La Gran Barrera de Coral se está muriendo.

Coral blanqueado en 2016 en el norte de la Gran Barrera de Coral. Imagen vía Terry Hughes et al. / Nature.

La Gran Barrera de Coral, el sistema de arrecifes más grande del mundo, se ve cada vez más afectado por el cambio climático, según los autores de un artículo de portada en la edición del 15 de marzo de 2017 de la revista Nature . Grandes secciones del arrecife ahora están muertas, informan estos científicos. El biólogo marino Terry Hughes, del Centro de Excelencia ARC para Estudios de Arrecifes de Coral, dirigió un grupo que examinó los cambios en la huella geográfica, es decir, el área afectada, de los eventos de blanqueamiento masivo en la Gran Barrera de Coral en las últimas dos décadas. Utilizaron datos de prospección aérea y subacuática combinados con mediciones satelitales de la temperatura de la superficie del mar. Los editores de Nature informaron:

Muestran que la huella acumulativa de múltiples eventos de blanqueamiento se ha expandido para abarcar prácticamente toda la Gran Barrera de Coral, reduciendo el número y el tamaño de los posibles refugios [para peces y otras criaturas que viven en el arrecife]. El evento de blanqueamiento de 2016 resultó ser el más grave, afectando al 91% de los arrecifes individuales.

El NY Times publicó este mapa el 15 de marzo de 2017, basado en información del Centro de Excelencia ARC para Estudios de Arrecifes de Coral. Muestra que los arrecifes individuales en cada región de la Gran Barrera de Coral perdieron diferentes cantidades de coral en 2016. Los números muestran el rango de pérdida para el 50% medio de observaciones en cada región. Los autores del estudio le dijeron al NY Times que este nivel de destrucción no se esperaba por otros 30 años.

Hughes y sus colegas dijeron en su estudio:

Durante 2015–2016, las temperaturas récord desencadenaron un episodio pan-tropical de blanqueamiento de corales, el tercer evento a escala mundial desde que el blanqueamiento masivo se documentó por primera vez en la década de 1980 ...

Las huellas geográficas distintivas del blanqueamiento recurrente en la Gran Barrera de Coral en 1998, 2002 y 2016 fueron determinadas por el patrón espacial de la temperatura del mar en cada año. La calidad del agua y la presión de pesca tuvieron un efecto mínimo sobre el blanqueamiento sin precedentes en 2016, lo que sugiere que la protección local de los arrecifes ofrece poca o ninguna resistencia al calor extremo. Del mismo modo, la exposición anterior al blanqueamiento en 1998 y 2002 no disminuyó la gravedad del blanqueamiento en 2016.

En consecuencia, la acción global inmediata para frenar el calentamiento futuro es esencial para asegurar un futuro para los arrecifes de coral.

Según el sitio web CoralWatch.org:

Muchas condiciones ambientales estresantes pueden conducir al blanqueo, sin embargo, se ha descubierto que las temperaturas elevadas del agua debido al calentamiento global son la causa principal de los eventos masivos de blanqueo observados en los últimos años. A medida que la temperatura del mar se enfría durante el invierno, los corales que no han muerto de hambre pueden superar un evento de blanqueo y recuperar sus [dinoflagelados simbióticos (algas)].

Sin embargo, incluso si sobreviven, su capacidad reproductiva se reduce, provocando daños a largo plazo en los sistemas de arrecifes.

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En marzo de 2016, los investigadores pudieron ver desde el aire coral blanqueado en el norte de la Gran Barrera de Coral. Imagen vía James Kerry / Centro de excelencia ARC para estudios de arrecifes de coral.

En pocas palabras: los autores de una historia de portada publicada el 15 de marzo de 2017 en la revista Nature llamaron a la acción para frenar el calentamiento, para ayudar a salvar los arrecifes de coral.