Los astrónomos espían a un segundo visitante interestelar

Esta ilustración muestra la trayectoria del objeto ahora conocido como C / 2019 Q4. Considerado un posible objeto interestelar, se acercará a la Tierra no más cerca de unos 190 millones de millas (300 millones de kilómetros). Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Los astrónomos están zumbando esta semana sobre un objeto recién descubierto que parece provenir del espacio interestelar. La confirmación oficial de que este objeto - etiquetado C / 2019 Q4 - es interestelar aún no se ha hecho, pero si lo es, sería solo el segundo objeto detectado. ¿Qué tan emocionante es eso? Primero, solo había un objeto conocido, que los astrónomos terrenales llamados 'Oumuamua' observaron y confirmaron como interestelar, en octubre de 2017. Y ahora hay dos. El segundo objeto interestelar ("probable") ha sido designado C / 2019 Q4 (Borisov). Gennady Borisov de Ucrania, un óptico de oficio, lo descubrió el 30 de agosto de 2019 en el observatorio MARGO en Nauchny, Crimea.

Una declaración de la NASA llamó al objeto un "cometa" y dijo:

El nuevo cometa, C / 2019 Q4, todavía está entrando hacia el sol, pero permanecerá más lejos que la órbita de Marte y se acercará no más cerca de la Tierra que unos 190 millones de millas (300 millones de kilómetros).

Después de las detecciones iniciales del cometa, el sistema Scout, que se encuentra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, marcó automáticamente el objeto como posiblemente interestelar. Davide Farnocchia del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en JPL trabajó con astrónomos y el Centro de Coordinación de Objetos Cercanos a la Tierra de la Agencia Espacial Europea en Frascati, Italia, para obtener observaciones adicionales. Luego trabajó con el Minor Planet Center patrocinado por la NASA en Cambridge, Massachusetts, para estimar la trayectoria precisa del cometa y determinar si se originó dentro de nuestro sistema solar o vino de otra parte de la galaxia.

Farnocchia dijo:

La velocidad actual del cometa es alta, aproximadamente 93, 000 mph [150, 000 kph], que está muy por encima de las velocidades típicas de los objetos que orbitan el sol a esa distancia. La alta velocidad indica no solo que el objeto probablemente se originó fuera de nuestro sistema solar, sino que también se irá y regresará al espacio interestelar.

¿Sabemos cómo se ve el C / 2019 Q4? No. Es principalmente una mota conmovedora para nosotros, aunque, aparentemente, es un poco borrosa. Su órbita se asemeja a las órbitas de los cometas de período largo. La NASA lo llamó cometa en su anuncio, pero, en otro anuncio de la Agencia Espacial Europea, los astrónomos usaron la palabra más neutral "objeto". La declaración de la NASA explicó los resultados de las observaciones realizadas por Karen Meech y su equipo en la Universidad de Hawai, lo que indica que el núcleo del cometa tiene un diámetro de entre 1, 2 y 10 millas (2 y 16 km):

El Q4 de 2019 se estableció como cometario debido a su apariencia borrosa, lo que indica que el objeto tiene un cuerpo helado central que produce una nube de polvo y partículas circundantes a medida que se acerca al sol y se calienta.

"Establecido" es una palabra fuerte, y nuestra suposición es que no todos los astrónomos estarán de acuerdo con ella. Y, por supuesto, los fanáticos de la ciencia ficción, como yo, esperan que sea algo más emocionante que un cometa, incluso un (probablemente) interestelar.

Puede notar un lenguaje ligeramente no comprometido en los artículos sobre el nuevo (probablemente) cometa interestelar, ¡por una buena razón! La órbita se ve bastante sólida, pero dada la rareza de tales objetos, creo que es correcto mantenerla en un estándar más alto de escrutinio. Https://t.co/H0PjtUM3vZ

- Karl Battams (@SungrazerComets) 12 de septiembre de 2019

¿Podría el objeto ser algo más que un cometa? Con 'Oumuamua, algunos astrónomos especularon que el objeto podría ser un artefacto alienígena, tal vez similar a las dos naves espaciales Voyager que ahora se están alejando de nuestro sistema solar, con sus registros dorados adjuntos. Los astrónomos buscaron señales de 'Oumuamua, pero no encontraron ninguna. 'Oumuamua siguió su camino con muchos misterios aún sin resolver, así como este objeto llegará a su punto más cercano a nuestro sol, su perihelio, el 8 de diciembre de 2019, a una distancia de unos 300 millones de kilómetros. Entonces, si es verdaderamente interestelar, huirá, como 'Oumuamua, nuevamente al espacio entre las estrellas.

Esta ilustración muestra la aparición del Cometa C / 2019 Q4 contra estrellas de fondo. Considerado un posible objeto interestelar, se acercará a la Tierra no más cerca de unos 190 millones de millas (300 millones de kilómetros). Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Según la NASA, C / 2019 Q4 estará al alcance de los telescopios profesionales en los próximos meses. Farnocchia dijo:

El objeto tendrá un brillo máximo a mediados de diciembre y seguirá siendo observable con telescopios de tamaño moderado hasta abril de 2020. Después de eso, solo será observable con telescopios profesionales más grandes hasta octubre de 2020.

La NASA dijo que los astrónomos continuarán recolectando observaciones para caracterizar aún más las propiedades físicas del cometa (tamaño, rotación, etc.) y también continuarán identificando mejor su trayectoria.

Órbita hiperbólica del cometa C / 2019 Q4. Por definición, este tipo de órbita significa que un objeto solo viajará a través del sistema solar una sola vez. Si esta es la órbita correcta para este objeto, puede ser interestelar. Imagen a través de AESA Imagen a través de ESA.

Entonces, un segundo objeto interestelar conocido (probablemente) ha ingresado a nuestro sistema solar, y probablemente escucharemos más sobre él en los próximos meses a medida que los astrónomos continúen escudriñándolo.

Por cierto [ALERTA DE SPOILER ADELANTE], si nunca lees Rendezvous with Rama, un libro de ciencia ficción de 1973 de Arthur C. Clarke sobre un objeto que ingresa a nuestro sistema solar desde el espacio interestelar y resulta ser una nave espacial alienígena, entonces tú podría no apreciar las palabras:

Y en la lejana Tierra, el Dr. Carlisle Perera aún no le había contado a nadie cómo se había despertado de un sueño inquieto con el mensaje de su subconsciente que todavía resonaba en su cerebro: los Ramans hacen todo de a tres.

Si lo leíste ... ¡ya sabes por qué (ansiosamente) menciono esa cita!

Si el cometa C / 2019 Q4 ingresara a nuestro Sistema Solar unos años más tarde, podría haber sido un candidato potencial para la misión 'Comet Interceptor' de la ESA (aunque el objetivo principal es un cometa en la nube de Oort)
Obtenga más información aquí: https://t.co/EJjPy9vULT pic.twitter.com/jav3IVv0pv

- Operaciones de la ESA (@esaoperations) 12 de septiembre de 2019

En pocas palabras: los astrónomos creen que descubrieron un segundo objeto interestelar el 30 de agosto de 2019. Lo etiquetaron C / 2019 Q4. Si se confirma como interestelar, sería solo el segundo objeto detectado, después de 'Oumuamua, observado en 2017.

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