El ictiosaurio gigante es uno de los animales más grandes de la historia.

Ilustración artística del ictiosaurio gigante. Imagen a través de la Universidad de Manchester / (c) Nobumichi Tamura.

Un hueso de la mandíbula fósil recientemente descubierto pertenece a un reptil acuático prehistórico que fue uno de los animales más grandes de la historia, según un estudio realizado por un equipo internacional de paleontólogos.

Según la investigación, publicada en la revista PLOS One, revisada por pares, el 9 de abril de 2018, el hueso de 205 millones de años pertenece a un ictiosaurio gigante, que los científicos estiman que tenía una longitud de aproximadamente 26 metros. Eso es aproximadamente del tamaño de una ballena azul. Las ballenas azules son los animales más grandes que se hayan conocido.

El coleccionista de fósiles y coautor del estudio, Paul de la Salle, encontró el hueso en la playa en Lilstock, Somerset, Reino Unido, en mayo de 2016. Más tarde regresó al sitio y encontró aún más piezas que juntas medían aproximadamente 3 pies ( 1 metro) de longitud. Él dijo en un comunicado:

Inicialmente, el hueso parecía un pedazo de roca pero, después de reconocer una ranura y estructura ósea, pensé que podría ser parte de una mandíbula de un ictiosaurio.

Hueso de la mandíbula de ictiosaurio gigante. Imagen vía Universidad de Manchester.

Consultó con un equipo de expertos en ictiosaurios, quienes identificaron el espécimen como un hueso incompleto (llamado surangular) de la mandíbula inferior de un ictiosaurio gigante. El hueso habría formado solo una parte de todo el cráneo. Lo compararon con varios esqueletos de ictiosaurios, incluido el ictiosaurio más grande conocido, el shastasaurid Shonisaurus sikanniensis, que mide 69 pies (21 m) de largo. Encontraron similitudes entre el nuevo espécimen y S. sikanniensis, lo que sugiere que el nuevo espécimen pertenece a un ictiosaurio gigante similar a shastasaurid.

La ciencia se dio cuenta de la existencia de ictiosaurios a principios del siglo XIX, cuando se encontraron los primeros esqueletos completos en Inglaterra. En 1834, el orden Ichthyosauria fue nombrado. Ilustración de ictiosaurio y plesiosaurio por Édouard Riou, 1863. Imagen vía Wikipedia.

Según la evidencia fósil, los ictiosaurios aparecieron por primera vez hace unos 250 millones de años, y al menos una especie sobrevivió hasta hace unos 90 millones de años. Durante el período Triásico temprano, entre 251.9 y 201.3 millones de años atrás, los ictiosaurios evolucionaron de un grupo de reptiles terrestres no identificados que regresaron al mar, en un desarrollo paralelo al de los antepasados ​​de los delfines y ballenas modernos, de los cuales gradualmente vinieron parecerse en un caso de evolución convergente.

Fueron abundantes en los últimos períodos del Triásico y del Jurásico temprano, hasta que fueron reemplazados como los principales depredadores acuáticos por otro grupo de reptiles marinos, la Plesiosauria. En el Cretácico tardío, los ictiosaurios se extinguieron por razones desconocidas.

En pocas palabras: un hueso de la mandíbula fósil recientemente descubierto pertenece a un ictiosaurio gigante.

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