Sondas de Chang'e 4 se dirigen al Lunar Farside

La última misión lunar de China lanzará un módulo de aterrizaje y un rover en uno de los terrenos más antiguos de la Luna, convirtiéndose en la primera nave en aterrizar intencionalmente y explorar el otro lado.

La gibosa Tierra y la Luna fotografiada por el microsatélite Longjiang-2 chino, desplegado desde el relé orbital Queqiao lanzado a principios de este año.
CNSA / Harbin Institute of Technology

Un cohete Long March-3B despegó hoy a las 18:23 hora universal (UT) del centro espacial Xichang en el suroeste de China con Chang'e 4 en dirección a un primer aterrizaje suave en el lado lejano lunar. El nombre de la diosa china de la Luna, Chang'e 4 es la última misión en el programa de exploración lunar de China.

Hay una razón por la que ninguna misión ha aterrizado en el extremo lunar (aunque parte del hardware espacial se ha estrellado allí). La Luna está bloqueada por mareas con respecto a la Tierra, lo que significa que mantiene aproximadamente un hemisferio girado hacia nosotros mientras orbita, y uno se aleja perpetuamente. Las comunicaciones de línea de visión entre el lado lejano y la Tierra no son posibles. Para resolver esto, China lanzó la misión Queqiao para dirigirse a una órbita lissajous (halo) alrededor del punto lunar L2 Lagrange a principios de este año que conduce a Chang'e 4, 37, 300 millas (60, 000 kilómetros) más allá de la Luna para un relevo dedicado.

La red de retransmisión para el módulo de aterrizaje y rover del lado lejano Chang'e 4.
CAST / ISSE

El módulo de aterrizaje y rover Chang'e 4 es similar al módulo de aterrizaje Chang'e 3 de China, que aterrizó en el borde del Mare Imbrium (Sea of ​​Rains) en 2013 y desplegó el rover Yutu (Jade Rabbit). La Administración Espacial Nacional de China (CNSA) realizó un concurso de estudiantes para nombrar el vehículo de superficie y el módulo de aterrizaje Chang'e 4, y probablemente escucharemos los nombres formales de cada uno una vez que hayan aterrizado con éxito en el extremo de la Luna. Chang'e 4 lleva instrumentos mejorados que se basan en la exitosa misión Chang'e 3, incluidas cámaras e instrumentos que permiten el estudio de la geología de la superficie, la sismología lunar y el viento solar y su interacción con la superficie lunar. China también utilizará Chang'e 4 para llevar a cabo radioastronomía de baja frecuencia y monitorear los rayos cósmicos desde el lado lunar radio silencioso. Un pequeño experimento para estudiantes a bordo del Chang'e 4 contiene semillas de plantas, moscas de la fruta y levadura en un esfuerzo por estudiar cómo le va al mini ecosistema en el entorno lunar de baja gravedad.

Chang'e 3 aterrizador y rover (recuadro) en la Luna.
CNSA

La misión ahora se dirigirá a una órbita de inserción trans-lunar, y probablemente aterrizará alrededor de la primera semana de enero de 2019. Chang'e 4 se dirige a la cuenca del Polo Sur-Aitken (SPA), una extensión de 1, 550 millas (2, 500 -kilómetro) amplia cuenca ubicada entre el Polo Sur lunar y el cráter Aitken. Se cree que el objetivo de máxima prioridad es el cráter Von Kármán de 116 millas de diámetro (187 kilómetros). Es probable que el aterrizaje de Chang'e 4 coincida con el amanecer lunar en Von Kármán, lo que proporcionará la máxima duración de la exposición solar durante sus primeras dos semanas de operación. Eso pondría la fecha de aterrizaje alrededor del 3 de enero de 2019.

Probables sitios de aterrizaje para Chang'e-4 en el cráter Von Kármán en el lado lunar.
NASA / LRO / Huang Jun

Tanto el vehículo explorador como el módulo de aterrizaje cuentan con paneles solares para la alimentación y el funcionamiento durante el día, junto con calentadores nucleares de plutonio 238 para mantener calientes sus componentes electrónicos durante la noche lunar de dos semanas de duración.

Cuentos del otro lado (lunar)

El 7 de octubre de 1959 obtuvimos nuestro primer vistazo al lado lejano de la luna, cortesía de la misión de sobrevuelo Luna 3 soviética. Esas primeras imágenes granuladas revelaron un terreno sorprendentemente diferente que el lado cercano familiar de la Luna, mostrando un reino en gran parte desprovisto de maria plana.

¿Por qué ir al otro lado de la luna? El sitio de aterrizaje para Chang'e 4 es una de las cuencas más antiguas de la Luna, y puede contener secciones de manto lunar expuesto. El cráter Von Kármán ofrece uno en las pocas áreas relativamente planas para un aterrizaje dentro del terreno accidentado del otro lado.

Si tiene éxito, China hará un seguimiento de Chang'e 4 con una misión de retorno de muestra Chang'e 5 aún más ambiciosa, que se lanzará en algún momento a fines de 2019. China ensayó la maniobra de retorno de muestra con su sobrevuelo Chang'e 5T1 y la misión de retorno a la Tierra en 2014. La misión de retorno de muestra más pesada requiere el nuevo cohete de carga pesada de China, el Long 5 de marzo, que falló en su segundo lanzamiento el año pasado.

El programa espacial de China es a menudo un enigma, con información sobre lanzamientos y aterrizajes exitosos anunciados días después. Un exitoso aterrizaje en el lado lunar le otorgaría un prestigio considerable al programa espacial chino ascendente, y la misión Chang'e 4 se verá poco después del próximo Año Nuevo.

¡Lanzamiento de la histórica misión Chang'e 4 en ruta hacia el lado lunar! (¡y gracias a la Asociación de Astrónomos Aficionados de Yunnan por organizar una transmisión web fuera del sitio de último minuto!)


Nota del editor (14 de enero de 2019): esta historia se actualizó para decir que el experimento de los estudiantes llevaba semillas de plantas, moscas de la fruta y levadura, según la agencia de noticias china Xinhua.