¿Existe el Planeta Nueve? Los astrónomos señalan nuevas evidencias

Diagrama que representa la órbita de 2015 BP519 (Caju), que tiene la mayor inclinación de cualquier objeto transneptuniano extremo descubierto hasta la fecha. Su órbita perpendicular inusual puede ser evidencia del Planeta Nueve. Imagen vía Phys.Org.

¿Hay un noveno planeta importante al acecho en los confines de nuestro sistema solar? Esta pregunta se ha convertido en una de las más debatidas en la ciencia planetaria. La idea de un Planeta Nueve grande y desconocido que reside tan lejos del sol que aún no se ha descubierto es ciertamente tentador. Hasta ahora, ha habido indicios de su existencia, pero aún no hay confirmación. Sin embargo, podríamos estar cada vez más cerca de encontrarlo. La semana pasada, un equipo internacional de investigadores presentó evidencia adicional, detallada en un nuevo estudio, que sugiere que el Planeta Nueve está influyendo en el comportamiento de un objeto extraño - 2015 BP519 (también conocido como Caju) - en el sistema solar exterior.

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Los astrónomos de Caltech habían calculado previamente la probable existencia de un gran noveno planeta (lo siento, Plutón) en las franjas exteriores del sistema solar, basado en las órbitas de objetos helados más pequeños. Sus órbitas estaban siendo perturbadas por la influencia gravitacional de ... algo.

Según los cálculos de los astrónomos, el planeta aún no descubierto debe tener aproximadamente cuatro veces el tamaño de la Tierra y 10 veces su masa. Eso lo haría similar a los exoplanetas de la súper Tierra que se encuentran en órbita alrededor de otras estrellas. Y eso sería interesante, ya que se han descubierto muchas súper-Tierras, aunque no había ninguna en nuestro propio sistema solar. Pero tal vez hay uno después de todo, tan lejos del sol que ha permanecido oculto.

Tal descubrimiento sería muy emocionante, ya que las súper-Tierras son más grandes que la Tierra pero más pequeñas que Urano o Neptuno, diferentes de cualquier otra cosa en nuestro sistema solar. Si hay un gran Planeta Nueve, está muy lejos, mucho más lejos que Plutón. Si existe, es probable que tome alrededor de 10, 000 a 20, 000 años completar una órbita alrededor del sol.

El Planeta Nueve puede ser una súper Tierra, un tipo de exoplaneta que se encuentra orbitando muchas estrellas. Son rocosos y más grandes que la Tierra, pero más pequeños que Urano o Neptuno. Imagen vía NASA / JPL.

Los astrónomos descubrieron 2015 BP519 (Caju) hace tres años. Es un objeto transneptuniano (TNO), que, en términos generales, son planetas menores que orbitan el sol más allá de la órbita de Neptuno. Caju es uno de los pocos objetos conocidos que se clasifican como objetos transneptunianos extremos (ETNO). Dichos objetos tienen un eje semi-mayor de más de 150 unidades astronómicas (UA) y un perihelio, el punto más cercano al sol, mayor de 30 UA. El diámetro estimado de Caju es de 248-434 millas (400-700 km), lo que lo convierte en un planeta enano potencial. Por lo tanto, es un objeto muy interesante.

Además, desde su descubrimiento, un análisis posterior ha demostrado que Caju tiene una órbita inusual, que se encuentra casi perpendicular a todos los planetas conocidos. De hecho, Caju tiene la mayor inclinación de cualquier TNO descubierto hasta ahora.

Sorprendentemente, tal objeto había sido predicho por modelos de computadora realizados por el equipo que buscaba el Planeta Nueve. El astrónomo de Caltech Mike Brown, que no formó parte del nuevo estudio, pero que participa activamente en la investigación del Planeta Nueve, le dijo a PopSci.com el 22 de mayo de 2018:

Estoy bastante entusiasmado con el nuevo objeto. Es el vínculo previsto entre las órbitas alargadas muy distantes que conocemos y las órbitas inclinadas mucho más cercanas que hemos visto.

Por lo tanto, Caju se suma a un creciente cuerpo de evidencia para el escurridizo Planeta Nueve, que, si realmente está allí, aún permanece fuera de la vista de los astrónomos. El astrónomo Konstantin Batygin, quien, junto con Brown, le dio un nombre, tamaño y distancia al Planeta Nueve por primera vez, le dijo a Space.com el 21 de mayo que, a octubre de 2017, había al menos cinco líneas de evidencia que apuntaban a la existencia del Planeta Nueve. Anteriormente, en 2017, los astrónomos habían encontrado evidencia de que otros 22 TNO parecían tener sus órbitas perturbadas por otro gran planeta invisible. Batygin dijo:

Si eliminara esta explicación e imaginara que el Planeta Nueve no existe, entonces genera más problemas de los que resuelve. De repente, tienes cinco acertijos diferentes, y debes proponer cinco teorías diferentes para explicarlos.

Ilustración que muestra la órbita hipotética del Planeta Nueve junto con las órbitas conocidas de varios TNO. Imagen vía R. Hurt / JPL-Caltech.

En pocas palabras: si bien el Planeta Nueve aún no se ha confirmado, la evidencia está creciendo de que tal vez, un gran planeta aún no visto realmente merodea por las franjas exteriores desoladas de nuestro sistema solar.

Fuente: Descubrimiento y análisis dinámico de un objeto transneptuniano extremo con una alta inclinación orbital.

Via Phys.org