¿Los humanos de la Edad de Hielo afectaron la extinción de grandes mamíferos?

Las historias de seis grandes herbívoros: el rinoceronte lanudo, el mamut lanudo, el caballo salvaje, el reno, el bisonte y el buey almizclero están vinculados con las fluctuaciones climáticas y la actividad humana, especialmente al final de la última edad de hielo, revelan los científicos en un nuevo informe.

Eske Willerslev, de la Universidad de Copenhague, y su equipo internacional sugieren que los primeros humanos y el cambio climático fueron responsables de la extinción de algunos animales adaptados al frío y de la casi extinción de otros.

Rinoceronte lanudo. Crédito de imagen: Charles R. Knight

Caballos salvajes, rinocerontes lanudos y uros, el antepasado del ganado doméstico, aparecen en una de las primeras pinturas rupestres conocidas, de la cueva Chauvet en el sur de Francia, probablemente creada hace 30, 000-32, 000 años. Crédito de imagen: Thomas T.

El estudio, el primero en utilizar datos genéticos, arqueológicos y climáticos para inferir la historia de la población de mamíferos de la Edad de Hielo de gran cuerpo, aparece en línea en la revista Nature, 2 de noviembre de 2011.

Eline Lorenzen, Universidad de Copenhague, dijo:

No pudimos determinar qué patrones caracterizan a las especies extintas, a pesar de la gran y variada cantidad de datos analizados. Esto sugiere que será un desafío para los expertos predecir cómo los mamíferos existentes responderán al futuro cambio climático global, para predecir qué especies se extinguirán y cuáles sobrevivirán.

La miembro del equipo Beth Shapiro, de la Universidad de Penn State, explicó que las seis especies estudiadas florecieron durante la Época del Pleistoceno, el período de tiempo geológico que duró desde hace unos dos millones hasta hace 12, 000 años. Fue una época de altibajos climáticos, entre períodos cálidos similares a los que tenemos hoy e intervalos largos y fríos llamados glaciaciones.

Shapiro dijo:

Aunque a los animales adaptados al frío les fue mejor durante los períodos glaciales más fríos, todavía lograron encontrar lugares donde el clima era el adecuado, refugios, para sobrevivir durante los períodos interglaciales más cálidos. Luego, después del pico de la última edad de hielo hace unos 20, 000 años, su suerte comenzó a agotarse.

Los bisontes se han extinguido en Asia, donde sus poblaciones fueron extensas durante las glaciaciones, y ahora solo se encuentran en América del Norte, aunque una especie relacionada sobrevive en pequeñas cantidades en Europa. Crédito de imagen: Ted Lee Eubanks, Jr./FERMATA Inc.

¿Qué cambió? Para encontrar respuestas, Shapiro y sus colegas probaron hipótesis sobre cómo, cuándo y por qué el rinoceronte lanudo, el mamut lanudo y el caballo salvaje se extinguieron después de la última edad de hielo y por qué los renos, bisontes y bueyes almizcleros pudieron sobrevivir, aunque en rangos más restringidos que durante las glaciaciones.

Observaron el ADN, calculando cuándo y cuántas poblaciones pudieron crecer y reducirse a medida que el clima cambiaba y su hábitat comenzó a desaparecer. También recopilaron datos climáticos de períodos glaciales e interglaciales, así como datos arqueológicos, que utilizaron para estudiar hasta qué punto los primeros humanos pueden haber influido en la supervivencia de estas especies. Shapiro dijo:

Por ejemplo, en lugares donde los huesos de animales habían sido cocinados o convertidos en lanzas, sabemos que los humanos vivían allí y estaban utilizando estos mamíferos como recurso. Incluso donde no encontramos evidencia de que los humanos estuvieran usando los animales, si vivieran en el mismo lugar y al mismo tiempo, los humanos podrían haber tenido alguna influencia sobre si los animales sobrevivieron o no.

En el caso del rinoceronte lanudo ahora extinto, los científicos descubrieron que en Europa los rangos de humanos y rinocerontes lanudos nunca se superponían. Shapiro dijo:

Estos datos sugieren que el cambio climático, y no los humanos, fue la razón principal por la que esta especie en particular se extinguió en la Europa actual. Sin embargo, esperamos que los humanos hayan jugado un papel en otras regiones del mundo donde se superponen con los rinocerontes lanudos.

Mucho más clara fue la evidencia de que los humanos influyeron, y no siempre negativamente, en el tamaño de la población de las otras cinco especies en el estudio: el mamut lanudo, el caballo salvaje, el reno, el bisonte y el buey almizclero.

Las fluctuaciones de población para las seis especies continuaron hasta hace aproximadamente 14, 000 años cuando muchas de las especies simplemente desaparecieron al final de la última edad de hielo. Shapiro dijo:

El mensaje final es que durante el evento de calentamiento más reciente, cuando la última edad de hielo se desvaneció en el intervalo cálido que tenemos hoy, algo evitó que estos animales hicieran lo que siempre habían hecho, encontrar refugios alternativos, menos que ideales., pero porciones de tierra lo suficientemente buenas para mantener a sus poblaciones en una masa crítica. Ese 'algo' probablemente fuimos nosotros.

Los bueyes almizcleros adaptados al frío viven solo en las regiones árticas de América del Norte y Groenlandia, con pequeñas poblaciones introducidas en Noruega, Siberia y Suecia. Haber de imagen: Andrea Pokrzywinski

Durante el tiempo en que los animales disminuían, la población humana comenzaba su auge y se extendía no solo por los hábitats de clima frío de los mamíferos de gran cuerpo, sino también por sus refugios de clima cálido, cambiando el paisaje con la agricultura y otros ocupaciones.

Muchos mamíferos de cuerpo grande y adaptados al frío, incluido el caballo, que se considera extinto en la naturaleza y ahora sobrevive solo como un animal domesticado, de repente no tenían espacios de vida alternativos y, como tal, no tenían medios para mantener sus poblaciones.

Los renos lograron encontrar un hábitat seguro en las regiones árticas altas donde hoy tienen pocos depredadores o competidores por recursos limitados.

Los bisontes se han extinguido en Asia, donde sus poblaciones fueron extensas durante las glaciaciones, y ahora solo se encuentran en América del Norte, aunque una especie relacionada sobrevive en pequeñas cantidades en Europa.

Los bueyes almizcleros adaptados al frío viven solo en las regiones árticas de América del Norte y Groenlandia, con pequeñas poblaciones introducidas en Noruega, Siberia y Suecia.

Curiosamente, si los humanos tuvieron algún impacto en las poblaciones de bueyes almizcleros, podría haber sido para ayudar a mantenerlos. Las poblaciones de bueyes almizcleros se establecieron por primera vez en Groenlandia hace unos 5.000 años, después de lo cual se expandieron rápidamente, a pesar de haber sido un importante recurso alimentario para la población paleo-esquimal.

Mamut lanudo. Haber de imagen: Wolfman SF

Al parecer, nuestros antepasados ​​pudieron cambiar el paisaje de manera tan dramática, según Shapiro, que estos animales ahora extintos quedaron efectivamente separados de lo que necesitaban para sobrevivir, incluso cuando la población humana era pequeña. Ella dijo:

Hay muchos más humanos hoy en día, y hemos cambiado, y seguimos cambiando, el planeta de formas aún más importantes.

El estudio lleva un mensaje sobre los posibles destinos de los mamíferos vivos a medida que la Tierra continúa calentándose. Willerslev dijo:

Nuestros hallazgos ponen fin final a las teorías de causa única de estas extinciones. Nuestros datos sugieren que se debe tener cuidado al hacer generalizaciones sobre extinciones de especies pasadas y presentes. Los impactos relativos del cambio climático y la invasión humana en la extinción de especies realmente dependen de las especies que estamos viendo.

Bueyes almizcleros en Alaska durante la década de 1930, alineados en formación defensiva. Vía Wikipedia

En pocas palabras: Eske Willerslev, de la Universidad de Copenhague, y su equipo internacional sugieren que los primeros humanos y el cambio climático fueron responsables de la extinción de algunos animales adaptados al frío (rinoceronte lanudo, mamut lanudo, caballo salvaje) y la casi extinción de otros ( renos, bisontes y bueyes almizcleros). Sus hallazgos aparecen en la edición en línea de Nature, 2 de noviembre de 2011.

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