Los eclipses de la tierra son especiales

Imagen compuesta de la fase total del 20 de marzo de 2015, eclipse solar visto desde el archipiélago de Svalbard en el Ártico. Imagen vía AAS / Reinhard Wittich.

Es posible que haya escuchado que la Tierra es el único planeta en nuestro sistema solar que experimenta eclipses. Eso no es verdad. Por supuesto, nuestros eclipses son especiales, pero los observadores hipotéticos en otros planetas también podrían experimentar eclipses solares parciales y totales. Siga los enlaces a continuación para obtener más información sobre los eclipses en otros planetas y para saber por qué los eclipses de la Tierra son únicos.

Venus y Mercurio

Marte

Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno, Plutón

¿Por qué los eclipses de la Tierra son especiales?

Tránsitos: un tipo especial de eclipse

Ruta del próximo eclipse solar total del 21 de agosto de 2017, con porcentajes de eclipse parcial indicados, a través de GreatAmericanEclipse.com. Usado con permiso. Compra gafas eclipse en EarthSky.

Venus y Mercurio. En términos generales, un eclipse ocurre cuando un cuerpo astronómico (como una luna) pasa frente a otro (como nuestro sol). Mercurio y Venus, al no tener lunas, nunca tienen eclipses de ningún tipo.

Los observadores en la ardiente superficie de Venus nunca experimentarían directamente un eclipse, incluso si el planeta tuviera una luna, simplemente porque está constantemente envuelto por espesas nubes.

Las imágenes a continuación son del módulo de aterrizaje soviético Venera 13, que aterrizó en la superficie de Venus el 3 de marzo de 1982. El cielo perpetuamente cubierto de nubes se puede ver en la cuña triangular en las esquinas superiores de cada foto:

Superficie de Venus desde el módulo de aterrizaje soviético Venera 13, 3 de marzo de 1982. Imágenes a través de NASA / JPL / NSSDCA y Roscosmos.

Marte. Los marcianos, si existieran, ocasionalmente experimentarían tránsitos por las lunas del planeta Deimos y Phobos.

Los tránsitos ocurren cuando el cuerpo más cercano parece demasiado pequeño para cubrir el cuerpo más alejado. Durante estos eventos, el cuerpo más cercano (por ejemplo, una luna de Marte) aparecería a través de telescopios suficientemente grandes y adecuadamente filtrados como puntos negros que se mueven frente al cuerpo más alejado (en este caso, el sol).

El tránsito de una luna de Marte es esencialmente un eclipse parcial. Puede ser geométricamente equivalente a un eclipse solar anular visto en la Tierra. Durante un eclipse anular, la luna está en una parte lejana de su órbita y aparece demasiado lejos de la Tierra como para cubrir completamente el sol, incluso cuando la luna pasa directamente frente al sol.

Las lunas de Marte, Phobos y Deimos, siempre son demasiado pequeñas y están demasiado lejos del planeta para cualquier cosa que no sean tránsitos (eclipses parciales).

En esta imagen, la luna marciana Phobos pasa frente al sol como fue vista por el rover de Marte Curiosity el 20 de agosto de 2013. Haga clic aquí para ver un video corto en Wikimedia.

Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno, Plutón . En otras partes del sistema solar, los observadores que flotan en el nivel superior de las nubes en Júpiter, Saturno, Urano o Neptuno podrían experimentar eclipses en las diferentes lunas de esos mundos. Incluso los plutonianos lejanos, en muy raras ocasiones, verían pasar una luna frente al sol desde su lejano mundo enano.

Desde Plutón, el sol es poco más que una estrella intensamente brillante. De hecho, tiene aproximadamente el mismo tamaño que el planeta Júpiter visto desde la Tierra. Pero la gran luna de Plutón, Caronte, aparece de Plutón casi cuatro veces más grande que la luna de la Tierra. Un eclipse solar de Plutón sería más como una ocultación lunar de una estrella de la Tierra, un evento donde la luna cubre la estrella.

Simulación que muestra los tamaños relativos aproximados del sol con la gran luna de Plutón, Caronte, según lo visto por un observador en la superficie de Plutón. Para un verdadero observador, sin embargo, el sol sería deslumbrantemente brillante, y Charon aparecería recortado como un disco negro.

Por qué los eclipses de la Tierra son especiales. Entonces, si los eclipses solares no son exclusivos de la Tierra, ¿por qué son tan especiales?

No para enfatizar lo obvio, pero hay observadores humanos en la Tierra para ver eclipses, algo que ningún otro planeta en nuestro sistema solar puede presumir. Aparte de eso, la razón principal es que el sol y la luna aparecen aproximadamente del mismo tamaño en el cielo, lo que permite eclipses solares totales particularmente impresionantes. Durante la totalidad de un eclipse solar, la silueta de la luna deja un enorme "agujero negro" en el cielo, rodeado por el brillo fantasmal de la atmósfera exterior del sol, la corona.

Esta circunstancia fortuita ocurre porque aunque el diámetro de la luna es aproximadamente 400 veces más pequeño que el del sol, también está aproximadamente 400 veces más cerca. Eso hace que el sol y la luna aparezcan aproximadamente del mismo tamaño en el cielo, aproximadamente medio grado. Si la luna estuviera un 10% más cerca, como hace aproximadamente mil millones de años *, siempre parecería apreciablemente más grande que el sol, y se perdería parte de la magia de los eclipses solares totales de hoy.

Si la luna estuviera un 10% más lejos, ya que será aproximadamente mil millones de años en el futuro *, parecería demasiado pequeña para cubrir completamente el disco del sol, y nunca experimentaríamos un eclipse solar total.

Entonces, aunque nuestra experiencia de eclipse en la Tierra hoy en día es prácticamente inigualable en cualquier parte del sistema solar, es simplemente una coincidencia temporal.

Las mismas lunas que causan eclipses solares también pueden experimentarlos, por lo que hay literalmente docenas de lugares en nuestro sistema solar donde ocurren eclipses solares y lunares.

Tránsito de Venus, 6 de junio de 2012. Venus aparece como un punto negro que cruza la cara del sol. Imagen vía Jv Noriega en Manila, Filipinas.

Tránsitos: un tipo especial de eclipse. Como se mencionó anteriormente, también hay un pariente especial de eclipse llamado tránsito, en el que se ve pasar otro planeta frente al sol. Los mercurianos no podían ver eclipses o tránsitos, ya que no tiene luna y no hay un planeta más cercano al sol.

Los observadores en Venus no tendrían luna para causar un eclipse, y aunque la geometría orbital permite tránsitos de Mercurio, no se puede ver ninguno desde la superficie debido a las nubes espesas y oscuras.

Los observadores de la Tierra pueden ver los tránsitos de Mercurio y Venus, siendo el último un tránsito de Venus el 5 de junio de 2012.

Los observadores marcianos afortunados pueden ver tránsitos de Mercurio, Venus y la Tierra. Arthur C. Clarke, famoso escritor de ciencia / ciencia ficción, incluso escribió una historia corta llamada Tránsito de la Tierra, sobre la Tierra cruzando el disco solar como se vio desde Marte el 11 de mayo de 1984. Aunque la historia es ficticia, y no hubo humanos observadores en Marte en ese momento, un tránsito de la Tierra desde Marte en realidad ocurrió en esa fecha. Los ojos robóticos de Mars Curiosity Rover observaron un tránsito de Mercurio en 2014, la primera vez que un tránsito ha sido "observado" desde un planeta que no es la Tierra.

Se pueden ver eventos de tránsito similares desde todos los planetas y lunas exteriores, aunque aumentar la distancia desde el sol los hace más raros.

Si bien los eclipses y los tránsitos pueden ocurrir en casi todas partes del sistema solar (excepto en el pobre Mercurio), las circunstancias únicas que tenemos en el sistema Tierra-Luna proporcionan los ejemplos más espectaculares.

La imagen animada aquí muestra el planeta Mercurio en tránsito por el sol visto desde la NASA / JPL Curiosity Mars Rover el 3 de junio de 2014. Los dos puntos negros prominentes son manchas solares. Imagen vía NASA.

En pocas palabras: otros planetas y lunas sufren eclipses y tránsitos, pero los eclipses de la Tierra son especiales porque el sol y nuestra luna pueden aparecer del mismo tamaño en nuestro cielo.

* Nota: estas son estimaciones simplistas basadas en la tasa de recesión actual de la Luna desde la Tierra. Estos pueden tomarse solo aproximaciones aproximadas porque la tasa varía con el tiempo.