Curiosity detecta gran olor a metano en Marte

Ahora lo ves, ahora no lo haces: el rover Curiosity en Marte detectó el nivel más alto de metano hasta ahora, pero un experimento de seguimiento hizo que esos niveles retrocedieran en una semana. Los científicos están trabajando para comprender la importancia del resultado.

Rover Curiosity de la NASA
NASA / JPL-Caltech

El lunes, la NASA anunció que su rover Curiosity en Marte ha detectado el nivel más alto de metano hasta ahora: 21 partes por billón en volumen (ppbv). Eso es aproximadamente el doble que el registro anterior. El anuncio precedió a la conferencia de astrobiología AbSciCon de la NASA en Belleview, Washington, donde Paul Mahaffy, el investigador principal del instrumento de Análisis de Muestras en Marte (SAM) a bordo del rover, habló brevemente sobre el nuevo resultado.

La existencia de metano es intrigante debido a su posible origen biológico, pero es importante tener en cuenta que el gas puede provenir de procesos geológicos. La curiosidad solo puede detectar el gas, no puede determinar su origen.

Pero espere, hay más: cuando SAM olfateó el aire de nuevo, solo días después del olor sin precedentes, el metano había desaparecido. Los niveles habían vuelto a niveles de fondo de aproximadamente 1 ppbv. (Si toma una unidad de volumen, una billonésima parte de ella sería metano).

Ha habido una controversia en curso sobre el metano en el aire marciano. La curiosidad ha detectado picos de metano durante su tiempo en la superficie, aunque en otras ocasiones ha reportado niveles de metano cercanos a cero. Algunos de los picos de metano de Curiosity han sido confirmados por mediciones orbitales de Mars Express. Pero el ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) de la Agencia Espacial Europea no ha encontrado evidencia del gas, incluso durante uno de los picos de Curiosity.

La impresión de un artista muestra el ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) analizando la atmósfera marciana utilizando el llamado método de ocultación solar . Los instrumentos a bordo del TGO básicamente examinan la atmósfera al atardecer.
Medialab ESA / ATG

La discrepancia se debe en parte a que, mientras que Curiosity mide quizás a un metro del suelo, y Mars Express realiza mediciones de "nadir" mirando hacia el suelo a través de la atmósfera, los instrumentos más sensibles de TGO miran de lado a través de la atmósfera marciana, para ver cómo la luz solar es aborbed. Entonces, a TGO le resulta difícil ver el aire al lado de la superficie: realmente está investigando la atmósfera a altitudes de 4 kilómetros (2.5 millas) y más.

El investigador principal de la Suite de Química Atmosférica de TGO, Oleg Korablev (Academia de Ciencias de Rusia), confirma que TGO estaba tomando mediciones de metano al mismo tiempo que Curiosity, pero los instrumentos más sensibles no estaban haciendo sus mediciones cerca del cráter Gale. Sin embargo, tanto TGO como Mars Express hicieron mediciones de "nadir" menos sensibles, que aún se están analizando. De hecho, algunos datos todavía están a bordo de la nave espacial y aún no se han vinculado.

Según los estudios previos, Korablev sugiere: "Probablemente hay mecanismos en funcionamiento que destruyen el metano rápidamente pero cerca de la superficie". Esta nueva columna de metano que Curiosity detectó y su rápida desaparición pueden arrojar algo de luz sobre estos mecanismos. Pero en realidad es demasiado pronto para saberlo: hay mucho más trabajo por hacer, comenzando por obtener y analizar todos los datos, antes de que este estudio pueda publicarse en una revista revisada por pares.

"Este es en gran medida un estudio científico en curso", dice el miembro del equipo de Curiosity Christopher Webster (Jet Propulsion Laboratory).