El cometa 46P / Wirtanen se acerca a la Tierra

El 16 de diciembre, el cometa pasará a menos de 12 millones de kilómetros de la Tierra y debería iluminarse hasta aproximadamente una tercera magnitud, aunque el coma difuso y una Luna casi llena dificultarán las observaciones.

El coma del cometa 46P se extiende más de 45 minutos de arco en esta imagen tomada el 26 de noviembre de 2018.
Gerald Rhemann (Namibia)

Por lo general, durante el transcurso de un año, alrededor de una docena de cometas estarán dentro del alcance de los telescopios aficionados. La mayoría va y viene silenciosamente con poca fanfarria, pero durante las próximas semanas un cometa bastante pequeño estará haciendo un acercamiento inusualmente cercano a la Tierra. El 16 de diciembre, el cometa 46P / Wirtanen (pronunciado WERE-tuh-nun) pasará un poco más de 11 millones de kilómetros (7 millones de millas) de la Tierra.

Descubrimiento e historia

Fue el 15 de enero de 1948 que Carl Alvar Wirtanen, un asistente de observación de 37 años del Observatorio Lick en California, detectó la débil imagen de un cometa de magnitud 17 en una placa fotográfica.

Inicialmente, los astrónomos determinaron que 46P / Wirtanen tenía un período orbital de aproximadamente 6, 7 años. En ocasiones, sin embargo, 46P pasará cerca de Júpiter y su potente campo gravitacional, que puede perturbar la órbita del cometa. En abril de 1972 y nuevamente en febrero de 1984, el cometa se acercó a Júpiter, acortando finalmente su período orbital de 6, 7 a 5, 5 años y empujando la distancia del perihelio del cometa a unos 82 millones de kilómetros (51 millones de millas) más cerca del Sol, hasta un punto poco más de 8 millones de kilómetros (5 millones de millas) fuera de la órbita de la Tierra.

La órbita del cometa 46P / Wirtanen (azul) en comparación con las órbitas de los planetas (blanco). El cuadrado azul marca la posición del cometa el 16 de diciembre de 2018.
JPL-Caltech / NASA

Por lo tanto, se preparó el escenario para el acercamiento muy cercano de este año a la Tierra. Clasificado en términos de distancia de la Tierra, este será el enfoque más cercano del vigésimo vigésimo cometa que data del siglo IX DC, y el enfoque más cercano décimo desde 1950. La distancia mínima entre 46P y la Tierra (perigeo) será de 11, 586, 350 kilómetros (7, 199, 427 millas), ocurriendo el 16 de diciembre de 2018, a las 13:06 hora universal, un poco menos de cuatro días después de que el cometa pasa su distancia mínima del Sol de 187 millones de kilómetros (98.1 millones de millas).

Dónde encontrarlo y ver perspectivas

Cuando se abra diciembre, 46P estará cerca de la frontera entre las constelaciones Cetus y Eridanus en una declinación cercana a –20 °. Para la víspera de Año Nuevo, se habrá disparado en una trayectoria de nordeste a una declinación de + 56 ° en la constelación de Lynx. Para la mayoría de los lugares de latitudes medias del norte, se volverá circumpolar el día después de Navidad.

La trayectoria del cometa 46P hasta diciembre de 2018. Los números marcan las fechas en que el cometa aparecerá en esos lugares.
Cielo y telescopio

En el camino, en la noche del 15 de diciembre, se puede encontrar convenientemente pasando casi a medio camino entre los cúmulos estelares de Hyades y Pleiades. El 21 de diciembre, será desde un triángulo con las dos estrellas más bajas que conforman el asterismo de "Los Niños" en Auriga: 10 Eta Aurigae y 8 Zeta Aurigae. Y en las noches del 22 y 23, pasará dentro de unos pocos grados al sur y al este de la brillante estrella amarilla-blanca Capella.

Se han realizado varias predicciones diferentes con respecto al brillo de 46P a medida que pasa más cerca de la Tierra a mediados de diciembre. El Centro de Planetas Menores del Observatorio Astrofísico Smithsoniano pronostica una magnitud máxima de +8. Sin embargo, creo, basado en observaciones de 46P hasta finales de octubre, que el pronóstico del experto en cometas japonés Seiichi Yoshida estará mucho más cerca de la verdad, 1 indicando una magnitud de no más débil que +4 durante diciembre y alcanzando un máximo cercano a +3 en diciembre 16o perigeo.

Yo mismo he examinado los datos recopilados de dos apariciones favorables anteriores de 46P en 1986 y 1997. La extrapolación de la distancia y la magnitud promedio del cometa durante esas apariciones coloca el brillo máximo del cometa cerca de +3 a mediados de diciembre, de acuerdo con las estimaciones de Yoshida. También espero que el coma de 46P se hinche rápidamente a principios de diciembre, alcanzando un diámetro angular aparente de forma conservadora en algún lugar entre 1 ° y 1.5 °, dos o tres veces el diámetro aparente de la Luna, en la noche más cercana a la Tierra.

(Asegúrese de descargar la tabla de búsqueda en blanco y negro de Sky & Telescope, perfecta para llevar al telescopio. Para aquellos que no están bendecidos con cielos oscuros o clima despejado, el Proyecto de telescopio virtual transmitirá imágenes en vivo de 46P desde sus telescopios robóticos 12 y 17 de diciembre.)

Mantenga sus expectativas bajas

Pero por muy convincente que parezca todo esto, ahora debo moderar cualquier emoción proporcionando un descargo de responsabilidad muy importante.

A principios de diciembre, muchas personas con binoculares y telescopios pequeños sin duda intentarán seguir el camino de 46P / Wirtanen a través del cielo nocturno. Pero en realidad verlo dependerá en gran medida de su sitio de observación. Desde lugares plagados de contaminación lumínica, apuesto a que avistar este cometa será una tarea difícil o casi imposible. E incluso para aquellos que están bendecidos con cielos oscuros y estrellados, encontrar el cometa podría ser un desafío. Esto se debe a que el cometa será inusualmente grande en tamaño angular, además de parecer muy difuso. . . casi fantasmal De hecho, muchos con poca experiencia de observación cuestionarán bruscamente las predicciones para un objeto de tercera o cuarta magnitud. Pero recuerde, no está buscando un objeto afilado como una estrella, sino algo que está extendiendo su luz sobre un área relativamente grande.

De hecho, bajo un cielo completamente oscuro, libre de contaminación lumínica, quizás los mejores instrumentos para ubicar el cometa sean sus propios dos ojos, especialmente si usa una visión desviada.

Creo que la mayoría de las personas que finalmente lo ubican en sus binoculares o telescopios lo describirán típicamente como una nube casi circular, comparable o rivalizando con la Luna en tamaño angular y con un aspecto un poco más brillante y más condensado cerca del centro. Algunas fotografías pueden mostrar un ligero alargamiento del coma del cometa, pero apenas el tipo de cola o apéndice exhibido por otros cometas más grandes que alcanzan la tercera o cuarta magnitud.

Hablando de la Luna, se convertirá en una molestia creciente a mediados de diciembre, iluminando el cielo durante la primera parte de la noche e interfiriendo seriamente con las observaciones del cometa. La Luna se establecerá más tarde en la noche, dejando el cielo oscuro durante las horas previas al amanecer, pero a medida que se aproxime a la fase completa el 22 de diciembre, la cantidad de tiempo entre la puesta de la luna y la primera luz del amanecer será notablemente más corta.

Después de la luna llena, se abren oportunidades de cielo oscuro en el cielo nocturno. Desde las latitudes del norte medio en la víspera de Navidad, habrá una ventana de oscuridad de 46 minutos entre el final del atardecer y la salida de la luna. Una semana después, 46P será visible la mayor parte de la noche sin ninguna interferencia lunar, y aproximadamente media hora después del comienzo del Año Nuevo se mantendrá a más de 70 ° sobre el horizonte norte, y probablemente se situará alrededor de la cuarta magnitud.

Referencia:

  1. 20.11 de octubre, m1 = 9.2, Juan José Gonzales, Alto Del Castro, León, España
    27.40 de octubre, m1 = 8.5, Chris Wyatt, Walcha, NSW Australia
    30.41 de octubre, m1 = 8.4, Chris Wyatt, Walcha, NSW Australia