Echa un vistazo a este genial mapa de video de exoplanetas conocidos

Los astrónomos han descubierto más de 4.000 exoplanetas, planetas que orbitan alrededor de otras estrellas, hasta ahora, con muchos más esperando confirmación. Ahora, la NASA ha publicado un nuevo video "resumen" de los hallazgos, un mapa de lapso de tiempo si lo desea, de las ubicaciones de estos mundos distantes en nuestra galaxia. El video fue producido por SYSTEM Sounds (Matt Russo, Andrew Santaguida), utilizando el Archivo de Exoplanetas de la NASA. Fue publicado en YouTube el 7 de julio de 2019 por los videos APOD de la NASA y se publicó como una imagen de astronomía del día el 10 de julio.

Aunque el video es corto, de poco más de un minuto, lleva al espectador a un viaje condensado de lapso de tiempo desde 1991, cuando no se conocían exoplanetas, hasta hoy, con más de 4.003 exoplanetas conocidos. ¿Mas que? Si. Según el Archivo de Exoplanetas de la NASA, el número ahora está en 4, 031, por lo que el mapa ya está desactualizado. El mapa no solo muestra las ubicaciones de los planetas, sino que también los codifica por colores según el método con el que fueron descubiertos, ya sea por velocidad radial, tránsito, imágenes o microlentes. Lo que comienza como un fondo vacío se convierte en una galaxia llena de planetas. Y esos son solo los que conocemos hasta ahora.

Es difícil recordar antes de principios de la década de 1990, cuando los astrónomos creían que existían exoplanetas, pero no habían encontrado ninguno en el espacio exterior. Ahora sabemos de miles, y los científicos estiman que hay miles de millones solo en nuestra galaxia. Cuando combinas eso con el hecho de que hay al menos 100 mil millones de galaxias conocidas, el número total de exoplanetas probables se vuelve alucinante de contemplar.

El telescopio espacial Kepler solo ha confirmado 2, 345 exoplanetas, con otros 2, 420 en espera de confirmación. La misión Kepler ha finalizado, pero todavía hay toneladas de datos para analizar y muchos más mundos por confirmar. Kepler revolucionó nuestro conocimiento de los exoplanetas, revelando una amplia variedad de mundos. Muchos son planetas rocosos como la Tierra, mientras que otros son como mini-Neptunes, y otros son gigantes gaseosos como Júpiter, extremadamente calientes porque orbitan tan cerca de sus estrellas. Los planetas rocosos más pequeños y los planetas que son gaseosos pero más pequeños que Neptuno en realidad parecen ser los exoplanetas más comunes, al menos por lo que sabemos hasta ahora, lo que es alentador para la búsqueda de vida en otros lugares.

TESS - Transiting Exoplanet Survey Satellite - es el nuevo telescopio espacial dedicado a la caza de planetas, y ya ha confirmado 24 planetas adicionales más 993 candidatos adicionales hasta el momento, como se enumera en el Archivo de Exoplanetas de la NASA. Una ventaja que tiene TESS es que observa estrellas que están más cerca de nosotros que las que miró Kepler. Eso significa que esos planetas serán objetivos más fáciles para las observaciones de seguimiento, incluidos los próximos telescopios espaciales como el James Webb Space Telescope (JWST), que pueden analizar mejor las atmósferas de esos planetas. Al estudiar las atmósferas, los científicos pueden buscar evidencia de biosofirmas, gases en la atmósfera que pueden ser producidos por organismos vivos. En la Tierra, eso incluiría oxígeno y metano, aunque también hay formas en que esos gases pueden crearse sin vida. Sin embargo, ciertas combinaciones de tales gases tendrían más probabilidades de tener un origen biológico.

Concepto artístico del Kepler-186f, el primer exoplaneta del tamaño de la Tierra que se encuentra orbitando en la zona habitable de su estrella. Se ha encontrado un número creciente de tales mundos en los últimos años. Imagen vía NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle

Concepto del artista de siete mundos del tamaño de la Tierra en el sistema planetario TRAPPIST-1. TRAPPIST-1e es uno de los planetas rocosos más cercanos en órbita alrededor de una estrella enana roja que puede soportar la vida. Imagen vía ESO.

Por supuesto, más allá de descubrir cuántos planetas podrían existir, la mayoría de las personas quieren saber cuántos exoplanetas podrían ser habitables, o mejor aún, estar habitados por alguna forma de vida. La búsqueda de firmas biológicas es una forma de tratar de determinar si un planeta dado tiene vida. En el otro extremo del espectro, una civilización alienígena altamente avanzada podría dar a conocer su presencia a través de megaestructuras como las esferas de Dyson u otras tecno-firmas.

Todavía no hemos encontrado ninguna evidencia inequívoca de vida extraterrestre en ningún exoplaneta, pero es posible que nos estemos acercando. Extrapolando de lo que se ha descubierto hasta ahora, ahora se cree que los mundos rocosos como la Tierra son algunos de los más comunes en nuestra galaxia. Ese es un desarrollo emocionante en sí mismo. Esto incluye algunas súper-Tierras, que son más grandes que la Tierra pero más pequeñas que Neptuno. Algunos de esos planetas se han encontrado en las zonas habitables de sus estrellas, como la Tierra, donde las temperaturas podrían permitir que el agua líquida en sus superficies (dependiendo de otros factores variables). Se cree que otras súper-Tierras son verdaderos mundos de agua, completamente cubiertos por océanos.

Lo que parece seguro es que este mapa continuará creciendo en los años venideros, y se espera que miles de exoplanetas más sean descubiertos por TESS y otras próximas misiones de caza de planetas.

Aquí está el nuevo mapa de exoplanetas conocidos, o planetas que orbitan alrededor de soles distantes. Son los 4.003 exoplanetas conocidos descubiertos a partir de 2019. Esta imagen fue una imagen de astronomía del día del 10 de julio de 2019. Imagen a través de la NASA / APOD.

En pocas palabras: este nuevo mapa de video de lapso de tiempo de SYSTEM Sounds (M. Russo, A. Santaguida), que usa el Archivo de Exoplanetas de la NASA, muestra todos los exoplanetas descubiertos hasta ahora, desde 1991 hasta el presente.

Vía ZME Science

Vía APOD