces a través de microlente gravitacional, la estrella LS1 apareció dentro de una galaxia en este cúmulo. Imagen a través del telescopio espacial Hubble.

Patrick Kelly, de la Universidad de Minnesota, José Diego, del Instituto de Física de Cantabria, en España, y Steven Rodney, de la Universidad de Carolina del Sur, lideraron el equipo de descubrimiento. Su declaración explicaba:

La luz de LS1 fue magnificada no solo por la enorme masa total del cúmulo de galaxias, sino también por otro objeto compacto de aproximadamente tres veces la masa del sol dentro del cúmulo de galaxias. Este efecto se conoce como microlente gravitacional ...

El descubrimiento de LS1 permite a [los astrónomos] reunir nuevas ideas sobre los componentes del cúmulo de galaxias. Saben que la microlente fue causada por una estrella, una estrella de neutrones o un agujero negro de masa estelar.

Por lo tanto, LS1 permite a los astrónomos estudiar estrellas de neutrones y agujeros negros, que de otro modo serían invisibles, y pueden estimar cuántos de estos objetos oscuros existen dentro de este cúmulo de galaxias.

Además, la estrella permite a los astrónomos obtener información sobre la materia oscura, una misteriosa sustancia invisible que se cree que constituye una fracción sustancial de la materia total en nuestro universo. Kelly dijo:

Si la materia oscura está compuesta al menos parcialmente por agujeros negros de masa relativamente baja, como se propuso recientemente, deberíamos poder ver esto en la curva de luz de LS1.

Hasta ahora, dijeron estos astrónomos, sus observaciones no favorecen la posibilidad de que una alta fracción de materia oscura esté hecha de agujeros negros de baja masa. Pero dijeron que están ansiosos por utilizar la técnica de microlente gravitacional para buscar más estrellas individuales en el lejano y joven universo.