ExoMars aterrizará en Oxia Planum en 2021

Mapa de Marte que muestra los 2 sitios de aterrizaje finalistas en Marte, Mawrth Vallis y Oxia Planum. Ahora Oxia Planum ha recibido el visto bueno para la misión ExoMars de la ESA. Imagen vía NASA / JPL / USGS.

Marte continuará siendo un lugar ocupado en el futuro cercano, con la nave espacial InSight de la NASA aterrizando hace solo unos días el 26 de noviembre, y el rover Mars 2020 aterrizando en 2021. Pero la NASA no es la única que regresa al planeta rojo. la Agencia Espacial Europea (ESA) se está preparando para su propia misión rover, ExoMars, que también aterrizará en 2021. El sitio de aterrizaje para ExoMars se anunció este mes (noviembre de 2018), y el ganador es Oxia Planum.

La misión rover ExoMars está diseñada específicamente para buscar evidencia de vida en Marte, muy probablemente bajo tierra si existe. Según Graham Turnock, Director Ejecutivo de la Agencia Espacial del Reino Unido (UKSA):

Después de la Tierra, Marte es el planeta más habitable del sistema solar, por lo que es un destino perfecto para explorar la posibilidad de vida en otros planetas, así como la historia de los nuestros.

La Agencia Espacial del Reino Unido es el segundo mayor contribuyente europeo a la misión ExoMars, con € 287 millones invertidos en la misión general y £ 14 millones en los instrumentos. UKSA también negoció contratos de misión clave con la ESA.

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Concepto artístico del rover ExoMars, que aterrizará en Oxia Planum en 2021. Imagen vía ESA.

Oxia Planum finalmente fue elegida sobre Mawrth Vallis, el otro de los dos sitios de aterrizaje candidatos finalistas, que solían ser ricos en agua en el pasado distante. John Bridges, del Centro de Investigación Espacial, Universidad de Leicester, y miembro del Grupo de trabajo de selección de sitios de aterrizaje, explicó cómo se eligió Oxia Planum sobre otros sitios de aterrizaje candidatos:

Después de más de cuatro años de estudio cuidadoso de HiRISE y más recientemente de imágenes CaSSIS, se eligió Oxia Planum porque los científicos estaban convencidos de que sus sedimentos de grano fino, depositados durante la antigua época de Noachian, eran ideales para el rover Exobiology.

Con una enorme área de captación, los sedimentos habrán capturado compuestos orgánicos de una amplia variedad de entornos durante un largo período de tiempo, incluidas las áreas donde la vida pudo haber existido. Los sedimentos finos también deberían ser ideales para el taladro ExoMars, cuyo objetivo es alcanzar una profundidad de 2 metros.

La identificación remota con los espectrómetros infrarrojos Mars Express y Mars Reconnaissance Orbiter muestra la presencia de arcillas y otros minerales que dan pistas sobre su historial acuoso.

Un gran grupo de científicos ha estado trabajando en proponer, caracterizar y seleccionar los sitios, todos los cuales tenían aspectos fascinantes, pero Oxia Planum es el claro ganador en restricciones de ciencia e ingeniería.

Un mapa de textura de Oxia Planum, creado a partir de datos tomados por el orbitador Mars Odyssey de la NASA. Imagen vía IRSPS / TAS / NASA / JPL-Caltech / Arizona State University.

Como también señaló Sue Horne, Jefa de Exploración Espacial de UKSA:

He trabajado en ExoMars durante más de diez años y estoy sorprendido por el ingenio y la dedicación de los ingenieros y científicos del Reino Unido en la construcción del rover y los instrumentos que funcionarán en el entorno extremo de Marte.

Nuestro objetivo final está a la vista y se está volviendo muy emocionante.

ExoMars será la segunda misión de Marte, después de solo Marte 2020 y los aterrizadores vikingos a fines de la década de 1970 / principios de la década de 1980 para buscar directamente evidencia de vida en lugar de centrarse solo en la habitabilidad pasada. Según el científico del proyecto ExMars 2020 Jorge Vago:

Con ExoMars estamos en una búsqueda para encontrar firmas biológicas. Si bien ambos sitios ofrecen valiosas oportunidades científicas para explorar entornos antiguos ricos en agua que podrían haber sido colonizados por microorganismos, Oxia Planum recibió la mayoría de los votos.

Se ha dedicado una cantidad impresionante de trabajo a caracterizar los sitios propuestos, demostrando que cumplen con los requisitos científicos para los objetivos de la misión ExoMars. Mawrth Vallis es un sitio científicamente único, pero Oxia Planum ofrece un margen de seguridad adicional para la entrada, el descenso y el aterrizaje, y para atravesar el terreno para llegar a los sitios científicamente interesantes que se han identificado desde la órbita.

Una porción de Oxia Planum, según lo visto por el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Oxia Planum está justo al norte del ecuador marciano, en una región con muchos canales, tallados por antiguos ríos, que se extienden desde las tierras altas del sur hasta las tierras bajas del norte. Tales áreas previamente ricas en agua son objetivos principales para los rovers y los desembarcos cuando buscan evidencia no solo de habitabilidad pasada, sino incluso de la vida misma. Oxia Planum está en un límite donde muchos canales se vacían en las llanuras inferiores, y esas llanuras exhiben capas de minerales ricos en arcilla que se formaron en condiciones ricas en agua hace unos cuatro mil millones de años. Los canales cubren un área grande, alrededor de 131, 000 millas cuadradas (212, 000 km cuadrados).

El rover perforará la superficie marciana, a una profundidad de hasta 6.5 pies (dos metros), para buscar material orgánico que pueda ser evidencia de vida. Está diseñado para tomar un mínimo de 17 muestras para ser analizadas por el cajón del laboratorio analítico.

Comparación de diferentes componentes de la misión ExoMars a la torre Big Ben en Londres. La mitad derecha de la imagen no tiene la misma escala. Imagen vía ESA.

Aterrizar en Marte nunca es fácil, pero Francois Spoto, líder del equipo del Programa ExoMars, confía:

Nuestra misión ExoMars combina un rendimiento extremo con las características de diseño novedosas del rover, y esperamos operar la primera misión europea en la superficie de Marte. Aterrizar en Marte tiene una larga cadena de riesgos, pero gracias a la combinación de habilidades y experiencia de las industrias europeas y rusas que trabajan con tecnologías confiables, estamos enfocados en un aterrizaje seguro.

La otra parte de la misión ExoMars, el Trace Gas Orbiter, ya ha estado orbitando Marte durante varios meses y está analizando la atmósfera, incluida la búsqueda de gases traza como el metano, detectados previamente por otros telescopios, orbitadores y el rover Curiosity. eso podría indicar una posible vida actual o actividad geológica.

En pocas palabras: la próxima fase de la misión ExoMars, el rover 2021, será emocionante, ya que explora Oxia Planum buscando signos de vida debajo de la superficie una vez húmeda pero ahora seca y arenosa.

Vía ESA