¿Estos tardígrados sobrevivieron al aterrizaje forzoso en la luna?

Conoce a un tardígrado, también conocido como oso de agua. Unos pocos miles de ellos (deshidratados) fueron enviados a la luna en la nave espacial Beresheet, que se estrelló el 22 de abril de 2019. Son lindos ... ¿verdad? Imagen vía Eye of Science / Science Source / ScienceNews.

Los tardígrados, también conocidos como osos de agua, son algunas de las criaturas más resistentes y resistentes de la Tierra, a pesar de que son de tamaño prácticamente microscópico, de menos de un milímetro de largo. Se sabe que pueden sobrevivir en casi cualquier entorno en el que puedas arrojarlos, incluso en el espacio. Ahora, parece que algunos de ellos (o posiblemente sus restos) están llamando a la luna hogar, gracias a un aterrizaje forzoso de una nave espacial hace unos meses. Pero si bien los tardígrados pueden ser resistentes, no hay razón para pensar que se harán cargo de nuestro vecino celestial más cercano, en el corto plazo.

Los tardígrados eran parte de una "biblioteca lunar" enviada a la luna en la nave espacial Beresheet de Israel. Esa biblioteca fue un proyecto de la Arch Mission Foundation, una organización sin fines de lucro cuyo objetivo es crear "una copia de seguridad del planeta Tierra". La biblioteca, del tamaño de un DVD, incluía 30 millones de páginas de información, muestras de ADN humano y miles de deshidratados. tardígrados

Beresheet intentó su aterrizaje en el Mar de la Serenidad el 11 de abril de 2019, pero se estrelló después de un problema con el motor en los últimos momentos. Como Nova Spivack, fundador de AMF, relató:

Durante las primeras 24 horas estuvimos en estado de shock. Esperamos que sea exitoso. Sabíamos que había riesgos, pero no pensamos que los riesgos fueran tan significativos.

El sitio de impacto de la nave espacial Beresheet en la región del Mar de la Serenidad de la luna, como se vio el 22 de abril de 2019. La biblioteca lunar a bordo contenía varias muestras de ADN de la Tierra, incluidos los tardígrados deshidratados. Imagen vía NASA / GSFC / Arizona State University / Wired.

Como Beresheet se había estrellado, Spivack y otros necesitaban saber el destino de la biblioteca. ¿Sobrevivió al accidente? ¿Qué hay de los tardígrados? ¿Estaban esparcidos por la superficie lunar cuando ocurrió el choque? Dado que la biblioteca fue diseñada para durar millones de años, y teniendo en cuenta su composición, hecha de finas láminas de níquel, y la trayectoria de la nave espacial en los momentos finales, Spivack cree que probablemente se mantuvo casi intacta.

Con toda probabilidad, entonces, los tardígrados en la biblioteca todavía están sentados allí en su estado latente deshidratado como estaban, esperando ser revividos nuevamente. Sin embargo, no pueden hacer eso solos; necesitan ser traídos de vuelta a la Tierra para que puedan estar expuestos nuevamente a la atmósfera. Solo entonces pueden rehidratarse, por lo que no hay que preocuparse de que se hagan cargo y colonicen la luna.

La idea era ver qué tan bien sobrevivieron los tardígrados al viaje a la luna y si podrían revivirlos más tarde. Los tardígrados son conocidos por entrar en estados latentes en los que todos los procesos metabólicos se detienen y el agua en sus células es reemplazada por una proteína que convierte las células en vidrio. Esto es completamente normal para ellos. Los tardígrados han revivido hasta 10 años después de haberse quedado inactivos, aunque los científicos creen que probablemente podrían sobrevivir mucho más tiempo sin agua.

Spivack originalmente no había planeado enviar ADN a la luna tan pronto, tardígrados o de otra manera, pero luego cambió de opinión unas semanas antes de que la biblioteca fuera enviada a los israelíes. Además de los tardígrados deshidratados, se incluyeron otras muestras en la resina epoxi entre cada capa de níquel. Estos incluyeron folículos pilosos y sangre del propio Spivack y otras 24 personas. Incluso se incluyeron algunas muestras de lugares sagrados, como el árbol Bodhi en India.

Una sección de la biblioteca lunar de AMF que contiene miles de pequeñas imágenes de alta resolución de páginas de libros. Imagen vía Bruce Ha / Wired.

Una copia de la primera capa de níquel de la biblioteca lunar. La imagen central se eliminó en la biblioteca real. Imagen vía Bruce Ha / Wired.

La biblioteca también contiene delicados grabados en el níquel, que fueron realizados por el científico Bruce Ha, quien había desarrollado una técnica para grabar imágenes de alta resolución y nanoescala en níquel. Las imágenes se grabaron en vidrio con láser y luego se depositó níquel en una capa en la parte superior, átomo por átomo. Las imágenes se ven holográficas, tridimensionales, y son tan pequeñas que necesita un microscopio con un aumento de 1, 000x para verlas.

Hubo cierta preocupación de que la resina pudiera dañar los grabados de níquel, pero Spivack dijo que en realidad podría haber ayudado a salvar la biblioteca de la destrucción en el impacto:

Irónicamente, nuestra carga útil puede ser la única cosa sobreviviente de esa misión.

Hay 25 capas de níquel en la biblioteca, cada una de unas pocas micras de espesor (una micra es la milésima de milímetro). Esas capas contienen una amplia gama de cosas terrenales: 60, 000 imágenes de alta resolución de páginas de libros, incluyen cebadores de idiomas, libros de texto y claves para decodificar las otras 21 capas. Esto incluye casi toda la Wikipedia en inglés, miles de libros clásicos e incluso los secretos de los trucos de magia de David Copperfield. Todo eso se encuentra solo en las primeras cuatro capas. Otras capas contienen muestras de ADN y tardígrados.

Concepto del artista de Beresheet en la luna. Desafortunadamente, el módulo de aterrizaje se estrelló en su lugar. Imagen vía SpaceIL / The Verge.

Spivack quiere enviar más bibliotecas similares a la luna y más allá en el futuro, incluidas muestras de ADN. La idea también es tener múltiples "copias de seguridad" de la vida en nuestro planeta, incluso de especies en peligro de extinción. Es una solución elegante, ya que se pueden hacer fácilmente miles de copias de la biblioteca y se pueden guardar terabytes de datos en un pequeño frasco de líquido. Una nueva campaña de crowdfunding de AMF este otoño solicitará muestras de ADN de voluntarios para incluir en la próxima misión lunar. Parece prudente tener copias de seguridad de la vida en este planeta, como explicó Spivack:

Nuestro trabajo, como respaldo duro de este planeta, es asegurarnos de proteger nuestro patrimonio, tanto nuestro conocimiento como nuestra biología. Tenemos que planear para lo peor.

En pocas palabras: algunos de los organismos más resistentes conocidos en la Tierra, tardígrados, estaban a bordo de la nave espacial Beresheet que se estrelló en la luna en abril pasado. Pero sin atmósfera ni agua, prácticamente no hay posibilidad de que puedan revivir de su estado de deshidratación latente.

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