Las criaturas recorren el Pacífico en balsa, gracias al tsunami

Estas son babosas marinas de un barco japonés abandonado que desembarcó en Oregon en abril de 2015. Imagen a través de John Chapman.

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El tsunami japonés de 2011 preparó el escenario para algo sin precedentes, dicen los biólogos marinos. Por primera vez en la historia registrada, los científicos han detectado comunidades enteras de especies costeras que cruzan el océano flotando en balsas improvisadas. Según un estudio publicado en la revista Science el 29 de septiembre de 2017, casi 300 especies han aparecido en las costas de Hawai y la costa oeste de los Estados Unidos junto a los restos del tsunami.

El tsunami del 11 de marzo de 2011 arrasó millones de objetos a lo largo de la costa japonesa, desde pequeños pedazos de plástico hasta barcos de pesca y muelles. Este tipo de objetos, según los científicos, ayudaron a las especies unidas a ellos a completar el viaje transoceánico.

Una estrella de mar asiática amur encontrada en la costa de Oregon. Imagen vía Oregon State University.

Greg Ruiz es coautor del estudio y biólogo marino en el Smithsonian Environmental Research Center. Ruiz dijo en un comunicado:

No pensé que la mayoría de estos organismos costeros pudieran sobrevivir en el mar durante largos períodos de tiempo. Pero en muchos sentidos simplemente no han tenido muchas oportunidades en el pasado. Ahora, el plástico puede combinarse con eventos de tsunami y tormenta para crear esa oportunidad a gran escala.

Los científicos comenzaron a encontrar restos de tsunamis con organismos vivos aún unidos en Hawái y el oeste de América del Norte en 2012. Hasta el momento, han detectado 289 especies vivas en escombros de tsunami, incluidas boyas, cajas, embarcaciones y muelles, procedentes de Japón, y sospecha que hay muchos más que escaparon a su atención. Si bien las llegadas se han ralentizado, no se han detenido. El equipo aún estaba buscando nuevas especies cuando el período de estudio finalizó en 2017.

Los percebes pelágicos de cuello de cisne se aferran a un bote que fue arrastrado al mar después del tsunami de 2011 en Japón y flotó hacia la costa de los EE. UU. Imagen vía ScienceNews.

De todos los grupos de invertebrados, los moluscos como los mejillones se encontraron con mayor frecuencia. No muy lejos había gusanos, hidroides (parientes de anémona de mar y medusas), crustáceos y briozoos que forman colonias submarinas en forma de rama. Casi dos tercios de las especies nunca se habían visto en la costa oeste de los Estados Unidos. Según el estudio:

Ninguna de las especies se conocía, ni se esperaba, que sobreviviera a un viaje de rafting transoceánico entre continentes, en gran parte porque el océano abierto se considera un entorno más duro para las criaturas acostumbradas a las aguas más hospitalarias de las costas. Sin embargo, la velocidad más lenta de las balsas oceánicas (1 o 2 nudos, en comparación con 20 o más nudos para barcos comerciales) puede haber permitido que las especies se adapten gradualmente a sus nuevos entornos. El ritmo lento de estas `` islas flotantes '' también puede haber facilitado que algunas especies se reproduzcan y que sus larvas se adhieran a los escombros.

El aumento en los plásticos marinos y otros desechos más duraderos también facilitó la supervivencia, según los investigadores. Gran parte de los escombros que los científicos encontraron en las balsas fueron hechos de fibra de vidrio u otros materiales plásticos que no se descomponen y podrían sobrevivir fácilmente seis o más años en el mar.

Hasta ahora, no se sabe que ninguna nueva especie haya colonizado la costa oeste directamente debido al tsunami de 2011. Sin embargo, pueden pasar años después de que una especie no nativa llegue por primera vez para detectar una población recién establecida. Esto proporciona una ventana de tiempo para la acción, aunque las consecuencias completas del rafting provocado por el tsunami aún son inciertas.

En pocas palabras: Cientos de especies cruzaron el Océano Pacífico sobre los escombros del tsunami japonés de 2011.

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