¿El asteroide asesino de dinosaurios aceleró la evolución de las aves?

Quetzal resplandeciente en el bosque nuboso costarricense de San Gerardo de Dota. Foto de Tyohar Kastiel.

Un nuevo estudio sugiere que la extinción masiva inducida por asteroides hace 66 millones de años que aniquiló a los dinosaurios, conocida como el evento K-Pg, condujo a una aceleración en la tasa de evolución genética entre las aves, los únicos descendientes restantes de los dinosaurios.

Pero estos sobrevivientes de aves parecían ser un 80 por ciento más pequeños que sus parientes anteriores a la extinción. Y cuando los investigadores examinaron un extenso árbol genealógico aviar, notaron un vínculo claro entre el tamaño corporal y las tasas de evolución genética: las aves pequeñas evolucionan mucho más rápido que las grandes.

Las reducciones de tamaño después de la extinción masiva se han producido en muchos grupos de organismos, un fenómeno denominado "efecto Liliput" por los paleontólogos, un guiño al cuento clásico Los viajes de Gulliver .

El estudiante de doctorado en ecología y biología evolutiva de Cornell, Jacob Berv, es coautor del estudio, publicado el 13 de julio de 2017 en Systematic Biology . Berv dijo en un comunicado:

Hay buena evidencia de que las reducciones de tamaño después de extinciones masivas pueden haber ocurrido en muchos grupos de organismos. Toda la nueva evidencia que hemos revisado también es consistente con un efecto de Liliput que afecta a las aves a través de la extinción masiva de K-Pg.

Los relojes moleculares sugieren que las aves son mucho más antiguas de lo que sabemos por el registro fósil, pero la discrepancia puede deberse a una subestimación del ritmo de evolución. Imagen vía Jillian Ditner / Cornell University.

El coautor del estudio, Daniel Field, es miembro de la Universidad de Bath. Él dijo:

Las aves más pequeñas tienden a tener tasas metabólicas más rápidas y tiempos de generación más cortos. Nuestra hipótesis es que estos importantes caracteres biológicos, que afectan la tasa de evolución del ADN, pueden haber sido influenciados por el evento K-Pg.

La conclusión es que, al acelerar la evolución genética aviar, la extinción en masa de K-Pg puede haber alterado sustancialmente la velocidad del reloj molecular aviar. Procesos similares pueden haber influido en la evolución de muchos grupos a través de este evento de extinción, como plantas, mamíferos y otras formas de vida.

El estudio sugiere que la tasa más rápida de evolución genética puede haber ayudado a estimular una explosión de diversidad aviar poco después del evento de extinción de K-Pg.

Los investigadores saltaron a esta línea de indagación, dijeron, debido al largo debate sobre rocas y relojes. Diferentes estudios a menudo informan discrepancias sustanciales entre las estimaciones de edad para grupos de organismos implicados por el registro fósil y las estimaciones generadas por los relojes moleculares.

Los relojes moleculares usan la velocidad a la que cambian las secuencias de ADN para estimar cuánto tiempo hace que surgieron nuevas especies, suponiendo una tasa relativamente constante de evolución genética. Pero si la extinción de K-Pg causó que los relojes moleculares aviares se aceleren temporalmente, los investigadores dicen que esto podría explicar al menos algunos de los desajustes. Berv dijo:

Se pronostica que las reducciones de tamaño en la extinción de K-Pg harán exactamente eso.

Búho nival en vuelo fotografiado por Diane McAllister. Imagen a través del Great Backyard Bird Count.

Los investigadores sugieren que las actividades humanas podrían desencadenar un patrón alterado de evolución similar a lo que ocurrió hace 66 millones de años. Dicen que la actividad humana podría incluso estar impulsando un patrón similar a Lilliput en el mundo moderno, ya que cada vez más animales grandes se extinguen debido a la caza, la destrucción del hábitat y el cambio climático. Berv dijo:

En este momento, los grandes animales del planeta están siendo diezmados: los grandes felinos, elefantes, rinocerontes y ballenas. Necesitamos comenzar a pensar en la conservación no solo en términos de pérdida funcional de biodiversidad, sino también en cómo nuestras acciones afectarán el futuro de la evolución misma.

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En pocas palabras: un estudio sugiere que el evento de extinción que acabó con los dinosaurios hace 66 millones de años aumentó el ritmo de evolución en las aves, sus únicos descendientes restantes.

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