Aquí hay 6 razones para estudiar asteroides y cometas.

Este video clip fue compilado a partir de imágenes tomadas por la nave espacial de la misión EPOXI de la NASA durante su sobrevuelo del cometa Hartley 2 el 4 de noviembre de 2010. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / UMD.

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La financiación para estudios de objetos pequeños (asteroides y cometas) ha aumentado en las últimas décadas, principalmente desde que los astrónomos se dieron cuenta de que las rocas espaciales a veces golpean la Tierra. Ahora, gracias a una financiación adecuada durante décadas, los científicos creen que tienen un buen manejo en los caminos a través del espacio de los principales asteroides, los que literalmente sacudirían nuestro mundo si chocaran con nosotros. Y, afortunadamente, no se sabe con certeza que ningún asteroide importante esté en curso de colisión con la Tierra en este momento. Pero los asteroides pequeños también nos pasan todo el tiempo, en un rango de masa capaz de causar daño local. Algunos asteroides de paso cercano se descubren solo después de haber pasado más cerca. Además, los científicos han llegado a reconocer, de la manera más profunda, que los asteroides pueden servir como recursos para la humanidad, especialmente a medida que nos aventuramos en el espacio. Por lo tanto, la NASA todavía tiene todo para estudiar asteroides, y el 7 de noviembre de 2018, lanzó estas seis razones. Tenga en cuenta que hemos cambiado el orden de estos seis elementos, del artículo original de la NASA.

Este es Ceres, el primer asteroide que se haya descubierto, en el año 1801. En los últimos años, la nave espacial Dawn lo ha orbitado y ha obtenido impresionantes imágenes de primer plano. Lo que está viendo aquí es el cráter Occator (en color falso), hogar de los puntos brillantes más famosos de Ceres, que aparentemente son depósitos de sal. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

1. Los asteroides pueden servir como paradas en boxes y proporcionar recursos para futuras exploraciones espaciales.

Hace décadas, los visionarios comenzaron a hablar en serio de los asteroides y los cometas como lugares para extraer los recursos que necesitan los humanos que viajan al espacio. La NASA señaló:

Todavía no hay estaciones de servicio en el espacio, pero los científicos e ingenieros ya están empezando a pensar en cómo los asteroides algún día podrían servir como estaciones de reabastecimiento de combustible para naves espaciales en el camino hacia destinos más alejados. Estos pequeños mundos también podrían ayudar a los astronautas a reponer sus suministros. Por ejemplo, el asteroide Bennu [objetivo de la misión OSIRIS-REx en curso] probablemente tiene agua ligada a minerales arcillosos, que tal vez algún día podrían ser cosechados para hidratar a los viajeros espaciales sedientos.

Los científicos también sugieren que los asteroides podrían extraerse, y los materiales en el espacio utilizados en el espacio para una mayor exploración.

Esta vista de "súper resolución" del asteroide Bennu se creó utilizando 8 imágenes obtenidas por la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA el 29 de octubre de 2018, desde una distancia de aproximadamente 205 millas (330 km). Imagen vía NASA / Goddard / University of Arizona.

2. Algunos asteroides o cometas pueden ser peligrosos para la Tierra.

Al hablar de asteroides peligrosos, la NASA mencionó específicamente el asteroide Bennu nuevamente. Resulta que este asteroide es uno de los asteroides más potencialmente peligrosos para la Tierra que se conoce actualmente, a pesar de que las probabilidades de que choque con la Tierra son relativamente pequeñas. La NASA dijo:

... los científicos estiman que Bennu tiene una probabilidad de 1 en 2.700 de impactar nuestro planeta durante uno de sus acercamientos cercanos a la Tierra a fines del siglo 22. En este momento, los científicos pueden predecir el camino de Bennu con bastante precisión a lo largo del año 2135, cuando el asteroide realizará uno de sus pasos cercanos por la Tierra. Las observaciones cercanas de OSIRIS-REx obtendrán un control aún más estricto en el viaje de Bennu, y ayudarán a los científicos que trabajan en la protección de nuestro planeta contra asteroides peligrosos para comprender mejor lo que se necesitaría para desviar uno en una trayectoria de impacto.

Esta animación muestra cómo la Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (DART) de la NASA apuntaría y golpearía el elemento más pequeño (izquierdo) del asteroide binario Didymos para demostrar cómo un impacto cinético podría redirigir potencialmente un asteroide como parte de la agencia s programa de defensa planetaria.

Otra misión próxima que probará una técnica para defender el planeta de los peligros de impacto naturales es la misión de Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (DART) de la NASA, que intentará cambiar el movimiento de un pequeño asteroide colisionando con él, de manera precisa.

El objetivo de DART es Didymos, un asteroide binario compuesto por dos objetos que orbitan entre sí. El cuerpo más grande tiene aproximadamente 800 metros de ancho, con una pequeña luna que mide menos de una décima de milla (150 metros) de ancho. Un asteroide de este tamaño podría provocar daños regionales generalizados si uno impactara en la Tierra.

DART se estrellará deliberadamente contra la luna para cambiar ligeramente la velocidad orbital del objeto pequeño. Los telescopios en la Tierra luego medirán este cambio en la velocidad al observar el nuevo período de tiempo que le toma a la luna completar una órbita alrededor del cuerpo principal, que se espera que sea un cambio de menos de una fracción del uno por ciento. Pero incluso ese pequeño cambio podría ser suficiente para hacer que un impactador predicho pierda la Tierra en algún escenario de impacto futuro. La nave espacial, construida por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, está programada para su lanzamiento en la primavera-verano de 2021.

Didymos y Bennu son solo dos de los casi 19, 000 asteroides cercanos a la Tierra conocidos. Hay más de 8, 300 asteroides cercanos a la Tierra conocidos del tamaño de la luna de Didymos y más grandes, pero los científicos estiman que existen alrededor de 25, 000 asteroides en ese rango de tamaño en el espacio cercano a la Tierra.

El concepto del artista muestra el explorador de exploración de infrarrojos de campo amplio, o WISE, nave espacial, en su órbita alrededor de la Tierra. En su misión NEOWISE, encuentra y caracteriza los asteroides. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Actualmente, un telescopio espacial está ayudando a los científicos a descubrir y comprender estos objetos cercanos a la Tierra, incluidos los peligros potenciales. Se llama NEOWISE, y Amy Mainzer es su investigadora principal. Ella dijo:

Para la mayoría de los asteroides, sabemos poco sobre ellos, excepto por su órbita y lo brillantes que se ven. Con NEOWISE, podemos usar el calor emitido por los objetos para darnos una mejor evaluación de sus tamaños. Eso es importante porque los impactos de asteroides pueden ser muy impactantes, y la cantidad de energía depende en gran medida del tamaño del objeto.

Pero los asteroides y los cometas, incluso aquellos en el espacio cercano a la Tierra, no siempre se consideraron peligros para nuestro mundo. De hecho …

3. Los asteroides y los cometas pueden haber entregado los elementos de la vida a la Tierra.

Considere nuevamente el asteroide Bennu, objetivo de la misión OSIRIS-REx. Bennu puede estar cargado de moléculas de carbono y agua, las cuales son necesarias para la vida tal como la conocemos. Los científicos creen que, a medida que la Tierra se formó, y luego, objetos como Bennu llovieron y entregaron estos materiales a nuestro planeta. Estos objetos no tenían océanos, sino moléculas de agua unidas en minerales. Se cree que un porcentaje sustancial del agua de la Tierra proviene de cuerpos pequeños como Bennu (el resto del agua de la Tierra probablemente proviene de una fuente aún más primitiva, la nebulosa solar). La NASA dijo:

Al estudiar a Bennu, podemos comprender mejor los tipos de objetos que permitieron que una Tierra joven y estéril floreciera con vida.

Bennu probablemente se originó en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter, y se cree que sobrevivió a una colisión catastrófica que ocurrió entre 800 millones y 2 mil millones de años atrás. Los científicos piensan que un gran asteroide rico en carbono se rompió en miles de pedazos, y Bennu es uno de los restos. En lugar de un objeto sólido, se cree que Bennu es un asteroide "pila de escombros": una colección suelta de rocas unidas por la gravedad y otra fuerza que los científicos llaman cohesión. OSIRIS-REx, que llegará a Bennu a principios de diciembre de 2018 después de un viaje de 1.200 millones de millas (2.000 millones de km), traerá una muestra de este intrigante objeto a la Tierra en una cápsula de retorno de muestras en 2023.

La misión japonesa Hayabusa 2 también está mirando un asteroide de la misma familia de cuerpos que se cree que han entregado ingredientes para la vida en la Tierra. Actualmente en órbita en el asteroide Ryugu, con pequeños rovers saltarines en la superficie (ver imágenes de los rovers aquí), la misión recogerá muestras y las devolverá en una cápsula a la Tierra para su análisis a fines de 2020.

Pero hay más. Los cuerpos pequeños en el espacio no solo proporcionan los ingredientes para la vida . También suministraron los ingredientes para los planetas mismos, incluida la Tierra.

Concepto artístico de la misión Lucy de la NASA, que se lanzará en octubre de 2021. La misión investigará los enjambres de asteroides conocidos como troyanos, que orbitan en la órbita de Júpiter, por primera vez. Investigará a fondo 6 troyanos (3 asteroides en cada uno de 2 enjambres de troyanos). Imagen vía NASA / SwRI

4. Esencialmente, los asteroides eran los bloques de construcción de los planetas.

Nuestro sistema solar, tal como lo conocemos hoy, se formó a partir de granos de polvo, pequeñas partículas de roca, metal y hielo, que se arremolinan en un disco alrededor de nuestro sol infantil. La mayor parte del material de este disco cayó en la estrella recién nacida, pero algunas partes evitaron ese destino y se unieron, convirtiéndose en asteroides, cometas e incluso planetas. Muchas sobras de ese proceso han sobrevivido hasta nuestros días. El crecimiento de planetas a partir de objetos más pequeños es una parte de nuestra historia que los asteroides y los cometas pueden ayudarnos a investigar. La NASA dijo:

Dos fósiles antiguos que proporcionan pistas sobre esta historia son Vesta y Ceres, los cuerpos más grandes en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. La nave espacial Dawn de la NASA, que recientemente terminó su misión, orbitó a ambos ... Mientras que muchos asteroides son colecciones sueltas de escombros, los interiores de Vesta y Ceres están en capas, con el material más denso en sus núcleos ... Esto indica que ambos cuerpos estaban en su forma de convertirse en planetas, pero su crecimiento fue atrofiado. Nunca tuvieron suficiente material para llegar a ser tan grandes como los planetas principales.

5. Los asteroides y los cometas ayudan a los astrónomos a rastrear la evolución del sistema solar.

La NASA dijo:

La mayor parte del material que formó nuestro sistema solar, incluida la Tierra, no vivió para contarlo. Cayó al sol o fue expulsado más allá del alcance de nuestros telescopios más potentes; solo una pequeña fracción formó los planetas. Pero hay algunos renegados remanentes de los primeros días cuando las cosas de los planetas giraban con un destino incierto alrededor del sol.

Un momento particularmente catastrófico para el sistema solar fue entre 50 y 500 millones de años después de que se formó el sol. Júpiter y Saturno, los gigantes más masivos de nuestro sistema, reorganizaron los objetos a su alrededor a medida que su gravedad interactuaba con mundos más pequeños como los asteroides. Urano y Neptuno pueden haberse originado más cerca del sol y haber sido expulsados ​​cuando Júpiter y Saturno se movieron. Saturno, de hecho, pudo haber evitado que Júpiter "comiera" algunos de los planetas terrestres, incluida la Tierra, ya que su gravedad contrarrestó el movimiento adicional de Júpiter hacia el sol.

Un poco más lejos, la nave espacial New Horizons está actualmente en camino hacia un objeto distante llamado 2014 MU69, apodado "Ultima Thule" por la misión. A mil millones de millas más lejos del sol que Plutón, MU69 es residente del Cinturón de Kuiper, una región de objetos ricos en hielo más allá de la órbita de Neptuno. Los objetos como MU69 pueden representar el material más primitivo o inalterado que permanece en el sistema solar. Mientras los planetas orbitan en elipses alrededor del sol, MU69 y muchos otros objetos del Cinturón de Kuiper tienen órbitas muy circulares, lo que sugiere que no se han movido de sus caminos originales en 4.5 mil millones de años. Estos objetos pueden representar los bloques de construcción de Plutón y otros mundos helados lejanos como este. New Horizons hará su aproximación más cercana a MU69 el 1 de enero de 2019, el sobrevuelo planetario más lejano de la historia.

Concepto del artista de la nave espacial New Horizons de la NASA que se encuentra con el MU69 2014, un objeto del Cinturón de Kuiper que orbita alrededor del sol 1, 6 billones de millas (1, 6 billones de kilómetros) más allá de Plutón, el 1 de enero de 2019. Imagen vía NASA / JHUAPL / SwRI.

6. Los asteroides y los cometas ayudan a los astrónomos a comprender los procesos en un sistema solar en evolución.

¿Alguna vez has visto la luz zodiacal? En esta época del año, desde el hemisferio norte, es más fácil de ver antes del amanecer y a veces se le llama el falso amanecer . Esta misteriosa luz es la luz solar realmente dispersa, del polvo en la región del cielo donde orbitan los planetas. Este polvo queda de las colisiones de cuerpos pequeños como cometas y asteroides. La luz zodiacal es una indicación de que nuestro sistema solar todavía está activo, dijo la NASA, y agregó:

El polvo zodiacal alrededor de otras estrellas indica que ellas también pueden albergar sistemas planetarios activos.

El polvo de los cuerpos pequeños ha tenido un papel importante en nuestro planeta en particular. Alrededor de 100 toneladas de material meteorítico y material de polvo caen en la Tierra todos los días. Parte de ella proviene de cometas, cuya actividad tiene implicaciones directas para la evolución de la Tierra. A medida que los cometas se acercan al sol y experimentan su calor, los gases dentro del cometa burbujean y se llevan el material polvoriento del cometa, incluidos los ingredientes para la vida. La nave espacial Stardust de la NASA voló junto al cometa 81P / Wild en 2004 y descubrió que el polvo de los cometas contiene aminoácidos, que son componentes básicos de la vida.

Explosiones ocasionales de gas y polvo observadas en cometas indican actividad en o cerca de sus superficies, como deslizamientos de tierra. La misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea, que completó su exploración del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko en 2016, proporcionó información sin precedentes sobre la actividad de los cometas. Entre los cambios en el cometa, la nave espacial observó un colapso masivo del acantilado, una gran grieta que se hizo más grande y una roca en movimiento. Ramy El-Maarry, miembro del equipo científico estadounidense Rosetta de la Universidad de Colorado, Boulder, dijo en 2017:

Descubrimos que las rocas del tamaño de un camión grande se podían mover a través de la superficie del cometa a una distancia de hasta 1 1/2 campos de fútbol.

Los cometas también influyen en el movimiento planetario de hoy. A medida que Júpiter continúa lanzando cometas hacia afuera, se mueve hacia adentro muy ligeramente debido a la danza gravitacional con los cuerpos helados. Neptuno, mientras tanto, lanza cometas hacia adentro y, a su vez, recibe un pequeño empujón hacia afuera. Urano y Saturno también se están moviendo hacia afuera muy lentamente en este proceso.

Así, los pequeños cuerpos en el espacio, los asteroides y los cometas, se han establecido como objetos vitales de estudio en astronomía. La NASA tiene más que decir sobre este tema, que puedes leer aquí.

Esta vista muestra el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko visto por la cámara gran angular OSIRIS en la nave espacial Rosetta de la ESA el 29 de septiembre de 2016, cuando Rosetta estaba a una altitud de 14 millas (23 km). Imagen vía ESA / Rosetta / MPS para OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA.

Una animación retrata un cometa a medida que se acerca al sistema solar interior. La luz del sol calienta el núcleo o núcleo del cometa, un objeto tan pequeño que no se puede ver a esta escala. Haga clic aquí para ver la animación. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

En pocas palabras: Seis razones para estudiar asteroides, cometas y otras rocas espaciales.

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