Haumea en forma de huevo tiene un anillo

Los primeros cinco objetos en nuestro sistema solar clasificados como planetas enanos son Ceres, Plutón, Eris, Makemake y Haumea. Ceres orbita relativamente cerca del sol en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, pero los otros cuatro residen lejos del sol, dentro de un cinturón conocido de objetos transneptunianos, es decir, objetos más allá de la órbita de Neptuno. De estos cinco, Haumea es el menos conocido, y es por eso que los astrónomos organizaron recientemente una campaña internacional para observar el paso de Haumea frente a una estrella distante. Tales eventos, llamados ocultaciones, pueden usarse para revelar características del objeto que está ocultando, y de hecho, a través de estas observaciones, se ha encontrado que Haumea está rodeado por un anillo.

Es el primer objeto transneptuniano que tiene un anillo, aunque se sabe que dos planetas menores menos distantes (incluido Chariklo) y los cuatro planetas gigantes gaseosos, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, los tienen.

El trabajo fue un esfuerzo combinado de astrónomos en 10 observatorios, y fue dirigido por José Luis Ortiz, astrónomo del Instituto de Astrofísica de Andalucía (Instituto de Astrofísica de Andalucía, en el sur de España). Fue publicado en la revista Nature revisada por pares el 12 de octubre de 2017. Ortiz dijo en un comunicado:

Predijimos que Haumea pasaría frente a una estrella el 21 de enero de 2017, y 12 telescopios de 10 observatorios europeos diferentes convergieron sobre el fenómeno. Este despliegue de medios técnicos nos permitió reconstruir con una precisión muy alta la forma y el tamaño del planeta enano Haumea, y descubrir para nuestra sorpresa que es considerablemente más grande y menos reflectante de lo que se creía anteriormente. También es mucho menos denso de lo que se pensaba anteriormente, lo que respondía preguntas que habían estado pendientes sobre el objeto.

Pablo Santos-Sanz (@PabloSantosSanz en Twitter), otro astrónomo involucrado en el estudio, dijo:

Uno de los hallazgos más interesantes e inesperados fue el descubrimiento de un anillo alrededor de Haumea. Hasta hace unos años, solo sabíamos de la existencia de anillos alrededor de los planetas gigantes; luego, recientemente, nuestro equipo descubrió que dos cuerpos pequeños situados entre Júpiter y Neptuno, pertenecientes a un grupo llamado centauros, tienen anillos densos a su alrededor, lo que fue una gran sorpresa.

Ahora hemos descubierto que los cuerpos aún más alejados que los centauros, más grandes y con características generales muy diferentes, también pueden tener anillos.

Una fantástica ilustración que muestra objetos transneptunianos conocidos. Haumea es el objeto grande en forma de huevo a la izquierda. Se conocen más de 100. En esta ilustración, el color blanco indica un alto albedo (reflectividad). Imagen vía ESA / Herschel / PACS / SPIRE / Max Planck Institute.

Según los datos obtenidos de la ocultación estelar, el anillo se encuentra en el plano ecuatorial del planeta enano, al igual que su satélite más grande, Hi iaka, y muestra una resonancia 3: 1 con respecto a la rotación de Haumea, que significa que las partículas congeladas que componen el anillo giran tres veces más lentamente alrededor del planeta de lo que gira alrededor de su propio eje. Ortiz dijo:

Hay diferentes explicaciones posibles para la formación del anillo; Puede haberse originado en una colisión con otro objeto, o en la dispersión de material de superficie debido a la alta velocidad de rotación del planeta.

Estos astrónomos también señalaron que Haumea, por sí mismo, es un objeto interesante:

... gira alrededor del sol en una órbita elíptica que tarda 284 años en completarse (actualmente se encuentra 50 veces más lejos del sol que la Tierra), y tarda 3.9 horas en girar alrededor de su eje, mucho menos que cualquier otro cuerpo que mide más de cien kilómetros de largo en todo el sistema solar. Esta velocidad de rotación hace que se aplane, dándole una forma elipsoide similar a una pelota de rugby.

Los datos publicados recientemente revelan que Haumea mide 2, 3 kilómetros [1, 4 millas] en su eje más grande, casi lo mismo que Plutón, pero carece de la atmósfera global que tiene Plutón.

Dijeron que el descubrimiento de un anillo alrededor de Haumea, dijo, podría ser el preludio de más descubrimientos de anillos, ya sea en nuestro sistema solar o sistemas de exoplanetas.

Concepto artístico de Haumea, con las proporciones correctas del cuerpo principal y el anillo. El anillo está a una distancia de 1, 421 millas (2, 287 km) del centro del cuerpo principal y es más oscuro que la superficie del planeta enano. Imagen vía Instituto de Astrofísica de Andalucía.

En pocas palabras: una ocultación de una estrella en enero de 2017 por el planeta enano Haumea, que actualmente se encuentra 50 veces más lejos del sol que la Tierra, ha revelado un anillo circundante.

Vía Instituto de Astrofísica de Andalucía y Instituto Max Planck.

Fuente: El tamaño, la forma, la densidad y el anillo del planeta enano Haumea a partir de una ocultación estelar.