La evolución no avanza en línea recta

La evolución no procede en línea recta. Entonces, ¿por qué dibujarlo de esa manera? Imagen vía tío Leo / Shutterstock.com.

Por Quentin Wheeler, Facultad de Ciencias Ambientales y Silvicultura de la Universidad Estatal de Nueva York; Antonio G. Valdecasas, CSIC - Consejo Superior de Investigaciones Científicas, y Cristina Cánovas, CSIC - Consejo Superior de Investigaciones Científicas

La evolución no sigue un camino recto y predeterminado. Sin embargo, abundan las imágenes que sugieren lo contrario. Desde exhibiciones de museos hasta dibujos animados editoriales, la evolución se representa como una progresión lineal de lo primitivo a lo avanzado.

Ciertamente has visto las imágenes de un chimpancé que se endereza gradualmente y progresa a través de varios homínidos hasta llegar a ser un ser humano moderno. Sí, pueden ser humorísticos. Pero este tipo de representaciones populares sobre la evolución se equivocan.

La camiseta de una banda de música de la escuela secundaria coloca un Homo sapiens con bocina al final del proceso evolutivo. Imagen vía Brian Kloppenburg, Jordan Summers, Main Street Logo.

Como tres estudiosos de la biodiversidad y la biología, estas imágenes nos molestan porque tergiversan cómo funciona realmente el proceso de evolución y corren el riesgo de reforzar los conceptos erróneos del público.

Subiendo una escalera a la perfección

Este malentendido es un remanente anterior a 1859, año en que Charles Darwin publicó por primera vez su teoría científica de la evolución a través de la selección natural.

La scala naturae presenta una jerarquía de creación. Imagen de Retorica Christiana, Didacus Valdes, 1579, a través de The Conversation.

Hasta entonces, la visión tradicional de cómo estaba organizado el mundo era a través de una `` progresión hacia la perfección ''. Este concepto es explícito en la idea de la `` gran cadena de ser '', `` o '' escala naturae en latín: Todos los seres en la tierra, animados e inanimados, podrían organizarse de acuerdo con una escala creciente de perfección desde, por ejemplo, hongos en la parte inferior hasta langostas y conejos, hasta los seres humanos en la parte superior.

Originado con Platón y Aristóteles, esta vista se equivoca tres cosas principales.

Primero, sostiene que la naturaleza está organizada jerárquicamente. No es una variedad aleatoria de seres.

En segundo lugar, contempla dos criterios de organización: las cosas progresan de lo simple a lo perfecto y de lo primitivo a lo moderno.

Y en tercer lugar, supone que no hay etapas intermedias entre niveles en esta jerarquía. Cada nivel es un compartimento hermético de similar complejidad: una lapa y un arrecife de coral en el mismo peldaño son igualmente complejos. Nadie está a medio camino entre dos pasos.

En la década de 1960, se hizo popular una variación de la escala natural concebida por el filósofo jesuita Pierre Teilhard de Chardin. Su idea era que, aunque la vida es algo ramificada, hay una dirección en la evolución, una progresión hacia una mayor complejidad cognitiva y, en última instancia, hacia la identificación con lo divino, es decir, Dios.

Cambios graduales, en todas las direcciones.

Sin embargo, al menos desde Darwin, la idea del mundo de los científicos está organizada a través de transiciones de moléculas inanimadas a la vida, de organismos anteriores a diferentes tipos de plantas y animales, etc. Toda la vida en la Tierra es producto de transformaciones graduales, que se diversificaron y dieron lugar a la exuberancia de organismos que hoy conocemos.

Dos transiciones son de particular interés para los biólogos evolutivos. Existe el salto de lo inanimado a lo animado: el origen de la vida. Y existe la aparición de la especie humana de un ancestro mono.

Las portadas de libros son solo un lugar en el que podrías ver un riff en esta marcha evolutiva. Imagen vía Howling at the Moon Press / Amazon.

La forma más popular de representar el surgimiento de los seres humanos es tan lineal y progresiva. Probablemente haya visto imágenes, logotipos y propaganda política y social que se basan en esta representación.

Pero ninguna de estas representaciones captura la dinámica de la teoría de Darwin. La única imagen que incluyó en su libro `` En el origen de las especies '' es un diagrama de árbol, cuya ramificación es una metáfora de la forma en que se originan las especies, al dividirse. La ausencia de una escala de tiempo absoluta en la imagen es un reconocimiento de que el cambio gradual ocurre en escalas de tiempo que varían de un organismo a otro según la duración de una generación.

Olvídese de una jerarquía: cada organismo vivo ahora es el más evolucionado de su clase. Imagen a través de Zern Liew / Shutterstock.com.

Según Darwin, todos los organismos actuales están igualmente evolucionados y todavía están afectados por la selección natural. Entonces, una estrella de mar y una persona, por ejemplo, están a la vanguardia de la evolución de sus planes particulares de construcción. Y comparten un ancestro común que vivió hace unos 580 millones de años.

La teoría de Darwin no presupone ninguna dirección especial en la evolución. Asume cambio gradual y diversificación. Y, dado que la evolución sigue funcionando hoy, todos los organismos actuales son los más evolucionados de su tipo.

Caricatura de 'El hombre es solo un gusano' de la teoría de Darwin en el almanaque Punch de 1882. Imagen a través de Edward Linley Sambourne.

Un concepto erróneo duradero

Después de casi 2.000 años, la idea de la scala naturae no desapareció durante el tiempo de Darwin. En realidad, podría haber sido reforzado por algo tan inesperado como una caricatura. La caricatura inmensamente popular de la evolución del ilustrador Edward Linley Sambourne "El hombre es un gusano", publicada en Almanaque de Punch para 1882, combinaba dos conceptos que nunca estuvieron vinculados en la mente de Darwin: el gradualismo y la linealidad.

Dados siglos de creencia religiosa en una "gran cadena de ser", la idea de linealidad era fácil de vender. La versión icónica de este concepto es, por supuesto, la representación de una supuesta "progresión" de simio a humano. Se han hecho variaciones de todo tipo de esta representación, algunas con un espíritu humorístico, pero la mayoría para ridiculizar al mono. -teoría del hombre.

Una representación lineal de la evolución puede, consciente o no, confirmar falsas ideas preconcebidas sobre la evolución, como el diseño inteligente: la idea de que la vida tiene un creador inteligente detrás de ella. Los historiadores pueden trabajar para desentrañar cómo una caricatura tan simple podría haber ayudado a distorsionar la teoría de Darwin. Mientras tanto, los escritores y educadores científicos enfrentan el desafío de explicar los procesos de ramificación gradual que explican la diversidad de la vida.

Si bien es menos concisa, podría ser mejor para el conocimiento público de la ciencia si estas camisetas y calcomanías de parachoques abandonan las imágenes paso a paso y usan diagramas de ramificación para hacer un punto más matizado y correcto sobre la evolución. Contrariamente a la imagen de Sambourne, la evolución está mejor representada como un proceso que produce ramificaciones y divergencias continuas de poblaciones de organismos.

Quentin Wheeler, miembro principal de Estudios de Biodiversidad, Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales de la Universidad Estatal de Nueva York; Antonio G. Valdecasas, investigador sénior en Biodiversidad del Museo Nacional de Ciencias Naturales, CSIC - Consejo Superior de Investigaciones Científicas, y Cristina Cánovas, bióloga del Museo de Historia Natural de Madrid, CSIC - Consejo Superior de Investigaciones Científicas

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

En pocas palabras: la evolución no procede como una marcha ordenada hacia una línea de meta predeterminada.