Anochecer para el amanecer: la innovadora misión de la NASA llega a su fin

Sin combustible para apuntar su antena a la Tierra, la misión Dawn de la NASA para explorar Vesta y Ceres ha llegado a su conclusión después de 11 años notables en el espacio.

Concepción artística de Dawn en Ceres.
NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Ha sido un viaje increíble. Sin combustible y ahora estacionado en órbita permanente alrededor del planeta enano 1 Ceres, ha llegado el fin de la nave espacial Dawn de la NASA.

"Hoy celebramos el final de nuestra misión Dawn", dijo Thomas Zurbuchen (sede de la NASA) en un comunicado de prensa. "Las asombrosas imágenes y datos que Dawn recopiló de Vesta y Ceres son fundamentales para comprender la historia y la evolución de nuestro sistema solar".

Los ingenieros de la NASA han dicho que la nave espacial, ahora sin combustible, permanecerá en una órbita elíptica final de poco más de 27 horas de duración, alcanzando el punto más distante (apoapsis) de Ceres de 2, 485 millas (4, 000 kilómetros) y un enfoque de periapsis más cercano de 22 millas (35 kilómetros). Esto está en línea con los protocolos de protección planetaria, lo que garantiza que Dawn no se estrellará contra Ceres en las próximas décadas.

"El legado de Dawn es que exploró dos de los últimos mundos inexplorados en el Sistema Solar interior", dice Marc Rayman (NASA-JPL) en un reciente comunicado de prensa. "El amanecer nos ha mostrado mundos extraños que durante dos siglos fueron solo puntos de luz en medio de las estrellas".

La nave espacial perdió dos comunicaciones programadas con la Tierra el 31 de octubre y el 1 de noviembre, lo que llevó a los científicos de la misión a concluir que la nave espacial finalmente se había quedado sin combustible. Dawn ahora permanecerá permanentemente en órbita alrededor de Ceres, un testimonio del espíritu pionero de la exploración espacial. Hubo propuestas iniciales para una tercera misión de sobrevuelo a los asteroides 2 Pallas o 145 Adeona en 2019, que se descartaron a favor de permanecer en Ceres para una mayor exploración.

Dawn realizó varias primicias en la exploración espacial: fue la primera y única misión en visitar tanto Vesta como Ceres, la primera misión de la NASA en el espacio profundo en usar propulsión iónica, y la primera misión en orbitar más de un cuerpo objetivo más allá de la Tierra y la Luna. Dawn también fue la primera misión en visitar un planeta enano, superando a New Horizons por solo unos meses, lo que hizo su sobrevuelo histórico más allá de Plutón y Caronte en julio de 2015.

El problema se reduce a la falta de hidrazina. Las ruedas de reacción de Dawn utilizadas para apuntar la nave espacial fallaron anteriormente en la misión. Aunque la nave espacial utiliza tres motores de iones alimentados con xenón para su principal fuente de propulsión, sus propulsores de maniobra dependen de la hidrazina. Sin dirección, Dawn ya no podrá apuntar su antena principal de comunicaciones a la Tierra.

Una emocionante saga de exploración espacial

Lanzado sobre un cohete Delta II desde la estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral el 27 de septiembre de 2007, Dawn requirió una serie de quemaduras prolongadas de sus motores de iones para ponerse al día lentamente. Dawn también realizó un sobrevuelo a Marte el 17 de febrero de 2009, dando a los ingenieros la oportunidad de calibrar cámaras e instrumentos en el camino hacia sus objetivos principales en el cinturón de asteroides.

Una imagen de la región de Tempe Terra en Marte tomada por la cámara enmarcada de Dawn durante su sobrevuelo de 2009.
NASA / JPL / MPS / DLR / IDA / Dawn Flight Team

Dawn llegó a 4 Vesta el 16 de julio de 2011. Dawn reveló el mundo deformado de Vesta en detalles dramáticos, cartografiándolo de polo a polo mientras lo sondeaba de núcleo a superficie. Un hallazgo clave de Dawn en Vesta fue que parece ser el último de su tipo, un remanente de los planetesimales rocosos de los primeros días del sistema solar.

Dos increíbles vistas de Vesta: una basada en tierra por el instrumento SPHERE / ZIMPOL en el Very Large Telescope (VLT) de ESO a la izquierda, producida usando el algoritmo MISTRAL, y otra con una vista sintética derivada de los datos basados ​​en el espacio que se muestran a la derecha para comparacion. La imagen sintética se generó utilizando una herramienta desarrollada para misiones espaciales llamada OASIS y basada en imágenes de la nave espacial Dawn de la NASA.
ESO / L. Jorda y col., P. Vernazza y col.

Dawn luego encendió sus motores de iones y partió de Vesta el 5 de septiembre de 2012 para un tránsito de 30 meses, llegando a Ceres el 6 de marzo de 2015.

Resultó que la exploración anterior de Vesta fue solo un preludio de la emoción por venir. Al acercarse a Ceres, Dawn vio varios parches blancos anómalos en su superficie. Estos resultaron ser depósitos salinos salinos de sulfato de magnesio hidratado y arcillas ricas en amoníaco, restos de erupciones de agua del interior del mundo.

Seis horas y 45 minutos de rotación de nueve horas de Ceres, como lo vio Dawn. NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Dawn nos dio información clave sobre la actividad criovolcánica que estalla en la superficie de Ceres y una mirada a un planeta enano activo. Entre Ceres y Vesta, Dawn exploró alrededor del 45% (casi la mitad) de la masa del cinturón de asteroides principal. ¡No está mal!

"Aunque será triste ver la partida de Dawn de nuestra familia misionera, estamos muy orgullosos de sus muchos logros", dice Lori Glaze (División de Ciencia Planetaria-Sede de la NASA) en un comunicado de prensa reciente. "Los logros científicos y de ingeniería de Dawn harán eco a lo largo de la historia".

El final de Dawn es solo uno de los muchos finales de la exploración moderna del espacio profundo. Cassini concluyó una década y media de exploración de Saturno el año pasado el 11 de septiembre de 2017. New Horizons explorará el objeto del Cinturón de Kuiper Ultima Thule en el Día de Año Nuevo 2019 en un breve sobrevuelo antes de salir del sistema solar. Y la nave espacial Juno de la NASA terminará en Júpiter una vez que sucumba al daño por radiación acumulado en los sucesivos pases de perijove, probablemente en 2019.

Lamentablemente, nuestros ojos en el sistema solar exterior se están oscureciendo. Europa Clipper de la NASA en el período de 2022 a 2025, y tal vez uno o un par de Orbiters Gigantes de Hielo dirigidos a Urano y / o Neptuno en la década de 2030, probablemente sean las próximas misiones del sistema solar exterior en la plataforma de lanzamiento.

Es realmente #DuskforDawn, y puedes seguir los últimos días de la misión a través del mismo hashtag de Twitter. Ha sido una increíble misión de 11 años. Dawn ha brindado a los científicos planetarios información clave sobre la formación del sistema solar temprano y los datos que se utilizarán en los próximos años.