Cassini sobrevuela 'Titán beso' sobre Titán

Concepto del artista de la nave espacial Cassini haciendo su sobrevuelo final y distante de la luna Titán de Saturno el 11 de septiembre Imagen a través de NASA / JPL-Caltech.

La nave espacial Cassini en Saturno realizó un sobrevuelo final y distante de la gran luna Titán hoy (11 de septiembre de 2017). Los ingenieros de la misión se han referido informalmente a este encuentro como el beso de despedida, porque, mientras ocurre, Titán le da a Cassini un empujón gravitacional que envía a la nave espacial hacia su dramático final en la atmósfera superior de Saturno este viernes 15 de septiembre. La NASA dijo que el sobrevuelo de Titán salió como estaba planeado hoy. La nave espacial hizo su aproximación más cercana a Titán a las 19:04 UTC (3:04 pm EDT; traduzca a su zona horaria), a una altitud de 73, 974 millas (119, 049 km) sobre la superficie de la luna.

Está previsto que Cassini haga contacto con la Tierra el 12 de septiembre, momento en el que las imágenes y otros datos científicos tomados durante el encuentro comenzarán a transmitirse a la Tierra. Los navegadores analizarán la trayectoria de la nave espacial siguiendo este enlace descendente para confirmar que Cassini está en camino de sumergirse en Saturno a la hora, ubicación y altitud planificadas.

¿Cómo el sobrevuelo de Titán marcó el rumbo para el final final de Cassini? La geometría del sobrevuelo hizo que Cassini se desacelerara ligeramente en su órbita alrededor de Saturno. Esto reduce la altitud de su vuelo sobre el planeta para que la nave espacial se adentre demasiado en la atmósfera de Saturno para sobrevivir, porque la fricción con la atmósfera hará que Cassini se queme.

Cassini ha realizado cientos de pases sobre Titán durante su gira de 13 años por el sistema de Saturno, incluidos 127 encuentros dirigidos con precisión, algunos a corta distancia y otros, como este, más distantes.

El Gerente del Proyecto Cassini Earl Maize en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, dijo en un comunicado:

Cassini ha estado en una relación a largo plazo con Titán, con una nueva cita casi cada mes durante más de una década. Este encuentro final es un adiós agridulce, pero como lo ha hecho a lo largo de la misión, la gravedad de Titán está enviando una vez más a Cassini a donde necesitamos que vaya.

Cassini se está quedando sin combustible. Es por eso que está terminando su gira de 13 años por el sistema de Saturno con una inmersión intencional en el planeta. Está dando el paso, en lugar de permanecer en órbita como una nave espacial muerta, porque, una vez que la nave se queda sin combustible, los ingenieros de la misión ya no pueden controlarla. Quieren evitar un posible choque futuro de la nave espacial en una de las lunas de Saturno, en particular Encelado, con su océano subsuperficial y signos de actividad hidrotermal. La caída de Cassini en Titán el viernes asegura que Encelado y las otras lunas permanecerán prístinas para futuras exploraciones.

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