La nueva búsqueda de Breakthrough Listen para láseres alienígenas

VERITAS se utilizará para ayudar a buscar pulsos de luz ópticos similares a láser que podrían ser balizas de una civilización alienígena avanzada. Imagen vía MIT / New Atlas.

La Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI) ha buscado tradicionalmente señales de radio de origen artificial, es decir, provenientes de una civilización alienígena al menos tan avanzada como la nuestra. Los humanos hemos estado transmitiendo ondas de radio al espacio durante aproximadamente 100 años, desde que Marconi fue pionera en la transmisión de radio de larga distancia. El razonamiento ha sido que otras civilizaciones también podrían usar la radio. Si bien ese enfoque sigue siendo muy debatido, hay otro tipo de búsqueda que ahora también se está empezando a considerar más seriamente: buscar señales ópticas, breves destellos de luz como láseres pulsantes, que podrían usarse como balizas para comunicarse a través del interestelar distancias

El 17 de julio de 2019, Breakthrough Initiatives, fundada en 2015 por el empresario Yuri Milner, anunció una nueva asociación con VERITAS Collaboration para centrarse en esta estrategia. VERITAS (el Sistema de matriz de telescopio de imágenes de radiación muy enérgico) buscará tales balizas ópticas pulsadas, así como señales de radio, con su conjunto de cuatro telescopios de 12 metros en el Observatorio Whipple en Amado, Arizona.

Breakthrough Listen, parte de Breakthrough Initiatives, ya ha estado realizando búsquedas utilizando su encuesta de radiofrecuencia y su estudio láser espectroscópico aún en curso. Pero VERITAS puede llevar la búsqueda a un nuevo nivel. Fue construido para detectar rayos gamma cósmicos y es la matriz de telescopios más poderosa del mundo para estudiar astrofísica de alta energía. Como resultado, también se puede usar para buscar “balizas ópticas pulsadas”, pulsos de luz tipo láser, que son de muy corta duración, solo unos pocos nanosegundos (un nanosegundo es una milmillonésima de segundo).

Vista más cercana de uno de los 4 telescopios en la matriz VERITAS. Imagen a través de CfA / SciTechDaily.

Una ventaja de este método es que cualquier pulso artificial podría eclipsar a las estrellas que se encuentran en la misma dirección. El uso de los cuatro telescopios también ayudaría a eliminar los falsos positivos de cualquier detección realizada. VERITAS proporcionará una forma única de expandir la búsqueda de inteligencia alienígena más allá de los métodos anteriores, como lo señaló Yuri Milner:

Cuando se trata de vida inteligente más allá de la Tierra, no sabemos dónde existe o cómo se comunica. Entonces, nuestra filosofía es mirar en tantos lugares y de tantas maneras como podamos. VERITAS amplía aún más nuestro rango de observación.

Andrew Siemion en el Centro de Investigación SETI de Berkeley agregó:

Breakthrough Listen ya es la búsqueda más poderosa, completa e intensiva que se haya emprendido hasta ahora para detectar signos de vida inteligente más allá de la Tierra. Ahora, con la adición de VERITAS, somos sensibles a una nueva clase importante de señales: pulsos ópticos rápidos. La NASA ya ha utilizado la comunicación óptica para transmitir imágenes de alta definición a la Tierra desde la Luna, por lo que hay razones para creer que una civilización avanzada podría usar una versión ampliada de esta tecnología para la comunicación interestelar.

VERITAS podrá detectar señales de luz muy tenues, si existen, según Jamie Holder en la Universidad de Delaware:

El uso del enorme área de espejo de los cuatro telescopios VERITAS nos permitirá buscar estos destellos ópticos extremadamente tenues en el cielo nocturno, que podrían corresponder a las señales de una civilización extraterrestre.

Vista aérea del telescopio VERITAS y del campamento base del Observatorio Fred Lawrence Whipple en Amado, Arizona. Imagen vía VERITAS.

¿Cuán sensible es VERITAS? Los láseres más potentes de la Tierra pueden transmitir un pulso de 500 teravatios con una duración de solo unos pocos nanosegundos. Sin embargo, la mayoría de las estrellas que VERITAS observará están 10-100 veces más cerca que eso, por lo que es factible encontrar un pulso de luz 100-10, 000 veces más débil que ese láser terrenal.

VERITAS poder buscar señales de luz extraterrestre es una gran ventaja, ya que para eso no fue diseñado. Como David Williams en la Universidad de California, Santa Cruz dijo:

Es impresionante lo bien adaptados que son los telescopios VERITAS para este proyecto, ya que fueron construidos solo con el propósito de estudiar los rayos gamma de muy alta energía en mente.

En California, el Instituto SETI también está utilizando el Telescopio de níquel de 40 pulgadas del Observatorio Lick en Mount Hamilton con un nuevo sistema de detección de pulso, para buscar balizas láser similares de civilizaciones a muchos años luz de distancia. El SETI óptico tiene sus ventajas sobre el SETI de radio, como la ausencia de interferencia de señal de radio, según Frank Drake, director del Centro de Investigación Carl Sagan:

Una gran ventaja del SETI óptico es que no hay interferencia terrestre. Es un nuevo campo emocionante.

Este experimento de Lick es único, ya que utiliza tres detectores de luz (fotomultiplicadores) para buscar pulsos brillantes que llegan en un corto período de tiempo (menos de una billonésima de segundo). La luz de la estrella misma también puede activar los detectores, pero rara vez los fotomultiplicadores golpearán los tres fotomultiplicadores dentro de una billonésima parte de un segundo marco de tiempo. Esto significa que se esperan pocas falsas alarmas, solo una por año.

Otras búsquedas SETI, como el Telescopio de níquel de 40 pulgadas del Observatorio Lick, también están buscando pulsos láser de civilizaciones avanzadas. Imagen a través de SETI / LaserFocusWorld.

Son bienvenidas formas nuevas y novedosas de buscar evidencia de inteligencia extraterrestre, ya que muchos consideran que el método SETI tradicional anterior de solo buscar señales de radio es anticuado. ¿Sería una civilización miles o millones de años más avanzada que nosotros todavía estaríamos usando ondas de radio para comunicarnos? Las búsquedas SETI y otras deben ser lo más amplias posible y considerar posibilidades alternativas para la mejor oportunidad de éxito. Con miles de millones de estrellas solo en nuestra galaxia, la búsqueda de tales señales es como buscar una aguja en un pajar. VERITAS es solo uno de esos métodos alternativos, pero es un buen comienzo.

Breakthrough Listen es una iniciativa integral para buscar evidencia de vida inteligente y tecnológica desde las estrellas cercanas hasta el universo en general. El objetivo es examinar un millón de estrellas cercanas, todas las estrellas en el plano galáctico y 100 galaxias cercanas, para señales de radio y ópticas. No es una empresa pequeña, pero si hay alguna posibilidad de encontrar un espectáculo de luces alienígenas, entonces debemos mirar .

Esto es lo lejos que han llegado las transmisiones de radio humanas a la galaxia, no el cuadrado negro, sino el pequeño punto azul en el centro de ese cuadrado ampliado. La burbuja en constante expansión que anuncia la presencia de la humanidad a cualquiera que escuche en la Vía Láctea ahora tiene solo unos 200 años luz de ancho, en contraste con nuestra galaxia de 100, 000 años luz. Gráfico creado por Adam Grossman. Lea más de Emily Lakdawalla en la Sociedad Planetaria.

En pocas palabras: usando VERITAS, la búsqueda de vida alienígena inteligente se ampliará en su alcance, buscando no solo señales de radio sino también destellos ópticos de luz con forma de láser que una civilización avanzada podría usar como balizas de comunicación.

Vía iniciativas innovadoras