Hayabusa 2 descubre que el asteroide Ryugu es oscuro y seco

El asteroide Ryugu de Hayabusa 2 tiene algunas características inesperadas. En particular, su superficie seca podría significar problemas para las teorías actuales sobre cómo la Tierra obtuvo su agua.

La cámara de navegación óptica de Hayabusa 2 capturó esta imagen de Ryugu el 26 de junio de 2018.
JAXA / Universidad de Tokio y colaboradores

¡Es la semana de los asteroides! Durante la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria celebrada en Texas, los dos equipos de la misión, Osiris-REX de la NASA y la Hayabusa 2 de la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial, actualizaron a la comunidad en sus exploraciones de Asteroides de la tierra. Las presentaciones fueron acompañadas por imágenes y datos, así como una gran cantidad de artículos en las revistas Nature, Nature Astronomy y Nature Geoscience .

Ya hemos revisado los hallazgos de la NASA Osiris-REX sobre el asteroide 101955 Bennu. Ahora echemos un vistazo a las actualizaciones del equipo detrás de Hayabusa 2, en órbita alrededor de 162173 Ryugu. El equipo japonés está un poco por delante de sus homólogos estadounidenses, ya que llegó aproximadamente seis meses antes. Al acercarse, el equipo encontró el mismo tipo de terreno inesperadamente irregular que la NASA finalmente encontró en Bennu: Ryugu está salpicado de rocas y rocas de varios metros de diámetro, que amenazan a la nave espacial a medida que recupera muestras de la superficie.

Mientras que el equipo de Osiris-REX todavía está planeando el descenso de la nave espacial a Bennu, Hayabusa 2 ya ha desplegado con éxito tres rovers que tomaron fotos mientras saltaban alrededor de la superficie del asteroide. La nave nodriza también ha completado una de las tres maniobras de touchdown esperadas.

Durante estos touchdowns, la nave espacial extiende un mecanismo de recuperación de muestras, que se parece a una extremidad de 1 metro de largo que termina en un recipiente para recoger muestras. Cuando el bote está lo suficientemente cerca de la superficie, un mecanismo especial dentro de la extremidad dispara una bala del tamaño de un pinball a la superficie del asteroide, agitando el regolito con la esperanza de que parte del material de la superficie termine dentro del bote. A principios de este mes, el equipo lanzó imágenes del primer intento. Los investigadores esperan tener más material del que originalmente planearon recolectar, ya que la bala creó una reacción más viva de lo que habían predicho: empujó rocas cercanas de hasta 1 metro de diámetro.

Sin embargo, no hay forma de saber con certeza cuánto obtuvieron, ya que la nave espacial no tiene un mecanismo para pesar o estimar lo que hay dentro de la cámara de muestra. "Esto es para mantener las cosas interesantes hasta el regreso de la Tierra", bromeó el gerente del programa de misión Yuichi-Tsuda (Instituto de Ciencia Espacial y Astronáutica de JAXA) durante la conferencia de prensa. "Es como una caja de regalo de recuerdo".

Ryugu: como y no como Bennu

Ryugu y Bennu son tan similares en apariencia, que es difícil distinguirlos en imágenes. Ambos han sido llamados "asteroides de pila de escombros", colecciones de una variedad de escombros de diferentes tamaños unidos por la gravedad. Sus bajas densidades implican que sus interiores están llenos de espacios huecos, como el queso suizo. Estos objetos probablemente se unieron de las piezas sobrantes de asteroides más grandes, que pueden haberse separado durante los impactos en el sistema solar temprano.

Ambos objetos tienen forma de trompos, ya que su rápida rotación hace que se forme una cresta a lo largo del ecuador. Pero mientras la rotación de Bennu se acelera, Ryugu parece haberse desacelerado, y no está claro por qué. Su período de rotación actual es de 7.6 horas, pero los investigadores estiman que en algún momento de su pasado, debe haber rotado más rápidamente, con un período tan corto como 3.5 horas, para adquirir su forma actual.

Ryugu tiene unos 900 metros (o media milla) de ancho.
© 2019 Seiji Sugita et al., Science

Sin embargo, los dos tienen mucho en común. Los investigadores aún no conocen las edades reales de los objetos, pero según las probabilidades de colisión, es probable que Bennu tenga entre 100 millones y mil millones de años, mientras que Ryugu probablemente no tenga más de unos cientos de millones de años.

Ryugu también es casi tan oscuro como Bennu: ambos reflejan en promedio el 4% de la luz solar, un tercio del de la Luna, lo que los convierte en algunos de los objetos más oscuros del sistema solar. Los investigadores han igualado el color de superficie observado de Ryugu con dos familias de asteroides en el cinturón principal de asteroides, llamadas Polana y Eulalia. La similitud apunta a uno de estos grupos como la familia de origen más probable de Ryugu.

A pesar de sus similitudes, los dos son inesperadamente diferentes en la cantidad de agua que los investigadores han encontrado en los dos asteroides. Si bien hay minerales hidratados en ambos objetos, Ryugu parece estar mucho más seco de lo que esperaban los investigadores, lo que sugiere que su cuerpo principal tampoco tenía mucha agua. Esto está en contraste con Bennu, que tiene hidroxilos más abundantes . Estas moléculas contienen átomos de hidrógeno y oxígeno unidos y probablemente están asociados con minerales arcillosos, lo que sugiere interacciones pasadas con el agua.

Descubrir por qué los dos asteroides tienen diferente contenido de agua será importante para comprender cómo la Tierra obtuvo su agua. Los modelos de formación del sistema solar a menudo suponen que la mayor parte del agua que se encuentra en la Tierra hoy llegó a bordo de meteoritos y cometas, tanto del cinturón de asteroides como de los bordes exteriores del sistema solar. La existencia de asteroides secos en la vecindad de la Tierra podría significar que estos modelos necesitan ser ajustados.

Una imagen en falso color de Ryugu muestra que sorprendentemente carece de agua.
© 2019 Seiji Sugita et al., Science

Próximos pasos: ¡dispara el cañón!

El siguiente paso para la misión Hayabusa 2 no parece muy tecnológico, pero será espectacular. El 5 de abril, la nave espacial disparará un proyectil de 2.5 kilogramos (5.5 libras) a Ryugu para crear un cráter artificial en su superficie. El equipo ya ha designado qué punto de la superficie quieren explotar y tiene como objetivo hacer un agujero de al menos 10 metros de ancho y 1 metro de profundidad.

Con esta maniobra, el equipo espera aprender más sobre cómo reaccionan los asteroides a los impactos, lo que ayudará a los científicos a comprender mejor la historia y evolución de Ryugu. La información sobre el impacto también puede ser útil en caso de que alguna de estas cosas se acerque demasiado a la Tierra y tengamos que eliminarla.

La creación del cráter también permitirá a los investigadores echar un vistazo a lo que se encuentra debajo de la superficie. Dos semanas después de disparar el cañón, Hayabusa 2 intentará una segunda maniobra de muestreo, apuntando al fondo del cráter. Luego, en noviembre o diciembre de este año, la nave espacial comenzará su viaje de regreso de un año a la Tierra.