Primer plano de una estrella gigante

Los diferentes colores en la superficie de la estrella corresponden a temperaturas variables. Una estrella no tiene la misma temperatura de superficie, y su superficie proporciona nuestras únicas pistas para comprender sus componentes internos. A medida que las temperaturas suben y bajan, las áreas más cálidas y fluidas se vuelven de colores más brillantes (como el blanco) y las áreas más frías y densas se vuelven de colores más oscuros (como el rojo). Imagen vía ESO / Georgia State University.

Un equipo internacional de astrónomos ha producido la primera imagen detallada de la superficie de una estrella gigante, llamada Pi 1 Gruis, a unos 530 años luz de la Tierra en la constelación Grus (en latín, 'grúa'). Tiene aproximadamente la misma masa que nuestro sol, pero es 350 veces más grande y varios miles de veces más brillante.

Pi 1 Gruis es un gigante rojo, una estrella en la última fase importante de la vida, dijeron los investigadores, y se asemeja a lo que el sol se convertirá al final de su vida en cinco mil millones de años.

Las imágenes revelan una atmósfera casi circular y libre de polvo con áreas complejas de material en movimiento, conocidas como células de convección o gránulos, según un estudio publicado el 20 de diciembre de 2017 en la revista Nature . Según una declaración de los investigadores:

La convección, la transferencia de calor debido al movimiento masivo de moléculas dentro de gases y líquidos, juega un papel importante en los procesos astrofísicos, como el transporte de energía, la pulsación y los vientos.

Los investigadores descubrieron que la superficie de Pi 1 Gruis tiene solo unas pocas células convectivas, o gránulos, que tienen aproximadamente 74.5 millones de millas (120 millones de kilómetros) de diámetro, aproximadamente una cuarta parte del diámetro de la estrella. Solo uno de estos gránulos se extendería desde el sol hasta más allá de Venus.

En comparación, la superficie del sol contiene aproximadamente dos millones de células de convección, con diámetros típicos de solo 930 millas (1.500 km). Las inmensas diferencias de tamaño en las células de convección de estas dos estrellas pueden explicarse en parte por su gravedad superficial variable, dijeron los investigadores. Pi 1 Gruis es solo 1, 5 veces la masa del sol pero mucho más grande, lo que resulta en una gravedad superficial mucho más baja y solo unos pocos gránulos extremadamente grandes.

Para el estudio, el equipo usó el instrumento Experto de imágenes de infrarrojo cercano de precisión integrada (PIONIER) en el interferómetro del telescopio muy grande (VLTI) de ESO en Chile para observar la estrella. El investigador Fabien Baron es profesor asistente en el Departamento de Física y Astronomía de la Universidad Estatal de Georgia. Baron dijo en un comunicado:

Esta es la primera vez que tenemos una estrella tan gigante que se muestra sin ambigüedades con ese nivel de detalles. La razón es que hay un límite en los detalles que podemos ver en función del tamaño del telescopio utilizado para las observaciones. Para este artículo, usamos un interferómetro. La luz de varios telescopios se combina para superar el límite de cada telescopio, logrando así una resolución equivalente a la de un telescopio mucho más grande.

En pocas palabras: un equipo internacional de astrónomos ha creado la primera imagen detallada de la superficie de una estrella gigante, 350 veces más grande que nuestro sol.

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