La visión de Gaia de la Gran Nube de Magallanes

Esta vista no es una fotografía, pero se compiló mapeando la densidad total de estrellas detectadas por Gaia en cada píxel. Imagen vía ESA.

La Gran Nube de Magallanes (LMC) es una de las galaxias más cercanas a nuestra galaxia, la Vía Láctea. Se encuentra a unos 166, 000 años luz de distancia y es visible a simple vista en las latitudes intermedias y meridionales.

Con una masa aproximadamente equivalente a diez mil millones de veces la masa de nuestro sol, aproximadamente una décima parte de la Vía Láctea, el LMC es el hogar de una intensa actividad de formación de estrellas, formando estrellas cinco veces más rápido que en nuestra galaxia.

La imagen de arriba, basada en datos recopilados por el satélite Gaia de la ESA durante sus primeros 14 meses de operaciones, muestra la distribución a gran escala de estrellas en el LMC, delineando claramente la extensión total de los brazos espirales. Está salpicada de puntos brillantes, tenues grupos de estrellas, y presenta una serie de rayas diagonales a lo largo de la estructura central gruesa, o barra, que son un artefacto causado por el procedimiento de escaneo de Gaia y disminuirán gradualmente a medida que se recopilen más datos a lo largo de la vida útil de la misión.

La galaxia de Andrómeda, o M31, el vecino galáctico más grande de nuestra Vía Láctea, vista por el satélite Gaia de la ESA después de sus primeros 14 meses de operaciones. Estas vistas no son fotografías, sino que se compilaron mapeando la densidad total de estrellas (izquierda) y la cantidad total de radiación, o flujo (derecha), detectada por Gaia en cada píxel. A la izquierda, la imagen basada en la densidad estelar muestra dónde se encuentran estrellas de todo tipo dentro de la galaxia. A la derecha, la imagen basada en el flujo total representa principalmente el extremo brillante de la población estelar de la galaxia, trazando las regiones de formación de estrellas más intensas. Imagen vía ESA.

El satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA) se lanzó en diciembre de 2013 y alcanzó su órbita en enero de 2014. La misión de Gaia es trazar un mapa tridimensional de nuestra galaxia, la Vía Láctea, en el proceso que revela la composición, formación y evolución de la galaxia. El primer lote de datos de Gaia, lanzado en 2016 y basado en 14 meses de operaciones científicas, contenía la posición y el brillo de más de mil millones de estrellas. La mayoría de estas estrellas se encuentran en la Vía Láctea, pero una buena fracción son extragalácticas, con alrededor de diez millones pertenecientes a la LMC. El segundo lanzamiento de los datos de Gaia está previsto para abril de 2018.

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En pocas palabras: Vista de la Gran Nube de Magallanes por el satélite Gaia de la ESA.

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