Cómo un volcán ayudó a derrotar a Napoleón en Waterloo

Por Caroline Brogan / Imperial College London

Los historiadores saben que las condiciones lluviosas y fangosas ayudaron al ejército aliado a derrotar al emperador francés Napoleón Bonaparte en la batalla de Waterloo. El evento de junio de 1815 cambió el curso de la historia europea.

Dos meses antes, un volcán llamado Monte Tambora entró en erupción en la isla indonesia de Sumbawa, matando a 100.000 personas y sumiendo a la Tierra en un "año sin verano" en 1816.

Ahora, Matthew Genge, del Imperial College de Londres, descubrió que la ceniza volcánica electrificada de las erupciones puede "cortocircuitar" la corriente eléctrica de la ionosfera, el nivel superior de la atmósfera responsable de la formación de nubes.

Los hallazgos, publicados el 21 de agosto de 2018, en la revista Geology, revisada por pares, podrían confirmar el vínculo sugerido entre la erupción y la derrota de Napoleón.

Imagen vía Imperial College London.

Genge, del Departamento de Ciencias e Ingeniería de la Tierra de Imperial, sugiere que la erupción de Tambora provocó un cortocircuito en la ionosfera, lo que finalmente condujo a un pulso de formación de nubes. Esto, dijo, trajo fuertes lluvias en toda Europa que contribuyeron a la derrota de Napoleón Bonaparte.

El documento sugiere que las erupciones pueden arrojar cenizas mucho más altas de lo que se pensaba anteriormente a la atmósfera, hasta 62 millas (100 km) sobre el suelo.

Genge dijo:

Anteriormente, los geólogos pensaban que la ceniza volcánica queda atrapada en la atmósfera inferior, porque las plumas volcánicas se elevan de manera flotante. Mi investigación, sin embargo, muestra que las cenizas pueden ser arrojadas a la atmósfera superior por fuerzas eléctricas.

Levitando cenizas volcánicas

Una serie de experimentos mostró que las fuerzas electrostáticas podían elevar las cenizas mucho más alto que solo por la flotabilidad. El Dr. Genge creó un modelo para calcular hasta qué punto las cenizas volcánicas cargadas podrían levitar, y descubrió que las partículas menores de 0.2 millonésimas de metro de diámetro podían alcanzar la ionosfera durante grandes erupciones. Él dijo:

Tanto las plumas volcánicas como las cenizas pueden tener cargas eléctricas negativas y, por lo tanto, la pluma repele la ceniza y la impulsa a la atmósfera. El efecto funciona de manera muy similar a la forma en que dos imanes se separan si sus polos coinciden.

Los resultados experimentales son consistentes con los registros históricos de otras erupciones.

Los registros meteorológicos son escasos para 1815, por lo que para probar su teoría, Genge examinó los registros climáticos después de la erupción de 1883 de otro volcán indonesio, Krakatau.

Los datos mostraron temperaturas promedio más bajas y precipitaciones reducidas casi inmediatamente después de que comenzó la erupción, y la precipitación global fue menor durante la erupción que en cualquier período anterior o posterior.

Perturbaciones de ionosfera y nubes raras

También encontró informes de perturbaciones de ionosfera después de la erupción de 1991 del Monte Pinatubo, Filipinas, que podría haber sido causada por cenizas cargadas en la ionosfera por la columna de volcán.

Además, un tipo de nube especial apareció con más frecuencia de lo habitual después de la erupción de Krakatau. Las nubes noctilucentes son raras y luminosas, y se forman en la ionosfera. Genge sugiere que estas nubes por lo tanto proporcionan evidencia de la levitación electrostática de cenizas de grandes erupciones volcánicas.

Genge dijo:

Víctor Hugo, en la novela Les Miserables, dijo sobre la Batalla de Waterloo: "un cielo nublado inusualmente suficiente fue suficiente para provocar el colapso de un mundo". Ahora estamos un paso más cerca de comprender la parte de Tambora en la Batalla desde medio mundo de distancia.

En pocas palabras: las cenizas volcánicas cargadas eléctricamente cortocircuitaron la atmósfera de la Tierra en 1815, causando mal tiempo global y la derrota de Napoleón, según una nueva investigación.