Las órbitas Grand Finale de Cassini comenzarán

La misión Cassini de la NASA se acerca a su acto final la nave espacial entrará en la primera de sus órbitas Grand Finale a finales de este mes.

Concepción artística de Cassini durante sus órbitas Grand Finale.
NASA / JPL-Caltech

Prepárate para un paseo salvaje.

Después de casi 20 años en el espacio, Cassini entrará en el principio del fin. Comienza a finales de abril con la primera de una serie de órbitas Grand Finale. Cassini promete ofrecer una ciencia sorprendente, así como vistas nunca antes vistas del planeta anillado hasta el final.

"Me siento un poco triste porque Cassini terminará", dijo Jim Green (NASA) durante una conferencia de prensa, "pero también estoy bastante optimista de que vamos a descubrir algo de ciencia nueva y realmente emocionante a medida que ingresamos a una región que nunca hemos sondeado antes ".

La acción comienza el 22 de abril con un sobrevuelo final de Titán, que configura Cassini para sus 22 órbitas finales alrededor de Saturno. Este sobrevuelo también es el más cercano para Cassini desde 2010, ya que la nave espacial rozará apenas 615 millas (990 km) sobre la luna envuelta. Luego, el 26 de abril, Cassini se lanzará, saltando a través de la brecha de 1, 500 millas de ancho entre el anillo D más interno y las nubes de Saturno a 70, 000 mph. La nave espacial continuará haciendo pases similares una vez por semana durante la duración final de la misión. Estas órbitas Grand Finale llevarán a Cassini desde una periapsis (aproximación más cercana) de 39, 000 millas desde el centro de Saturno hasta una apoapsis de 87, 000 millas, más allá del borde más externo del anillo F.

Incluso si Cassini es golpeado con escombros de anillo durante estos atrevidos pases finales, la trayectoria balística asegura su disposición final. Los ingenieros utilizarán la gran antena principal de alta ganancia de Cassini como escudo en cada pasada a través del plano del anillo.

"La conclusión planificada para el viaje de Cassini fue de lejos la opción preferida para los científicos de la misión", dice Linda Spilker (NASA-JPL) en un reciente comunicado de prensa. "Cassini hará algunas de sus observaciones más extraordinarias al final de su larga vida".

Los científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA hicieron una vista previa de la serie de órbitas Grand Finale de Cassini el martes, mostrando exactamente qué esperar desde el principio del final de Cassini.

De alguna manera, las órbitas finales marcan una misión completamente nueva, llevando a Cassini a un nuevo territorio. Los científicos apuntan a obtener una gran cantidad de datos de estas órbitas finales:

  • Cassini mapeará los campos magnéticos y gravitacionales de Saturno para sondear la estructura interna del planeta y refinar nuestra comprensión de su rotación interna
  • Los científicos analizarán la masa y la estructura de los anillos de Saturno utilizando una serie de ocultaciones de radio en cada pasada sucesiva.
  • La nave espacial tomará muestras de las partículas cargadas canalizadas por el campo magnético de Saturno desde los anillos hacia la atmósfera del planeta.

Espere algunas imágenes deslumbrantes de las nubes de Saturno también, ya que la nave espacial se acerca y se acerca al planeta como nunca antes.

Grand Finale Orbits (azul) versus Ring Grazing Orbits (gris) y la órbita de la gran luna de Saturno, Titán.
NASA / JPL-Caltech

En los últimos meses, las órbitas de Ring Grazing nos han dado un conjunto increíble de vistas. También hemos tenido algunas excelentes vistas recientes del enigmático "hexágono polar", así como primeros planos de la luna de Pan y Daphnis en forma de ravioles, ya que trenza la brecha de Keeler.

Espere sobrevuelos cercanos de las pequeñas lunares Epimeteo, Pandora y Atlas el 5 de abril, con más por venir.

Caballo de batalla de la ciencia espacial

Lanzado el 15 de octubre de 1997, encima de un cohete Titan IVB desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, Cassini realizó un sobrevuelo asistido por gravedad más allá de Venus (1998 y 1999), Tierra (1999) y Júpiter (2000) antes de llegar a la órbita alrededor de Saturno. el 1 de julio de 2004. Cassini es la cuarta misión en visitar Saturno, un legado que comenzó con el sobrevuelo de Pioneer 11 en 1979 y continuó con Voyager 1 (1980) y Voyager 2 (1981).

Sin embargo, a diferencia de sus predecesores, Cassini entró en órbita alrededor de Saturno, lo que permitió a los científicos estudiar los cambios a largo plazo en el planeta. Cassini también entregó el aterrizador Huygens de la Agencia Espacial Europea a Titán, que realizó el aterrizaje más distante en otro mundo el 14 de enero de 2005. Cassini nos dio vistas de cerca de mundos que solo se vislumbraron durante sobrevuelos anteriores, revelaron siete nuevas lunas orbitando Saturno, hielo plumas de géiser en Encelado, lagos de metano en Titán, radios en los anillos de Saturno y mucho más.

Pero Cassini y el equipo de científicos detrás de él también tienen un lado poético, que revela un glorioso Saturno iluminado a contraluz cuando la nave espacial pasó a través de la sombra del planeta. Luego, el 19 de julio de 2013, los investigadores volvieron a colocar las cámaras de Cassini en su mundo de origen: tomó imágenes de la Tierra más allá de la extremidad de Saturno durante la campaña El día que la Tierra sonrió.

Cassini vio un "Astilla de Saturno" y sus anillos el 18 de enero de 2017.
NASA / JPL / Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales

Ahora, el final está cerca: el 15 de septiembre de 2017, a las 10:44 UT, es cuando Cassini se sumerge en la densa atmósfera de Saturno.

Será triste ver a Cassini irse, pero la maniobra es una precaución necesaria para evitar cualquier contaminación futura de Encelado o Titán, mundos que podrían albergar vida. Cassini transmitirá sus imágenes finales unas pocas horas antes de la destrucción, y su espectrómetro de masas tomará datos durante su ardiente inmersión atmosférica. El tiempo de viaje de la señal al final será de 83 minutos.

"Va a ser difícil decir adiós a esta nave espacial valiente que brindó una ciencia increíble", dice Spilker. Los investigadores (¡y los escritores científicos también!) Han crecido con la misión Cassini.

¿Cuándo volveremos? Bueno, aunque se ha hablado de misiones dedicadas a Titán o Encelado, estas están en el mejor de los casos a una década o más de distancia. La energía solar es demasiado débil para alimentar una nave espacial en el sistema solar exterior, y el Departamento de Energía de EE. UU. Anunció recientemente un reinicio de la producción de plutonio para la NASA en 2013.

Disfrute estos últimos meses, ya que Cassini nos ofrece algunas vistas incomparables del planeta anillado original.