¿Una supernova acabó con el megalodon?

Una lluvia de partículas puede haber creado cortinas para el megalodon, un tiburón del tamaño de un autobús escolar, hace 2, 6 millones de años. Imagen vía Wikipedia / Universidad de Kansas.

Hace unos 2, 6 millones de años, una luz extrañamente brillante llegó al cielo prehistórico y permaneció allí durante semanas o meses. Era una supernova a unos 150 años luz de la Tierra. Un nuevo estudio sugiere que, dentro de unos cientos de años, mucho después de que la supernova se hubiera desvanecido del cielo de la Tierra, un tsunami de energía cósmica de esa explosión estelar llegó a nuestro planeta. La lluvia de partículas golpeó la atmósfera, dicen los investigadores, desencadenando el cambio climático y desencadenando extinciones masivas de grandes animales oceánicos, incluido el megalodon, una especie de tiburón del tamaño de un autobús escolar.

Los efectos de tal supernova, y posiblemente más de una, en la gran vida oceánica se detallan en el estudio publicado el 27 de noviembre de 2018 en la revista Astrobiology . Adrian Melott es profesor emérito de física y astronomía en la Universidad de Kansas y autor principal del estudio. Melott dijo que los documentos recientes que revelaron depósitos antiguos de isótopos de hierro en el fondo del mar proporcionaron la evidencia de "slam-dunk" de la sincronización y la distancia de las supernovas. Él dijo:

Ya a mediados de la década de 1990, la gente decía: 'Oye, busca hierro-60. Es revelador porque no hay otra forma de llegar a la Tierra sino desde una supernova. Debido a que el hierro 60 es radiactivo, si se formara con la Tierra, ya se habría ido. Entonces, tuvo que haber llovido sobre nosotros. Existe cierto debate sobre si solo había una supernova realmente cerca o una cadena completa de ellas. Estoy a favor de una combinación de los dos: una gran cadena con una que era inusualmente poderosa y cercana. Si nos fijamos en los residuos de hierro 60, hay un pico enorme hace 2, 6 millones de años, pero hay un exceso disperso de 10 millones de años atrás.

Concepto artístico de una supernova. Imagen a través de la Universidad de Kansas / NASA.

Ya sea que haya una supernova o una serie de ellas, la energía de la supernova que extiende capas de hierro-60 en todo el mundo también causó que partículas penetrantes llamadas muones bañen la Tierra, causando cánceres y mutaciones, especialmente en animales más grandes. Melott dijo:

La mejor descripción de un muón sería un electrón muy pesado, pero un muón es un par de cientos de veces más masivo que un electrón. Son muy penetrantes. Incluso normalmente, hay muchos de ellos pasando a través de nosotros. Casi todos pasan inofensivamente, sin embargo, aproximadamente un quinto de nuestra dosis de radiación proviene de muones. Pero cuando llegue esta ola de rayos cósmicos, multiplique esos muones por unos pocos cientos. Solo una pequeña facción de ellos interactuará de alguna manera, pero cuando el número es tan grande y su energía tan alta, obtienes mayores mutaciones y cáncer, estos serían los principales efectos biológicos. Estimamos que la tasa de cáncer aumentaría aproximadamente un 50 por ciento para algo del tamaño de un humano y cuanto más grande sea, peor será. Para un elefante o una ballena, la dosis de radiación aumenta mucho.

Según los investigadores, la supernova de hace 2, 6 millones de años puede estar relacionada con una extinción marina, conocida como la extinción de la megafauna marina, donde se estima que el 36 por ciento de los animales marinos más grandes como tiburones, ballenas, aves marinas y tortugas marinas desaparecieron. La extinción se concentró en aguas costeras, donde organismos más grandes habrían captado una mayor dosis de radiación de los muones. Los investigadores dicen que el daño de los muones se extendería por cientos de yardas (metros) en las aguas del océano, y se volvería menos grave a mayores profundidades. Ellos escribieron:

Los muones de alta energía pueden alcanzar más profundo en los océanos siendo el agente más relevante de daño biológico a medida que aumenta la profundidad.

De hecho, un famoso animal grande y feroz que habita en aguas poco profundas puede haber sido condenado por la radiación de supernova. Melott dijo:

Una de las extinciones que sucedió hace 2.6 millones de años fue el megalodon. Imagina el gran tiburón blanco en Jaws, que era enorme y ese megalodon, pero era del tamaño de un autobús escolar. Simplemente desaparecieron por esa época. Entonces, podemos especular que podría tener algo que ver con los muones. Básicamente, cuanto más grande es la criatura, mayor habría sido el aumento de la radiación.

Él agregó:

Realmente no ha habido ninguna buena explicación para la extinción de la megafauna marina. Este podría ser uno.

En pocas palabras: un nuevo estudio sugiere que las partículas de una supernova que llovió sobre la Tierra hace 2, 6 millones de años mataron a los grandes animales del océano, incluido el enorme tiburón megalodon.

Fuente: dosis de radiación de muón y extinción megafaunal marina al final de la supernova del plioceno

Vía Universidad de Kansas

¡Ya llegaron los calendarios lunares de 2019! Pide el tuyo antes de que se vayan. Hace un gran regalo.

¿Quieres ver el cometa más brillante de 2018? Cómo ver el cometa 46P / Wirtanen