Los escarabajos se dirigen por la Vía Láctea

Una porción de la Vía Láctea como se ve en el nuevo Mapa del cielo estrellado de Guy Ottewell. La Vía Láctea aquí es oscura y estrecha, porque está cerca de la dirección "galáctica hacia afuera" (marcada en rojo en la parte superior). La línea punteada es el plano ecuatorial de la galaxia.

Publicado originalmente en el blog de Guy Ottewell. Reimpreso aquí con permiso.

Los animales como las ranas, los geckos, las polillas y las pequeñas abejas sudorosas pueden ver el color y las formas en niveles de luz tan bajos que solo vemos un tenue color gris, en todo caso.

Se suponía que tales animales tenían una visión muy parecida a la nuestra y que su capacidad para encontrar su camino con precisión por la noche se debía a las señales del olor y el sonido. Pero en 2002, los experimentos en la Universidad de Lund en Suecia mostraron que los halcones salvajes en la oscuridad con una fuente de color amarillo tenue en una dirección y azul tenue en la dirección opuesta hicieron el color que habían sido entrenados para asociar con una recompensa azucarada; y desde entonces los científicos han encontrado habilidades similares en otros animales.

El truco, al menos para los insectos, es que detrás de los fotorreceptores de sus ojos hay una capa de células (neuronas monopolares laminares) que transmiten la señal al cerebro, y cada una de estas células recibe señales no solo de un fotorreceptor sino “piscinas”. "Los de varios, amplificándolos para obtener un mensaje más brillante para el cerebro".

Cuando los escarabajos de estiércol (es decir, algunos de los varios miles de especies de escarabajos de estiércol) se apiñan alrededor de un turd, cada uno toma un pedazo y se apresura en línea recta, porque eso es más rápido para alejarse de otros que podrían robarle su premio. . Y para poder hacer esto tienen que poder ver las estrellas. En una habitación sin estrellas, corren erráticamente, a veces en círculos.

Su pista principal, aunque no solo, es la Vía Láctea. Si hay una Vía Láctea artificial en lo alto, pueden orientarse, pero si se trata de una banda de luz sin características, actúan con incertidumbre entre dos direcciones opuestas posibles. Pero si un extremo del arco de luz es más brillante, como con la Vía Láctea real, no lo dudan.

El artículo del que obtengo todo esto es "Visiones nocturnas", en Scientific American, 1 de mayo de 2019. Es de Amber Dance, y si su nombre no es un seudónimo, pertenece a una clase de nombres que necesita un término: nombres casualmente confundible con apropiado o visible según corresponda, metapseudónimos, cuasi seudónimos? El artículo es, por supuesto, instructivo sobre la biología pero un poco hambriento de luz sobre la astronomía. Amber escribió:

Visto desde nuestro planeta, la gruesa banda de estrellas de la galaxia es una línea bastante simétrica. Desde la perspectiva de los escarabajos, la línea se vería igual cuando se mueven hacia adelante o hacia atrás. Sin embargo, los insectos no se vuelven. Foster sospechaba que los escarabajos seguían las sutiles diferencias en la intensidad de la luz entre un extremo de la Vía Láctea y el otro. Cuando analizó fotografías de la galaxia tomadas del hábitat sudafricano de los escarabajos, descubrió que la intensidad de la luz de los extremos norte y sur de la Vía Láctea en realidad difería en al menos 13 por ciento y algunas veces mucho más, dependiendo de cómo procesó las imágenes. Para probar este efecto en los escarabajos, Foster construyó una Vía Láctea artificial y simplificada a partir de luces LED de una sola fila en un arco sobre una arena. Podría variar la intensidad de la luz en cada lado. Los escarabajos podrían ir en línea recta si les daba un 13 por ciento de contraste entre un extremo de la línea brillante y el otro, pero flaqueaba si el contraste caía por debajo de eso. Este resultado indicó que los animales deberían poder distinguir los dos extremos de la Vía Láctea real.

La Vía Láctea es bastante irregular, y su centro es mucho más ancho y brillante que la parte norte, como saben y pueden ver claramente en nuestro nuevo Mapa del Cielo Estrellado, y como saben estos escarabajos, que viven en Sudáfrica alrededor de la latitud 29 grados sur donde el centro pasa por encima.

La actitud de la Vía Láctea cambia cada hora y solo hay una hora del día o de la noche cuando es exactamente un arco aéreo. A veces, la Vía Láctea es casi plana hasta el horizonte. Los escarabajos también deben adaptarse a eso.

Rechace cualquier conjetura de bromista de que los escarabajos son guiados por una bola rojiza gigante llamada Beetle-Juice (Betelgeuse, que se muestra en el mapa en la parte superior de esta publicación) que se encuentra justo al oeste de la Vía Láctea.

La región alrededor del centro de nuestra galaxia. Imagen a través del nuevo Mapa del cielo estrellado de Guy Ottewell.

Cáncer y Géminis, con la eclíptica corriendo a través de ellos. Imagen a través del nuevo Mapa del cielo estrellado de Guy Ottewell.

La pequeña y retorcida constelación del Lagarto, y la dirección hacia la cual nos precipitamos en nuestro viaje alrededor de la galaxia, siguiendo muy por detrás de la increíble estrella supergigante Deneb. Imagen a través del nuevo Mapa del cielo estrellado de Guy Ottewell.

En pocas palabras: Publicación de blog publicada por el astrónomo Guy Ottewell, sobre la visión de los insectos y el hecho de que los escarabajos se mueven por la Vía Láctea.