¿Una colisión de asteroides causó una edad de hielo en la Tierra?

Concepto artístico de la colisión entre 2 asteroides, hace unos 460 millones de años, que creó suficiente polvo para causar una era de hielo en la Tierra. Imagen vía Don Davis / Southwest Research Institute / EurekAlert.

Hace unos 460 millones de años, la Tierra era un mundo congelado, atrapado en una era glacial mundial. Durante mucho tiempo, los científicos han estado tratando de averiguar qué causó esta edad de hielo, que ocurrió en lo que llaman el período Ordovícico, y que coincidió con una importante extinción masiva de casi el 61% de la vida marina. Ahora piensan que finalmente pueden saberlo. Un nuevo estudio, anunciado el 18 de septiembre de 2019 por el Field Museum de Chicago, sugiere que la edad de hielo fue el resultado de una colisión entre dos asteroides, no en la Tierra, sino entre sí, en el espacio exterior. La colisión puede haber causado que entre mucho más polvo de lo habitual en la atmósfera de la Tierra. La entrada de polvo pudo haber causado un enfriamiento global que convirtió a la Tierra en un mundo más frío y helado.

Estos resultados revisados ​​por pares fueron publicados el 18 de septiembre en la revista ScienceAdvances .

Philipp Heck es uno de los autores del artículo y curador del Field Museum. Explicó en un comunicado:

Normalmente, la Tierra gana alrededor de 40, 000 toneladas de material extraterrestre cada año. Imagina multiplicar eso por un factor de mil o diez mil. Nuestra hipótesis es que las grandes cantidades de polvo extraterrestre durante un período de tiempo de al menos dos millones de años jugaron un papel importante en el cambio del clima en la Tierra, contribuyendo al enfriamiento.

El autor principal de la investigación, Birger Schmitz, también en el Field Museum, agregó:

Nuestros resultados muestran por primera vez que tal polvo, a veces, ha enfriado la Tierra dramáticamente. Nuestros estudios pueden brindar una comprensión más detallada y empírica de cómo funciona esto, y esto a su vez puede usarse para evaluar si las simulaciones de modelos son realistas.

La sección de Hällekis a mitad del Ordovícico en roca sedimentaria en el sur de Suecia, donde se encontraron las muestras de polvo. El tiempo del choque de asteroides / impacto de polvo está representado por la línea roja. Imagen vía Birger Schmitz / Universidad de Lund / ScienceAdvances.

Según estos científicos, la gran cantidad de polvo que ingresa a la atmósfera de la Tierra altera el equilibrio climático lo suficiente como para causar una nueva era de hielo, incluso si tardó un par de millones de años en hacerlo. En la colisión, concluye el estudio, un asteroide de 150 kilómetros de ancho se rompió en algún lugar entre Marte y Júpiter. Eso todavía estaba lo suficientemente cerca para que entrara mucho más polvo de lo normal para entrar en la atmósfera de la Tierra.

Es una hipótesis fascinante, pero ¿cómo llegaron los científicos a esta conclusión?

Observaron muestras de un lugar en la Tierra que todavía está prácticamente congelado durante todo el año: la Antártida. Los micrometeoritos de la Antártida, que son comunes, se compararon con otras rocas de 466 millones de años de capas sedimentarias, la sección del Ordovícico-HH -llekis del sur de Suecia. De acuerdo con Heck:

Estudiamos materia extraterrestre, meteoritos y micrometeoritos, en el registro sedimentario de la Tierra, es decir, rocas que alguna vez fueron el fondo del mar. Y luego extrajimos la materia extraterrestre para descubrir qué era y de dónde venía.

Un meteorito fósil de 466 millones de años, que se cree que fue creado en la misma colisión de un asteroide que causó suficiente polvo para crear una era de hielo. El fósil de una criatura similar a un calamar llamado nautiloide también se puede ver en la parte superior. Imagen vía Field Museum / John Weinstein / EurekAlert.

Con el fin de recuperar el polvo espacial de las rocas, el equipo de investigación utilizó un ácido potente para erosionar la roca y dejar atrás las partículas de polvo, que luego se analizaron. Luego, también se examinaron muestras de rocas del antiguo fondo marino; Los científicos querían encontrar elementos e isótopos que pudieran identificar como originarios del espacio. Como ejemplo, los átomos de helio en la Tierra tienen dos protones, dos neutrones y dos electrones. Pero a los átomos de helio que provienen del sol les falta un neutrón. Dado que ese tipo de átomo de helio, así como los rastros de metales raros encontrados en los asteroides, se encontraron en las rocas de 466 millones de años, eso mostró que el polvo provenía del espacio.

Ya se sabía que había una era de hielo en este momento, y el nuevo estudio muestra que el momento coincidió con el polvo adicional en la atmósfera. Como dijo Schmitz:

El momento parece ser perfecto.

Los investigadores también encontraron otra evidencia de que parte del agua de la Tierra en ese momento estaba atrapada en los glaciares y el hielo marino, ya que el análisis de las rocas indicó que los océanos eran menos profundos en este momento. Todo esto junto es evidencia de que el aumento del polvo en la atmósfera creó un enfriamiento global y, en última instancia, una edad de hielo.

Un grano de cromita (gris claro) de un micrometeorito en la Antártida. El grano no se incluyó en el presente estudio, pero se usa aquí para ilustrar la distribución de tales granos relictos en micrometeoritos. Imagen vía ScienceAdvances.

Es bueno que el proceso de enfriamiento fuera gradual, ya que permitió que gran parte de la vida terrenal se adaptara a las condiciones cambiantes. De acuerdo con Heck:

En el enfriamiento global que estudiamos, estamos hablando de escalas de tiempo de millones de años. Es muy diferente del cambio climático causado por el meteorito hace 65 millones de años que mató a los dinosaurios, y es diferente del calentamiento global de hoy: este enfriamiento global fue un leve empujón. Hubo menos estrés.

Los investigadores también señalaron que podría ser tentador pensar que el polvo como este podría ser una buena forma de combatir el cambio climático. Pero Heck recomienda precaución a pesar de que es una idea que vale la pena estudiar:

Las propuestas de geoingeniería deben evaluarse de manera muy crítica y cuidadosa, porque si algo sale mal, las cosas podrían empeorar más que antes. Estamos experimentando el calentamiento global, es innegable. Y debemos pensar en cómo podemos prevenir consecuencias catastróficas o minimizarlas. Cualquier idea que sea razonable debe ser explorada.

Los resultados de este estudio proporcionan información valiosa sobre cómo comenzó una era de hielo global hace millones de años, a partir de una colisión de asteroides en el espacio profundo, e incluso pueden ayudar a los científicos a determinar formas de mitigar el cambio climático actual.

Hace unos 460 millones de años, la Tierra estaba en las garras de una era de hielo global como la del concepto de este artista. El nuevo estudio sugiere que fue causado por el polvo de una colisión entre 2 asteroides. Imagen vía NASA / Gizmodo.

En pocas palabras: una edad de hielo global hace 466 millones de años fue causada por el polvo de una colisión entre dos asteroides, sugiere un nuevo estudio.

Fuente: Un desencadenante extraterrestre para la edad de hielo media de Ordovícico: Polvo de la ruptura del cuerpo de los padres con L-condrita

Via Field Museum