Corales extendiéndose a aguas subtropicales.

Mapa que muestra la ubicación de los trópicos y subtropicales de la Tierra. Los científicos han observado un aumento en el crecimiento de los corales en los subtropicales, el área entre las latitudes tropicales y templadas, a medida que el clima se calienta. Mapa a través de Wikimedia Commons.

Los científicos han detectado aumentos en las poblaciones de coral en aguas subtropicales, lo que podría ayudar a compensar algunas de las disminuciones de coral en el calentamiento de las aguas alrededor del ecuador. La nueva investigación fue publicada en la revista Marine Ecology Progress Series el 4 de julio de 2019.

El calentamiento de las aguas alrededor del ecuador induce eventos de blanqueamiento de corales y extinciones. A diferencia de los peces y crustáceos, que son móviles y capaces de trasladarse a aguas más frías cuando las condiciones de vida se deterioran, los corales adultos son organismos sésiles para los que no es posible la migración. Por lo tanto, son particularmente susceptibles al estrés por calor inducido por los eventos de El Niño y el cambio climático.

Las larvas de coral, sin embargo, son móviles. Después de que se producen nuevas larvas a través de la fertilización, nadan en el océano durante días o semanas en busca de un buen lugar para aterrizar. Una vez asentadas, las larvas se transforman en pólipos sésiles y forman nuevas colonias de coral y arrecifes. Los científicos evalúan rutinariamente el reclutamiento de nuevas larvas de coral colocando baldosas artificiales alrededor del fondo del océano y contando la cantidad de pólipos que se desarrollan con el tiempo.

Crecimiento de coral en las aguas templadas alrededor de Nagasaki, Japón. Imagen vía Soyoka Muko, Universidad de Nagasaki.

En esta nueva investigación, los científicos primero compilaron una base de datos de reclutamiento de coral a largo plazo de estudios anteriores realizados entre 1974 y 2012. Luego, examinaron las tendencias en el reclutamiento a lo largo del tiempo. Los hallazgos mostraron que el nuevo reclutamiento de corales ha disminuido en un 85 por ciento en aguas tropicales (menos de 20 grados de latitud), pero sorprendentemente, se observó un aumento del 78 por ciento en el reclutamiento en aguas subtropicales más frías (más de 20 grados de latitud). Los lugares con aumentos en el reclutamiento incluyen Shikoku, Japón, y los Flower Garden Banks en el norte del Golfo de México. Los aumentos en el reclutamiento se observaron en ambos lados del ecuador, lo que indica que se trata de una tendencia global y no solo de un sitio específico.

Nichole Price, autor principal del estudio y científico investigador principal del Laboratorio Bigelow de Ciencias del Océano, comentó los hallazgos en un comunicado de prensa. Ella dijo:

El cambio climático parece estar redistribuyendo los arrecifes de coral, de la misma manera que está desplazando a muchas otras especies marinas. La claridad en esta tendencia es sorprendente, pero aún no sabemos si los nuevos arrecifes pueden soportar la increíble diversidad de sistemas tropicales.

Los científicos piensan que los mejores lugares para el reclutamiento de nuevos corales en un futuro y más cálido mundo pueden estar en zonas estrechas justo por encima de las aguas tropicales. En latitudes más al norte o al sur, el crecimiento de los corales probablemente estaría limitado por la baja intensidad de la luz invernal, entre otros factores. Por lo tanto, a pesar de las buenas noticias, la conservación de los corales en aguas tropicales sigue siendo un tema crítico.

Se instalaron baldosas de reclutamiento de coral en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Atolón Palmyra para el estudio del nuevo crecimiento de corales en la región. Imagen vía Nichole Price, Bigelow Laboratory for Ocean Sciences.

Price también enfatizó que se necesita más investigación de seguimiento:

Quedan muchas preguntas sobre qué especies están y no están llegando a estos nuevos lugares, y aún no sabemos el destino de estos corales jóvenes en períodos de tiempo más largos. Los cambios que estamos viendo en los ecosistemas de arrecifes de coral son alucinantes, y tenemos que trabajar duro para documentar cómo funcionan estos sistemas y aprender qué podemos hacer para salvarlos antes de que sea demasiado tarde.

La nueva investigación fue publicada por un equipo internacional de 19 científicos, con el apoyo financiero de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. Y el Instituto de Ciencia y Tecnología de Okinawa.

Ver más grande. El | Mapa que muestra las ubicaciones donde se recopilaron los datos de reclutamiento de coral (n = 185). Los puntos rojos muestran los sitios donde se desplegaron los mosaicos de inmersión durante un largo período de tiempo (al menos 4 años), y estos fueron los datos que se utilizaron en el análisis de los cambios de reclutamiento. Los puntos negros muestran todos los otros sitios donde los datos de reclutamiento se recopilaron, pero los datos a corto plazo no se utilizaron en el análisis de cambios debido a la baja supervivencia de pólipos de coral muy jóvenes. Mapa a través de Price et al.

En pocas palabras: los nuevos datos a largo plazo muestran que las poblaciones de coral han disminuido en un 85 por ciento en las aguas tropicales en las últimas décadas, pero han aumentado en un 78 por ciento en una zona estrecha de aguas subtropicales más frías.

Fuente: Biogeografía global del reclutamiento de corales: declive tropical y aumento subtropical.

Via EurekAlert